Kolumni: Hallitseva mestari ulos pudotuspeleistä – mikä Denverissä meni pieleen?

Molemmat viime vuoden Super Bowl -joukkueet – Carolina Panthers, sekä hallitseva mestari Denver Broncos päättävät tänä vuonna kautensa runkosarjaan. Otetaan katsaus Denver Broncosin sunnuntaina päättyvään kauteen 2016 sekä pohditaan syitä siihen, miksi viime kauden mestarin kausi päättyy tänä vuonna jo ennen villikortti-kierrosta. Liigan parhaasta puolustuksesta on viimeisen parin kauden aikana puhuttu tarpeeksi, joten otetaan kiinni joukkueen akilleen kantapäähän eli hyökkäykseen.

Edelliskaudella liigan parhaimman puolustuksen johdolla aina Super Bowl -voittoon rynninyt Broncos ei kaatunut tälläkään kaudella pelinrakentajaansa. Ykkösvaraus Paxton Lynch ei ollut – ainakaan vielä tällä kaudella – valmis kantamaan startterin vastuuta, joten toissa vuoden 7. kierroksen varaus Trevor Siemian pelasi valtaosan kaudesta hyökkäyksen kapellimestarina. Jo pelkkä alhainen varausvuoro kertoo sen, ettei mieheltä ole edes realistista odottaa ihmetekoja. Ihan mukiinmenevän kauden Siemian joka tapauksessa pelasi, sillä ennen viimeistä runkosarjakierrosta jouluna vasta 25 vuotta täyttäneen pelinrakentajan tilastot olivat 13 ottelua, 16 TD:tä ja 9 INT:ia QB-indeksillä 83,9. Ottaen huomioon sen faktan, että tällä vuosituhannella vain kuusi 32:sta aloittavana pelinrakentajana avauskaudellaan pelanneesta rookiesta ylsi yli 85:n QB-indeksiin, oli Siemianin kausi onnistunut, joskaan mies ei teknisesti ottaen ollut enää tulokas oltuaan mukana joukkueen kolmospelinrakentajana jo viime kaudella.

Suurimpia syitä Broncosin romahdukseen kannattaakin hakea kahdesta seikasta, jotka johtavat lopulta pääsyyllisen luo.

Loukkaantumiset pilasivat juoksuhyökkäyksen

Broncosin juoksuhyökkäys tyrehtyi C.J. Andersonin loukkaantumiseen. Vain seitsemän ottelua kauden aikana pelannut Anderson tippui kokoonpanosta loukkaannuttuaan viikolla 7, minkä jälkeen tulokaskeskushyökkääjä Devontae Booker sai täysin yllättäen vastuulleen koko hallitsevan mestarin juoksuhyökkäyksen. Kuorma, johon Booker ei vielä tällä kaudella ollut valmis. Broncosin juoksuhyökkäys valahti Andersonin loukkaantumisen myötä liigan sijalle 28 (noin 89 jaardia per ottelu). Kun samaan aikaan heittohyökkäys on ollut liigan 27. parasta ja pisteitä on syntynyt vain reilut 20 per ottelu huolimatta kelpo laitahyökkääjistä, voidaan todeta Andersonin loukkaantumisen olleen viimeinen naula Broncosin kaudelle 2016.

Joukkueen hyökkäyksen linja sabotoi pudotuspelimahdollisuudet

Todellinen syy pelikentän puolella Broncosin dyykkaukseen löytyy hyökkäyksen linjasta. Siinä missä joukkueen pahimmat kilpailijat AFC West -divisioonassa vahvistivat puolustuksiensa linjoja (mm. Khalil Mack Oaklandiin, Dee Ford Kansas Cityyn, Melvin Ingram San Diegoon), Broncosin hyökkäyksen linjan taso laski viime kaudesta. Uudet tulokkaat Donald Stevenson ja veteraani Russell Okung eivät yltäneet edeltäjiensä, Ryan Harrisin ja Michael Schofieldin tasolle. Samalla on pakko antaa tunnustusta myös Peyton Manningille. Uransa viimeisellä kaudella loukkaantumisista kärsinyt pelinrakentaja luopui pallosta keskimäärin 2,31 sekunnissa, mikä on 0,04 sekuntia paremmin kuin tilastossa seuraavana olleella Tom Bradyllä. Tämä taas antoi jo viime kaudella keskinkertaisena pidetylle hyökkäyksen linjalle edun verrattuna tähän kauteen. Lisäksi kokenut Manning toimi eräänlaisen hyökkäyksen kakkoskoordinaattorina helpottaen huomattavasti valmentajien työtä.

