Week #1: Washington Redskins – Pittsburgh Steelers

NFL-runkosarjan avausviikko saadaan päätökseensä ensi yönä kahden ottelun voimin, kun Washington Redskins isännöi FedEx Fieldillä kello 2.10 Suomen aikaa alkavassa ottelussa Pittsburgh Steelersiä ja San Francisco 49ers avaa kautensa kotonaan Santa Clarassa Los Angelesiin palannutta Ramsia vastaan kello 5.20 alkavassa kamppailussa.

Redskins ja Steelers lähtevät kauteen hieman eri lähtökohdista. Siinä missä kestomenestyjä Steelers on vuoden 1992 jälkeen selvittänyt tiensä pudotuspeleihin peräti 16 kertaa 24:stä, pelaten neljästi Super Bowlissa voittaen niistä kaksi, on tuo samainen vuosi 1992 edellinen kerta, kun Redskins on nähty pudotuspeleissä kahtena kautena peräkkäin. Tuota tilastoa toisen kautensa Redskinsin peräsimessä aloittava ja joukkueen Wild Card -kierrokselle 9-7-rekordilla viime sesongilla kammennut Scot McCloughan lähtee muuttamaan alkavalla kaudella.

Eri konferensseissa pelaavat seurat ovat kohdanneet runkosarjassa viimeksi neljä vuotta sitten ja FexEx Fieldillä edellisen kerran vuonna 2008, joten edellisten otteluiden perusteella otteluun on turha hakea ennakkosuosikkia.

Ottelun mielenkiintoisin match-up nähdään kahden pelipaikkansa ehdottomaan parhaimmistoon kuuluvan supertähden välillä, kun Carolinasta pääkaupunkiin siirtynyt NFL:n parhaiten palkattu kulmapuolustaja Josh Norman kohtaa Steelersin tähtilaituri Antonio Brownin. Viime kaudella huikeat 1834 jaardia edennyt Brown on tälläkin kaudella Steelers-pelinrakentaja Ben Roethlisbergerin ykkössyömähammas hyökkäysten rakentelussa, varsinkin kun joukkueen keskushyökkääjätähti LaVeon Bell kärsii kolmen ottelun pelikieltoaan lupaavan laitahyökkääjä Martavis Bryantin missatessa samasta syystä koko tulevan kauden. Lisäksi laitahyökkääjä Markus Wheaton joutuu hyvin suurella todennäköisyydellä jättämään ottelun väliin. Redskins sen sijaan selvisi preseasonilta varsinaiseen runkosarjaan lähes terveenä, ellei jo ennen harjoituskauden alkua akillesjänteensä katkonutta tukimies Junior Galetttea lasketa mukaan.

Hyökkäyspään menetyksistään huolimatta Redskinsin työmaa Steelers-hyökkäyksen pysäyttämiseksi on kaikkea muuta kuin helppo, ja sen heikohkon puolustuksen onkin päästävä nopeasti käsiksi Steelersin tähtipelinrakentaja Roetlisbergeriin, joka on mestari löytämään vapaat reiät vastustajien heittopuolustuksista. Tässä kohtaa myös kotijoukkueen tukimiesosaston (Preston Smith-Chris Baker-Ryan Kerrigan) on noustava esiin.

Redskinsin franchise tagilla viime kauden päätteeksi palkittu pelinrakentaja Kirk Cousins on kovien paineiden edessä. Hyvän runkosarjan lopun pelannut Cousins joutuu todistamaan olevansa muutakin kuin puolikkaan kauden tähdenlento. Yhteispeli kokeneiden laitahyökkääjien DeSean Jacksonin ja Pierre Garconin sekä loistavan sisemmän laitahyökkääjän Jordan Reedin kanssa onkin syytä lähteä rullaamaan heti kauden alusta.

Katkaiseeko Redskins peräti viiden ottelun tappioputkensa keskinäisistä otteluista Steelersiä vastaan tulevana yönä, vai jyrääkö poissaoloistaan huolimatta ennakkosuosikkina peliin lähtevä hyökkäysvoimainen vierasjoukkue voitttoon? Se selviää kello 2.10 alkavassa ottelussa, joka on nähtävissä myös Viasat Urheilussa.

Markus Nuutinen