Kausiennakko 2017: New England Patriots

AFC Eastin jokavuotisena suosikkina kauteen starttaa jälleen kerran liigan hallitseva mestari New England Patriots. Yhden urheiluhistorian uskomattomimmista comebackeista helmikuisessa Super Bowlissa tehnyt joukkue lähtee alkavaan kauteen – jos mahdollista – entistä vahvempana. Joukkue hankki hyökkäykseensä nuoren huippulaituri Brandin Cooksin, minkä lisäksi se saa takaisin loukkaantumisen takia loput viime kaudesta missanneen TE-tähti Rob Gronkowskin. Kaiken lisäksi loistava Buffalo Billsin ex-kulmapuolustaja Stephon Gilmore siirtyi vapailta markkinoilta jättisopimuksella vahvistamaan Patriots-puolustusta. Ainoa tumma pilvi seuran taivaalla on kauden alla tähtilaitahyökkääjä Julian Edelmanin loukkaantuminen, joka pitää 32-vuotiaan kokeneen tähden sivussa kentiltä koko tulevan kauden.

Alkavan kauden kysymys kuuluu silti, onko kenestäkään haastamaan Patriotsia sen tavoitellessa toista peräkkäistä mestaruuttaan? Kukaan ei taatusti halua kohdata tätä Bill Belichickin johtamaa ja Tom Bradyn tähdittämää voittamisen kulttuurissa marinoitua nippua ennen Super Bowlia.

Hyökkäys

Hyökkäyksen kapellimestari Tom Brady on jo 40-vuotias. Tästä huolimatta miehen viime kausi oli suorastaan sensaatiomainen miehen heitettyä 28 TD:tä ja vain kaksi syötönkatkoa uransa kovimmalla QB-indeksillä 112,2. 18. kautensa Patriots-nutussa aloittava Brady antaa omalla osaamisellaan joukkueelle etulyöntiaseman joka ilta. Miehen uraa ei joka tapauksessa ole jäljellä montaa vuotta, minkä vuoksi Patriots kieltäytyi myymästä 25-vuotiasta tulevaisuuden ykköspelinrakentajaansa Jimmy Garoppoloa, josta useat joukkueet olivat erittäin kiinnostuneita offseasonilla. Samalla Patriotsilla on edelleen jotain mitä monella muulla kärkiseuralla ei ole – laatutakuu ykkös-QB:n loukkaantumisen varalta.

Laaja hyökkäysarsenaali sai kovan lisän Saintsista tulleesta Brandin Cooksista. Syyskuussa vasta 24 vuotta täyttävä Cooks on pommittanut kahdella edelliskaudellaan tilastoihin yli 1100 jaardia, minkä lisäksi tuulennopea laitahyökkääjä on vaarallinenn pitkien pelien uhka puolustusten joutuessa keskittymään samanaikaisesti useaan muuhunkin heittouhkaan, joita eivät muodosta pelkästään laitahyökkääjät vaan myös heittohyökkäyksiin ahkerasti osallistuvat keskushyökkääjät.

Kun joukkueesta löytyy lisäksi Rob Gronkowski, Malcolm Mitchell, Chris Hogan, sekä Danny Amendola, on puolustusten lähes mahdoton lähteä tuplaamaan yhtäkään näistä tähdistä tulevalla kaudella. Ykköslaitahyökkääjä ja Bradyn luottomies Julian Edelman loukkaantui kauden alla, ja miehen koko kausi on ohi ennen sen alkua. Toisaalta juuri Patriots on joukkue joka kestää syvyytensä ja laatunsa puolesta jopa Edelmanin tasoisen pelimiehen loukkaantumisen. Martellus Bennettin lähdettyä seura hankki Gronkin backupiksi TE-osastolle 27-vuotiaan Dwayne Allenin, joka on viettänyt aiemman uransa Indianapolis Coltsin riveissä noin 400 jaardin tehoin.

Vapaana agenttina Buffalosta tullut Mike Gillislee saattaa nousta juoksuhyökkäyksen johtavaksi vastuunkantajaksi, tosin Rex Burkhead, James White ja Dion Lewis eivät hekään ole turhia miehiä hommaan. Varsinkin kahden jälkimmäisen heittouhka jättää puolustukselle entistä enemmän arvailun varaa tulevasta pelivalinnasta.

