NFL:n divisional-kierros käyntiin huippuottelulla Atlanta Falcons – Seattle Seahawks

NFL:n Divisional-kierros starttaa lauantain myöhäisillassa Suomen aikaa todellisella huippuottelulla Atlantan Georgia Domella, jossa kakkosseedillä vapaaviikon Wild Cardeista ansainnut liigan kovin hyökkäysjoukkue Falcons kohtaa kestomenestyjä Seattle Seahawksin. Yön myöhäisottelu puolestaan on ennakkoon yksi Divisional-historian etukäteen selvimmistä pallotteluista, kun New England Patriots isännöi surkean divisioonansa sekä loukkaantumisten riivaaman Oakland Raidersin voittamalla tähän vaiheeseen itsensä sukkuloinutta Houston Texansia. Seuraavassa ennakko yön ennalta mielenkiintoisempaan otteluun, joka tulee suomalaisittain vieläpä huomattavasti parempaan katseluaikaan.

Atlanta Falcons – Seattle Seahawks

Falconsin liigan paras hyökkäys vastaan Seahawksin liigan kolmanneksi paras puolustus muodostavat ratkaisevan taisteluparin etukäteen todella kovassa NFC-konferenssin toisessa Divisional-kierroksen ottelussa. Vaikka viimeistään Seahawksien puolustuksen murskattua Broncosin superhyökkäyksen kolmen vuoden takaisessa Super Bowlissa on liigassa liputettu jatkuvasti vahvan puolustuspelin nimiin ennen hyökkäystä, niin tähän otteluun kyseinen ajattelutapa ei vaan sovi.

Joukkueet kohtasivat aiemmin kaudella Seattlessa, jossa kotijoukkue pystyi pitämään Falcons-hyökkäyksen juuri ja juuri kurissa voittaen ottelun 26-24. Nyt lähtökohdat ovat kuitenkin tyystin erilaiset. Seahawks on ollut tällä kaudella suorastaan surkea vierasjoukkue, ellei mukaan lasketa voittoa Patriotsista Gillette Stadiuimilla. Neljä tappiota ja yksi tasuri, pisteet näissä otteluissa 3, 6, 20, 5 ja 10. Näillä lukemilla ei liigan tulivoimaisinta hyökkäystä pysäytetä varsinkaan ilman puolustuksen viimeistä lukkoa Earl Thomasia, jonka kausi on ohi.

Seahawksien hyökkäyksen linja on heikko ja se korostuu varsinkin vieraissa pelatessa, jolloin kotiyleisö pyrkii sekoittamaan metelöimisellään vastustajan peliä entisestään. Seahawks-hyökkäyksellä ei myöskään ole työkalupakissaan keinoja pysäyttää Falconsin tukimiesmonsteri Vic Beasleyä.

Vieraiden pelirakentaja Russell Wilson on pelannut lukuisia hyviä otteluita playoffeissa, mutta vieraissa miehen taso on koko joukkueen tavoin romahtanut. Siitä kertoo peräti 25 pistettä huonompi passer rating vieraissa verrattuna kotiotteluihin tämän kauden runkosarjassa. TD-INT-suhde vieraissa 8-8, kotona 15-3! Lisäksi huippunopean Tyler Lockettin puuttuminen rissuosastolta jättää valtavan aukon joukkueen heittohyökkäykseen, jolla ei Doug Baldwinin ja Jimmy Grahamin lisäksi juurikaan heittouhkia ole.

Falconsin hyökkäyspelissä ei ole loppukauden aikana muuttunut oikeastaan mikään. Matt Ryan tykittää varmaa tulosta Julio Jonesilla tai ilman, mikä vie paineita joukkueen puolustukselta. Tänään Falcons-hyökkäyksellä on vastassaan kova puolustus, mikä ei kuitenkaan ole ollut oma itsensä keskikenttää dominoineen Earl Thomasin loukkaannuttua. Tämä on näkynyt myös kulmapuolustaja Richard Shermanin otteissa, jota vastaan matchatut heittopelit ovat passer ratingiltään 20 pinnaa suuremmat nyt kuin ennen Thomasin loukkaantumista. Miten mies pärjää Julio Jonesin kanssa ilman Thomasin apuja, jää nähtäväksi. Seahawks-puolustus ei ole myöskään pystynyt napsimaan ainuttakaan syötönkatkoa viiteen viimeiseen peliin.

Cliff Avril ja Frank Clark ovat liigan toiseksi tehokkain heittoryntäyskaksikko 21,5 säkillään. Lisäksi Michael Bennett on todellinen superyksilö linjassa aiheuttaen todella paljon tuhoa vastustajan hyökkäykselle. Mikäli Falconsin o-line pystyy edes osittain pimentämään kyseiset herrat, hoitaa Matt Ryan loput mikäli mies ei sula kauden kriittisimmällä hetkellä paineiden alle.

Seahawks ei ole voittanut Russell Wilsonin johdolla kertaakaan Divisional-otteluaan vieraissa (0-2), eikä voita tälläkään kertaa vaan tulivoimainen Falcons rynnii NFC:n finaaleihin kovemman materiaalinsa sekä ennen kaikkea kotietunsa turvin.

Ottelu starttaa Viasat Urheilu HD -kanavalla tänään klo 23.30.