Lähtökohdat pudotuspeleihin: AFC-konferenssi

Kävimme eilen läpi NFC-konferenssin pudotuspeliasetelmat, joten tänään vuorossa on luonnollisesti AFC-konferenssi, jonka villikortti-kierroksen ottelupareina ovat Steelers-Dolphins sekä Texans-Raiders. Patriots ja Chiefs puolestaan liittyvät mukaan Lombardi Trophy -jahtiin ensi viikon Divisional-kierroksella.

1. New England Patriots

Runkosarjan seitsemään peräkkäiseen voittoon päättänyt AFC-konferenssin ehdoton ennakkosuosikki huilaa pudotuspelien ensimmäisen viikon liittyen mukaan kamppailuun mestaruudesta Divisional-kierroksella. Mikäli Miami Dolphins yllättää Pittsburghin villikortti-kierroksella, matkaa se Patriotsin vieraaksi Divisional-kamppailuun. Pittsburghin voittaessa ottelun, mikä on enemmän kuin todennäköistä, saa Patriots vieraakseen kahden pelinrakentajaongelmissa painiskelevan joukkueen, Houstonin ja Oaklandin välisen ottelun voittajan. Vaikuttaakin siltä, että ilman Rob Gronkowskia pelaavalle Patriotsille on auki helpohko tie AFC:n mestaruusotteluun.

AFC:n puolella on tällä hetkellä kaksi vain pelinrakentajaa, Patriotsin Tom Brady sekä Steelersin Ben Roethlisberger, joiden voidaan odottaa kantavan joukkuettaan Super Bowliin saakka. Pittsburgh onkin ainoa AFC:n joukkueista, joka pystyy estämään Patriotsin matkan Houstoniin. Muut konferenssin pudotuspelijoukkueet kaatuvat valitettavasti pelinrakentajiensa loukkaantumisiin, vaikkakin Ryan Tannehillin pelaaminen viikonloppuna on mahdollista. Texans puolestaan ei vielä tiistaina kertonut aloittavan pelinrakentajansa nimeä, mutta Brock Osweilerin uskotaan palaavan aloittajaksi villikortti-kierroksella Raidersia vastaan.

Patriots voitti seitsemän viimeistä runkosarjakamppailuaan järisyttävällä keskimäärin 16,1 pisteen erolla vastustajiinsa. Lisäksi se voitti kaikki kauden vierasottelunsa, tosin loppukauden joukkue pelaa kotonaan Gillette Stadiumilta, jossa se myös kärsi molemmat runkosarjan tappioistaan.


2. Kansas City Chiefs

AFC:n toinen suoran Divisional-paikan hankkinut joukkue oli hieman yllättäen Kansas City, joka on saanut pelata koko kauden hieman suurempien otsikoiden ulkopuolella. Chiefsin todennäköisin vastus Divisional-kierroksella on Steelers, joka hoitanee ilman ykköspelinrakentajaansa Ryan Tannehilliä pelaavan Dolphinsin tieltään.

Viimeisen kierroksen voitolla ja Oaklandin tappiolla varmistunut huiliviikko tuli elintärkeään paikkaan, sillä joukkueen terveystilanne ei ole paras mahdollinen. Puolustuksen supertähti Justin Houston on huilannut pari edellistä viikkoa loukkaantumisen takia ja ylimääräinen viikko tulee miehelle kuin taivaan lahjana.

Todennäköinen Divisional-vastustaja Steelers on ollut Chiefsille paha pala. Tällä kaudella joukkueet kohtasivat Pittsburghin Heinz Fieldillä, jokka neljännen viikon kamppailu päättyi Steelersin murskavoittoon lukemin 43-14.

Joukkueen kausi onkin erittäin suuressa vaarassa päättyä Ben Roehtlisbergerin käsittelyssä 22. tammikuuta sen omalla Arrowhead Stadiumilla.

3. Pittsburgh Steelers

Seitsemällä voitolla runkosarjan päättänyt Steelers pääsee avaamaan pudotuspelit omalla Heinz Fieldillään epävarmassa pelinrakentajatilanteessa olevaa Dolphinsia vastaan. Dolphins voitti joukkueiden runkosarjakohtaamisen kotonaan 30-15. Tällä kertaa kaikki ennusmerkit kuitenkin puhuvat vahvasti Steelersin voiton puolesta.

