Näin NFL-kausi 2018 etenee

Amerikkalaisen jalkapallon suurin ja kaunein liiga NFL potkaistaan syyskuun 7. päivänä. National Football League on yksi Pohjois-Amerikan neljästä suuresta ammattilaisliigasta ja katsojamäärissä se peittoaakin kotimaassaan selvästi muut huippuliigat (NBA, MLB ja NHL). NFL:ssä pelaa kaikkiaan 32 yhdysvaltalaisjoukkuetta, jotka on jaettu kahteen 16 joukkueen konferenssiin, jotka ovat nimeltään AFC (American Football Conference) ja NFC (National Football Conference). Vuodesta 2002 lähtien molempien konferenssien joukkueet ovat jakaantuneet maantieteellisesti kutakuinkin tasaisesti. Molemmat konferenssit on jaettu neljään neljän joukkueen divisioonaan: East (itä), North (pohjoinen), South (etelä) ja West (länsi). Liiga perustettiin alunperin vuonna 1920 nimellä American Professional Football Association, mutta nimi vaihtui jo vuonna 1922 National Football Leagueksi eli NFL:ksi.

NFL:n runkosarja alkaa joka vuosi syyskuun alussa kestäen 17 viikkoa, minkä aikana jokainen joukkue pelaa 16 ottelua. Jokaisella joukkueella on runkosarjan aikana yksi ottelu peliviikkoa (torstai-maanantai) kohti lukuunottamatta bye weekiä eli huiliviikkoa, jollainen kullakin joukkueella on jossain kohtaa kautta. Kunkin divisioonan neljä joukkuetta pelaavat toisiaan vastaan yhden koti- ja vierasottelun eli yhteensä kuusi ottelua. Loppuihin kymmeneen otteluun liiga määrää kiertävällä periaatteella neljä vastustajaa oman konferenssin jostakin toisesta divisioonasta, neljä vastustajaa vastakkaisen konferenssin vuosittain vaihtuvasta divisioonasta sekä kaksi vastustajaa samasta konferenssista edellisen vuoden sijoitusten perusteella. 30. joulukuuta päättyvän runkosarjan päätteeksi kummastakin 16 joukkueen konferenssista kuusi joukkuetta saa paikan tammikuun alussa alkavalle post seasonille eli pudotuspeleihin, jotka ratkaistaan kerrasta poikki -menetelmällä.

Pudotuspeleihin etenevät divisioonien voittajat sekä kaksi joukkuetta molemmista konferensseista sarjataulukon perusteella. Muista Yhdysvaltain ammattilaisliigoista poiketen NFL:ssä kaksi konferenssin parasta joukkuetta etenee suoraan pudotuspelien toiselle kierrokselle eli Divisional-vaiheeseen, kun loput neljä pelaavat toisiaan vastaan Wild Card -kierroksella. Näiden otteluiden voittajat puolestaan etenevät Divisional-vaiheeseen kohdaten vieraskentällä sinne suoraan selviytyneet konferenssin kärkijoukkueet. Otteluparit ratkeavat sarjataulukon sijoitusten peruteella niin, että konferenssin voittaja kohtaa heikommin Wild Card -kierroksen jatkoonmenijöistä runkosarjassa sijoittuneen. Divisional-otteluiden voittajat etenevät puolestaan konferenssien mestaruusotteluihin. Pudotuspeliturnauksen päätteeksi kummankin konferenssin mestariksi selvinneet joukkueet kohtaavat NFL:n loppuottelussa, Super Bowlissa, joka pelataan ennalta määrätyssä kaupungissa yleensä helmikuun alussa. Tämän kauden huipentava Super Bowl LIII pelataan Atlantaan vuosi sitten avatulla Mercedes-Benz Stadiumilla 4. helmikuuta 2019, aamuyöllä Suomen aikaa.

NFL:n tähdistöottelu on nimeltään Pro Bowl, johon valitaan miehitys kummankin konferenssin joukkueista. AFC:n ja NFC:n tähdistöt valitaan yhdistetyssä äänestyksessä, jossa pelaajat ja valmentajat sekä yleisön äänet ratkaisevat kokoonpanot. Tähdistöottelu pelataan viikkoa ennen Super Bowlia, eivätkä siihen luonnollisesti osallistu Super Bowlissa pelaavien joukkueiden pelaajat. Itse tähdistöottelutapahtumaa tärkeämpänä pidetäänkin varsinaista Pro Bowl -valintaa. Lisäksi liiga valitsee 1. ja 2. All-Pro-joukkueet kauden absoluuttisesti parhaista pelaajista.

Mihin menestyjät sijoittavat?

NFLSuomi seuraa jälleen tällä kaudella tarkasti liigan tapahtumia. Sivuiltamme löydät liigan tärkeimmät uutiset, otteluennakot, kolumnit, viikottaiset NFL Jenarihait -podcastit sekä jokaisen joukkueen kausiennakon tulevalle kaudelle. Suomessa NFL:ää voi seurata joko Viaplay- ja Viasat -maksukanavilta tai hankkimalla liigan virallisen NFL Game Passin. Viasat näyttää otteluita suomeksi selostettuina joka sunnuntai klo 20 alkaen. Viihtyisää NFL-kautta 2018 kaikille!