Dallas Cowboys – Green Bay Packers: NFC:n toinen konferenssifinaalipaikka jaossa

Monien mielestä divisional-kierroksen ennakkoon mielenkiintoisin ottelu potkaistaan käyntiin Dallasin upealla katetulla AT&T Stadiumilla tänään klo 23.40, kun liigan kovakuntoisin joukkue Green Bay Packers (10-6) saapuu runkosarjan näytöstyyliin läpi lasketelleen (13-3) Cowboysin vieraaksi ottelussa, jonka voittajalle on tarjolla paikka konferenssifinaaleihin Atlanta Falconsia vastaan.

Packers on pelinrakentajansa Aaron Rodgersin johdolla napsinut jo seitsemän voittoa putkeen ja monet asiantuntijat ovatkin valmiita laskemaan Packersin jopa hienoiseksi ennakkosuosikiksi. Itse en kuulu täysin tähän ryhmään, toki vedonlyöntiyhtiöiden kolmea hipovat vieraskertoimet houkuttelevat rustaamaan lapulle Packersin, vaikka sitten pienellä tasoituksella. Packers isännöi Cowboysia joukkueiden runkosarjakohtaamisessa lokakuussa, jolloin siinä vaiheessa todella syvissä vesissä uinut Green Bay oli täysi vastaantulija vieraiden vietyä pisteet Texasiin 16-30-voitollaan. Paljon on kuitenkin tapahtunut tämän ottelun jälkeisten kuukausien aikana eikä Cowboysilta kannata odottaa samanlaista ylikävelyä tällä kertaa.

Molempien joukkueiden heittopuolustukset ovat liigan ehdotonta kärkeä ja kun Cowboysilla on heittää juoksupeliin vieläpä kauden ykköskeskushyökkääjä tulokas Ezekiel Elliottin muodossa, ei vieraiden puolustuksen illasta kiirettä tule puuttumaan. Elliott pelasi loistavan O-linen takana käsittämättömän tulokaskauden edeten 15 ottelussa 1631 jaardia sekä viimeistelemällä 15 juoksu-TD:tä sekä yhden heitto-TD:n. Joukkueiden aiemmassa kohtaamisessa 157 jaardia tykittänyt rookie on varmasti huomioitu tällä kertaa paremmin Packersin pelisuunnitelmassa.

Mihin menestyjät sijoittavat?

Myös Cowboysin tulokaspelinrakentaja Dak Prescottin kausi oli käsittämätön. 23 TD:tä, 4 INT ja QB-indeksi 104,9 runkosarjassa ovat jotain, mitä tulokas-QB:ilta nähdään erittäin harvoin. Prescott on vihdoin alkanut löytää yhteispeliään myös tähtilaitahyökkääjä Dez Bryantin suuntaan, mikä on erittäin tärkeää varsinkin näin loppukaudesta, jolloin jokaisella vastustajalla on juoksuttaa kentälle todellisia huippulaitahyökkääjiä, jotka pystyvät isoihin peleihin.

Cowboysin edellisestä merkityksellisestä ottelusta on jo lähes kuukausi (27 päivää), joten on mielenkiintoista nähdä lähteekö dallasilaisten kone käyntiin vai näkyykö bye-viikko sekä runkosarjan viimeisen viikon tähtipelaajien lepuutus ruosteena herrojen koneistossa. Kulmapuolustaja Mo Claiborne pelaa ensimmäisen ottelunsa sitten kiitospäivän. DeMarcus Lawrence, joka on joukkueen parhaita heittoryntääjiä, pelaa hänkin ensimmäisen ottelunsa aikoihin. Toisaalta joukkueella on ollut hyvin aikaa parannella loukkaantumisiaan ja se pääseekiin otteluun terveellä miehistöllä.

Jordy Nelsonin poissaolo kylkiluumurtuman takia on Packers-hyökkäykselle iso menetys, sillä joukkueen ykkösrissu pelasi loistavan runkosarjan 1251 heittojaardillaan ja peräti 15 TD:llään. Tosin Rodgersilla on käytössään edelleen laaja valikoima laadukkaita heittokohteita (Devonte Adams, Randall Cobb ja Jared Cook) ja kun hyökkäyksen linja hoitaa hommansa heittosuojauksen osalta loistavasti, ei Packers tule kaatumaan Nelsonin poissaoloon.

12-kauden NFL-veteraani Aaron Rodgers on pelannut loppukauden kuin hurmiossa, mistä osoituksena 40 TD:tä runkosarjassa. Mies on liigan selvästi paras pelaaja, jos lasketaan mukaan pari viimeistä kuukautta. Mikäli Rodgers saa tehtyä hänelle tyypillisiä isoja pelejä myös ilman ykkösasettaan Jordy Nelsonia ja Packers-puolustus onnistuu pitämään Ezekiel Elliottin alle sadassa jaardissa, on vierailla yllätysmahdollisuus ehkä hieman ruosteista kotijoukkuetta vastaan. Joka tapauksessa ottelusta lienee syytä odottaa vihdoin ja viimein tämän postseasonin ensimmäistä tasaista ottelua.

Lue Julius Majanderin ennakko yön toiseen otteluun Kansas City Chiefs – Pittsburgh Steelers täältä.