Lähtökohdat pudotuspeleihin: NFC-konferenssi

NFLSuomi käy läpi pudotuspelijoukkueiden lähtökohdat kauden huipennukseen eli pudotuspeleihin. Otteluennakot luvassa lähempänä viikonloppua. Käydään ensin läpi NFC:n joukkueiden kaavio kohti Super Bowlia joukkue joukkueelta.

1. Dallas Cowboys

Uskomattoman kauden timanttisen hyökkäyksen linjansa sekä tulokastähtiensä, pelinrakentaja Dak Prescottin ja keskushyökkääjä Ezekiel Elliottin johdolla pelannut Dallas on yksi suurimmista mestarisuosikeista. Joukkue huilaa villikortti-kierroksen saaden Divisional-kierrokselle vastaansa joko Detroit Lionsin (jos Lions voittaa Seahawksin) tai voittajan otteluparista Packers-Giants. 15.2. pelattavan ottelun voittaja etenee NFC:n mestaruusotteluun, joka pelataan 22.1.

Dallas on ollut NFC:n paras joukkue tällä kaudella, minkä lisäksi se pääsee ainoana joukkueena kauden tärkeimpiin otteluihin terveenä. Samaan aikaan kun muut joukkueet ovat kokeneet musertavia loukkaantumisia pelinrakentajapuolella, on Dallasilla Tony Romossa kokenut supertähti, mikäli Dak Prescott sattuisi loukaamaan itsensä. Yhden driven kauden viimeisessä ottelussa pelaamassa käynyt Romo näytti heti vakuuttavia otteita päättäen driven komeaan TD-heittoon.

Cowboys saa pelata koko loppukauden kotiosavaltiossaan, sillä joukkueella on kotietu aina Super Bowliin saakka, joka sekin pelataan naapurissa Houstonissa.

Uhkakuvia Super Bowl -taipaleelle heittää ennen kaikkea mahdollinen Giantsin kohtaaminen Divisional-kierroksella. Kyseessä kun sattuu olemaan ainut joukkue, joka on tällä kaudella kukistanut parhaalla rosterillaan pelanneet Cowboysit, vieläpä kahteen otteeseen. Tästäkin “kauhuskenaariosta” huolimatta Cowboys on NFC:n ehdoton suosikki.

2. Atlanta Falcons

NFC:n toinen bye-viikon joukkue saa Divisional-kierroksella vastaansa joko Seattle Seahawksin (jos Seahawks voittaa Lionsin) tai voittajan otteluparista Packers-Giants. Voittamalla tämän ottelun tulivoimainen hyökkäysjoukkue on mukana NFC:n mestaruusottelussa taistelemassa paikasta Super Bowlissa.

Falconsin riveissä toivotaan varmasti Seahawksien voittavan ottelunsa, jolloin heikkona vierasjoukkueena tunnettu Seattle saapuisi Georgia Domelle Falconsin isännöitäväksi. Seahawksin vierasstatistiikka näyttää lukemaa 3-4-1. Lisäksi joukkue on epäonnistunut kokonaan TD:n teossa peräti kolmessa vierasottelussaan. Seahawks voitti joukkueiden viikon 6 kohtaamisen 26-24, tosin kotonaan Atlanta on huomattavasti vaikeampi joukkue voitettavaksi kuin mitä se oli liigan äänekkäimmän yleisön edessä Seattlessa.

Falconsin terävin kärki niin hyökkäyksen kuin puolustuksekin osalta on liigan ehdotonta eliittiä. Matt Ryan oli QB-indeksillä mitattuna runkosarjan paras pelinrakentaja heittäen samalla toiseksi komeimmat jaardit 4944. Laituritähti Julio Jones puolestaan mittautti liigan toiseksi parhaat etenemisjaardit 1409. Lisäksi puolustuksen tukimies Vic Beasley voitti liigan runkosarjan säkitystilaston 15,5 säkityksellään.

Atlantalaisten kotistatistiikka tältä kaudelta näyttää lukemaa 5-3, mikä on varsin keskinkertainen verrattuna vuosien 2010-2012 väliseen aikaan, jolloin joukkueen kotikenttä oli todellinen pelote vierailleen (20-4). Falconsilla on onnistuessaan eväät pitkälle, tosin myöskään tappio jo Divisional-kierroksella ei olisi kovin suuri yllätys.

3. Seattle Seahawks

Seahawks on menestymään tottunut joukkue, jolle kotikenttäetu tuo suuremman buustin kuin millekkään muulle liigan joukkueista. Tänä vuonna joukkue voitti kotonaan seitsemän ottelua ja hävisi vain kerran, vieraista sen sijaan irtosi vain kolme voittoa ja tasapeli. Detroit Lionsilla onkin valtava urakka edessään sen saapuessa CenturyLink Fieldille tulevana viikonloppuna. Niukka kotitappio Arizonalle viikolla 15 saattaa kuitenkin muodostua todella kalliiksi, sillä vaikka Lions kaatuisikin, Atlanta vieraissa olisi massiivinen haaste varsinkin ilman supertähteeän, safety Earl Thomasia pelaavalle puolustukselle joka on jo vuosien ajan tottunut kannattelemaan joukkuetta.

Mikäli Seahawks selvittää Lionsin ja tämän jälkeen vieraissa Atlantan ja Dallas tippuu jatkosta omassa ottelussaan, saa Seahawks kotiedun NFC:n mestaruusotteluun, jolloin sen mahdollisuudet Super Bowliin olisivatkin jo varsin hyvät. Todennäköisesti joukkueen tie tyssää kuitenkin viimeistään Georgia Domella Falconsin vieraana.