Hyökkäyksen linjassa tacklet Nate Solder ja Marcus Cannon pelasivat viime kaudella elämänsä kaudet. Keskeltä löytyy nuori David Andrews. Shaq Mason ja LT Joe Thuney hoitavat myös ruutunsa moitteetta. Hyökkäyksen rotaation syvyys kestää hyvin muutaman loukkaantumisen, joten Brady voi hyvillä mielin valmistautua jälleen yhteen pitkälle vuoden vaihteen jälkeen jatkuvaan kauteen.

Puolustus

Viime kaudella joukkueen puolustus sai etua helpohkosta otteluohjelmastaan. Tänä vuonna se joutuu kuitenkin todelliseen testiin, kun vastaan astelee nippu viime kauden runkosarjaa kovempia hyökkäyksiä. Tosin tähänkin seurassa on osattu varautua kiitettävästi. Patriots hankki Malcolm Butlerin seuraksi CB-osastolle Stephon Gilmoren 13 miljoonaa taalaa kaudessa tuovalla sopimuksella. Eric Rowe puolestaan on kookkaampi vaihtoehto pelaamaan ulkokentällä, siinä missä viimeistä sopimuskauttaan aloittava Butler keskittyy enemmän slotteihin. Kun vielä Patrick Chung, Devin McCourty ja Duron Harmon muodostavat vahvan safetyosaston, on Patsin lyöminen heittopelin turvin paperilla lähes mahdoton tehtävä kenelle tahansa vastustajista.

Puolustuksen frontti sen sijaan herättää enemmän kysymysmerkkejä. Dont’a Hightower jatkaa tukimiesosastolla, joskin miehen kunto ja loukkaantumisherkkyys ovat isoja kysymysmerkkejä. Veteraani David Harris hankittiin vapailta markkinoilta divisioonan sisältä Jetsistä. Trey Flowers sekä Kony Ealy muodostavat hyvän heittopuolustusduon, minkä lisäksi seura varasi kaksi DE:tä rotaatiopelaajiksi.

DT Alan Branch pelasi uransa parhaan kauden viime vuonna, minkä lisäksi ruutia linjaan tuo Ravensista tullut Lawrence Guy. Viime kauden tilastojen perusteella Pats-puolustus on liigan eliittiä, tosin vasta tämä kausi vaikeamman otteluohjelman myötä kertoo sen todellisen nykytason.

Erikoisjoukkueet

Potkaisija Stephen Gostkowski pelasi heikon viime kauden. Miehen missattu lisäpistepotku Super Bowlissa oli jo maksaa Patriotsille koko ottelun, mutta Bradyn masiinoimat 2-lisäpisteen yritykset pelastivat bostonilaiset lopulta jatkoajalle ja mestareiksi saakka. 12. kautensa seurassa aloittava 33-vuotias saakin todistaa tällä kaudella olevansa edelleen paikkansa arvoinen.

Toimituksen arvio

Patriots on yksi suursuosikeista joka vuosi, mutta tällä kertaa joukkueen saumat Lombardi Trophyyn näyttävät jopa paremmilta kuin koskaan. Sekoitus kokeneita ja voittamaan tottuneita konkareita sekä sekoitus nuorta talenttia lisättynä liigan parhaalla valmennuksella on todella pelottava yhdistelmä. Divisioonan voitto lienee jälleen itseisarvo, eikä tähän ole luvassa muutosta ainakaan niin kauan kuin Texans saa hankittua riveihinsä uskottavan pelinrakentajan.

Pahimmat uhkatekijät matkalla Super Bowl -voittoon lienevätkin nuori ja nälkäinen Oakland Raiders, Kansas City Chiefs, Pittsburgh Steelers sekä Denver Broncos. Patriots on syvyytensä ja voittamisen kulttuurinsa vuoksi kuitenkin ylivoimainen suosikki Super Bowl LII:n voittajaksi.


Kaipaatko ajanvietettä? Ota suunnaksi Suomen paras casino ja nappaa pelaamiseen parhaat bonukset!

Suomi Casino tarjoaa parhaat pelielämykset ja puitteet.