Voittamalla ottelun teräskaupungin ylpeys saisi Divisional-kierroksella vastaansa Chiefsin, joka ei nykykuntoiselle Steelersille olisi mitenkään mahdoton voitettava. Joukkueen hyökkäyksen terävin kärki Ben Roethlisberger, Antonio Brown sekä LeVeon Bell pääsevät otteluun hyvin levänneenä Steelersin lepuutettua kolmikkoa päätöskierroksen merkityksettömässä Browns-ottelussa.

Steelersin tie konferenssifinaaleihin on melko suotuisa, joten Patriots-Steelers konferenssifinaali on jopa todennäköinen vaihtoehto.

4. Houston Texans

Vuodesta toiseen ilmaislipulla pudotuspeleihin (9-7) – kiitos surkean divisioonansa – etenevä Texans sai myös villikortti-kierrokselle unelmavastustajan, kun sekä ykkös- että kakkospelinrakentajansa kahden viimeisen runkosarjaviikon aikana sairastuvalle menettänyt Oakland Raiders saapuu kylään tulevalle Super Bowl -näyttämölle. Mikäli Miami yllättää Steelersin, matkustaisi Texans voitolla Kansas Cityn vieraaksi divisionaleihin. Steelersin voitto taas tietäisi Texansille lähes takuuvarmaa kauden päättymistä Divisional-kierrokselle New Englandin vieraana.

Joukkueen surkea pelinrakentajatilanne ei anna armoa, joten matka tyssää viimeistään pudotuspelien toisella kierroksella. Tulokaspelinrakentaja Connor Cookilla mitä todennäköisemmin villikortti-kierrokselle lähtevä Oakland sen sijaan on nappisuorituksella voitettavissa.

5. Oakland Raiders

Tämän piti olla vihdoin Raidersin vuosi. 12-4-rekordiin runkosarjan päättäneet merirosvot kokivat kuitenkin runkosarjan toiseksi viimeisellä viikolla kammottavan takaiskun pelinrakentaja Derek Carrin loukkaannuttua. Kun viimeisellä viikolla vielä kakkos-qb Matt McGloin teloi itsensä, joutuu tulokaspelinrakentaja Connor Cook lähtemään uransa ensimmäiseen NFL-starttiin epäinhimillisten paineiden kanssa. Joukkue menetti harmittavasti konferenssin kakkospaikan viimeisellä kierroksella, ja näyttääkin siltä että vuodesta on sittenkin muodostumassa Raidersille pelkkä opintomatka playoffseihin. Voitolla Oakland matkustaisi Divisional-kierrokselle Foxboroughiin Patriotsin vieraaksi, mikäli Steelers voittaa samaan aikaan Dolphinsin. Dolphinsin voittaessa Heinz Fieldillä Raidersin vastustajaksi Divisional-kierrokselle tulisi Kansas City.

Sekä Texans että Raiders kärsivät pahoista ongelmista pelinrakentajapuolella, joten Raidersin parempi juoksuhyökkäys sekä melko vahva puolustus saattaakin kääntää ottelun Raidersin eduksi. Maalijuhlia Texansin ja Raidersin kohtaamisesta ei joukkueiden nykytilanteissa kannata odottaa.

6. Miami Dolphins

Ilman Ryan Tannehilliä runkosarjan komeaan 10-6-rekordiin päättäneellä Dolphinsilla on melkoinen vuori kiivettävänään, kun timanttisessa seitsemän ottelun voittoputkessa etenevä Steelers isännöi sitä villikortti-kierroksella. Keskushyökkääjä Jay Ajayi piti joukkueiden edellisessä kohtaamisessa Steelers-puolustusta pilkkanaan, tosin asiat ovat muuttuneet radikaalisti siitä ottelusta.

Voitolla Steelersistä Dolphins joutuisi Patriotsin vieraaksi Divisional-kamppailuun, joten joukkueen mahdollisuudet konferenssifinaaleihin olisivat erittäin minimaaliset myös ilman polvivaivaisen pelinrakentaja Tannehillin mahdollista poissaoloa. Tannehillin pelaaminen ottelussa selviää myöhemmin viikolla.

Steelers-voitto oli Dolphinsin runkosarjan kohokohta, minkä jälkeen joukkue onnistui voittamaan vielä viisi seuraavaakin ottelua kauden avanneen 1-4-rekordin jatkoksi. Asetelmat tuosta kamppailusta ovat kuitenkin muuttuneet radikaalisti, eikä joukkueella ole paperilla mitään mahdollisuuksia vastata Steelersin loistavan hyökkäyksen tehoihin.

Lue ennakko NFC-konferenssin pudotuspeliasetelmista täältä.