4. Green Bay Packers

Aaron Rodgers johdatti joukkueensa reippaalta takamatkalta kuuteen peräkkäiseen voittoon, mikä takasi samalla jälleen kerran Packersille divisioonan ykköspaikan Detroitin hävittyä samaan aikaan kolme viimeistä otteluaan. Helppoa tietä Super Bowliin ei kuitenkaan ole luvassa, kiitos luokattoman alkukauden. Jo avausvastustaja Giants on melkoinen musta vaate Packersille. Onhan monilla muistissa muutaman vuoden takainen kohtaaminen, jossa 15-1-rekordilla murskaavan kauden pelannut Rodgersin johtama Packers suli Eli Manningin ja Giantsin käsittelyssä.

Mikäli Detroit lyö Seattlen ja Packers hoitelee Giantsin, saa Packers ensi viikolla vastaansa Atlantan. Todennäköisempi vaihtoehto on silti matka Dallasiin, joka toteutuu mikäli Seattle ja Green Bay kumpikin voittavat ottelunsa.

Giantsin puolustus on vahva, joten helppoa Rodgersin urakasta ei varmasti tule. 23-16-voitto Giantsista kotona Lambeau Fieldillä viikolta 5 antaa kuitenkin uskoa kotijoukkueelle, joka on tällä hetkellä monta pykällä silloista paremmassa iskussa. Pelinrakentajien taistelu kääntää ottelun lopulta Packersille.

Mahdollisesta Divisional-kierroksesta tulee joka tapauksessa joukkueelle erittäin haastava, hävisihän se runkosarjassa sekä Dallasille että Atlantalle.

5. New York Giants

Giantsin tie Super Bowliin vaikuttaa tutulta verrattuna joukkueen kahteen aiempaan Super Bowl -voittoon, kun joukkue avaa pudotuspelit vieraissa Green Bayta vastaan. Jos sekä Giants että Seattle voittavat ottelunsa, matkaa Giants ensi viikolla Dallasin vieraaksi. Mikäli Detroit voittaa Seattlen, matkustaa Giants voitolla Atlantaan.

Lienee turha sanoa, kumpi on Giantsille mieluisampi vastustaja, voittihan se Dallasin runkosarjan aikana peräti kahteen otteeseen. Näin ollen henkinen yliote on Odell Beckhamilla ja kumppaneilla, kun taas kaikki paineet on kasattu Dallasin tulokkaiden harteille. Giantsilla on loistava juoksupuolustus, mikä tekee siitä erityisen vaikean nimenomaan Dallasin kaltaista joukkuetta vastaan.

Sen sijaan ensimmäinen este on Giantsille se kaikkein pahin, onhan Aaron Rodgers saanut heittopelinsä todella hyvään iskuun sortumatta syötönkatkoihin. Giants on tehnyt vain 19,4 pistettä per ottelu, joten maalintekokilpailussa se jää auttamatta Packersin jalkoihin.

Eli Manning on monesti nostanut tasoaan tosipeleissä, joten mikäli puolustus pitää Rodgersin kurissa, saattaa Manning Odell Beckhamin avulla johdattaa joukkonsa yllätykseen. Todennäköisempää kuitenkin on, että Packers päättää pudotuspeleihin palanneiden jättiläisten kauden villikortti-kierrokselle.

6. Detroit Lions

Konferenssin kakkospaikalla vielä kolme viikkoa sitten majaillut Lions suli täysin runkosarjan lopussa menettäen lopulta divisioonansa kärkipaikan Packersille runkosarjan viimeisessä ottelussa. Tästä johtuen joukkue joutuu matkustamaan villikortti-kierroksella pahimpaan mahdolliseen paikkaan, kun Seattle Seahawks isännöi sitä CenturyLink Fieldin korvia huumaavassa metelissä. Kotiotteluita Detroit ei tämän kauden aikana joka tapauksessa enää pelaa, vaan yllättämällä Seahawksit matka jatkuisi Dallasin vieraaksi.

Lions on loistava comeback-joukkue, sillä se oli runkosarjan aikana yhtä vaille jokaisessa ottelussa tappiolla ennen viimeistä neljännestä, kääntäen näistä huikeat yhdeksän ottelua voitokseen. Menestymään tottuneella kotijoukkueella ei ole varaa ylimielisyyteen pitkästä aikaa tosipeleihin selviytynyttä Lionsia vastaan, vaikkakin detroitilaiset sulivat pahasti loppukaudella.

Lionsin kauden rekordi muita playoff-joukkueita vastaan on surullinen 0-5. Lisäksi kaksi ensimmäistä vastustajaa mentäessä villikortti-kierrokselta eteenpäin ovat molemmat hävinneet kauden aikana vain yhden ottelun kotonaan. Ei siis mitenkään herkullinen lähtökohta Matthew Staffordin johtamalle Lionsille.

Kausi on ollut joka tapauksessa komea kasvojenpesu perinteikkäälle seuralle. Tässä kohtaa eväät näyttävät kuitenkin syödyiltä eikä uusia keinoja Seahawksien raatelemiseksi tällä leijonalaumalla taida olla jäljellä.

AFC-konferenssin pudotuspeliennakko luettavissa täältä.



SAMANKALTAISIA ARTIKKELEITA