Seurajohto epäonnistui vapaiden pelaajien markkinoilla

Ex-pelinrakentajatähti John Elwayn johtama sikariporras epäonnistui rankasti vapaiden pelaajien markkinoilla. Joukkue joutui osittain palkkakattosyistä päästämään yhden puolustuksen supertähdistään, DT Malik Jacksonin Jacksonvilleen, josta mies sai käteensä 90 miljoonan taalan sopimuksen. Seuralla olisi ollut pelimerkkejä vahvistaa jo ennalta keskinkertaiseksi tiedettyä hyökkäyksen linjaansa myös pelaajasiirroilla, varsinkin siinä vaiheessa kun tiedettiin joukkueen joutuvan lähtemään kauteen täysin kokemattoman pelinrakentajan johdolla. Myöskään C.J. Andersonin loukkaantumiseen juuri ennen siirtorajaa ei reagoitu, mikä jätti valtavan vastuun juoksupelistä tulokas Devontae Bookerin harteille.

Millä keinoin takaisin pudotuspelijoukkueeksi?

Denverissä tiedetään viimeistään nyt, että hyökkäyksen vahvistamiseksi on tehtävä tarvittaessa isoja ja kipeitä peliliikkeitä, joista ensimmäinen voisikin olla uuden startin antaminen koko hyökkäysjoukkueelle korvaamalla hyökkäyksen koordinaattori Clancy Baronen kokonaan uudella miehellä. Kokemattomat pelinrakentajat tarvitsevat tuekseen vahvan pelikirjan sekä osaavan hyökkäyksen koordinaattorin. Lisäksi draftin ensimmäisten kierrosten varaukset kannattaa Denverissä suunnata hyökkäyslinjan vahvistamiseen. Seurajohdon on pystyttävä myös parempiin ratkaisuihin niin vapaiden pelaajien markkinoilla kuin siirtomarkkinoillakin, jossa sillä on muutamia hyviä pelimerkkejä käytössään.

Pelinrakentajamarkkinoille Broncosin ei kannata taalojaan tuhlata. Kokenut ja kallis Tony Romo -tyyppinen laastarilappu ei vie joukkuetta eteenpäin pitkällä aikajänteellä. Nuoret Lynch ja Siemian voivat hyvinkin nousta aivan uudelle tasolle osaavan hyökkäyslinjan takana, joten kalliista pelinrakentajasta säästyvät varat kannattaakin ehdottomasti uhrata nimenomaan sinne.

Samalla joukkueen olisi pystyttävä säilyttämään liigan paras puolustus jos ei täysin, niin ainakin melkein kasassa myös ensi kaudelle. Tärkeintä puolustuksen jatkuvuuden kannalta olisi signata nopeasti jatkosopimus puolustuksen loistavan koordinaattorin Wade Phillipsin kanssa. Miehen 2-vuotinen sopimus on katkolla kauden jälkeen, ja liigasta löytyy taatusti useita joukkueita jotka ovat valmiita maksamaan isoja dollarinippuja kokeneen puolustuksen huippuosaajan palveluksista.

Joukkueen päävalmentaja Gary Kubiak puolestaan on sanonut siirtyvänsä terveyssyiden takia mitä suuremmalla todennäköisyydellä syrjään kauden päätteeksi, joten näyttääkin siltä että myös vain kaksi kautta joukkuetta luotsanneelle 55-vuotiaalle Kubiakille joudutaan etsimään korvaaja offseasonin aikana.

Todella mielenkiintoinen ja tärkeä offseason Denverin kannalta siis edessä.



SAMANKALTAISIA ARTIKKELEITA