Kolumni: Keskinkertaisena pidetystä Alex Smithistä kasvoi MVP-kanditaatti

Alkukauden yksi positiivisimmista yllätyksistä NFL:ssä on ollut Kansas City Chiefs, joka jatkaa viiden peliviikon jälkeen ainoana tappiottomana joukkueena liigassa. Yksi joukkueen menestyksen kulmakivistä on ollut 33-vuotias pelinrakentaja Alex Smith, jonka ura on junnannut viime vuodet melko keskinkertaisella tasolla. Syy, minkä takia Chiefs käyttikin talven varaustilaisuudessa 1. kierroksen varausvuoronsa yhtenä draftin parhaista pidettyyn pelinrakentajaan, Patrick Mahomesiin. Jopa Smith itse antoi kauden alla haastattelun, jossa myönsi kuluvan kauden jäävän mitä todennäköisimmin miehen viimeiseksi Kansas Cityssä.

Viiden pelikierroksen jälkeen ääni kellossa on muuttunut vuoden 2005 varaustilaisuuden ykkösnimen (tarjolla olisi ollut mm. herra nimeltä Aaron Rodgers) esitettyä alkukaudella otteita, jotka ovat nostaneet veteraani-QB:n jopa mukaan MVP-puheisiin. Uransa San Fransisco 49ersissa aloittanut Smith pelaa tällä hetkellä satumaista kautta, sillä viiden ottelun jälkeen kasassa on keskimäärin 278 heittojaardia per ottelu, 11 TD:tä eikä ainuttakaan syötönkatkoa. Lukema on suorastaan sensaatiomainen mieheltä, jonka 12-vuotisen NFL-uran tähän asti paras kausi on tuottanut 3502 heittojaardia ja mies on ylittänyt 20 heitetyn TD:n rajapyykinkin urallaan vasta kahdesti.

Uransa kahdeksan ensimmäistä vuotta 49ersia edustanut Smith kärsi San Fransiscon aikana paljon loukkaantumisista pelaten vain kaksi täyttä kautta. Ura Golden Gaten äärellä sai ensimmäisen särönsä kauden 2011 jälkeen, kun 49ersin päättyneellä kaudella 2011 NFC:n finaaleihin johdattaneen Smithin sopimus seuran kanssa päättyi ja silloin vapaana ollutta megatähti Peyton Manningiä tavoitellut 49ersin seurajohto suututti entisen ykkösvarauksen, joka oli jo lähellä siirtymistä Miami Dolphinsin riveihin. Manningin signattua itsensä Denveriin pääsivät Smith ja 49ers lopulta sopuun kolmivuotisesta, 33 miljoonan taalan jatkosopimuksesta, minkä piti taata parhaassa iässä olleelle pelinrakentajalle pitkäaikainen työrauha sanfransiscolaisten ykköspelinrakentajana.

Toisin kuitenkin kävi, kun hyvin kauden 2012 aloittanut Smith sai kauden kymmenennessä ottelussa aivotärähdyksen. Miestä tuurannut atleettinen kakkos-QB Colin Kaepernick tuurasi Smithiä tämän poissaollessa upeasti ja nappasi huippuotteillaan aloittajan paikan itselleen, minkä jälkeen Smithille ei nähty käyttöä seurassa enää seuraavalla kaudella.

Matt Casselin otteisiin pettynyt Chiefs sen sijaan etsi itselleen uutta ykköspelinrakentajaa kauden 2012 jälkeen ja joukkueet pääsivät lopulta yhteisymmärrykseen siirrosta, joka toi Smithin Kansasiin vaihdossa kahteen kakkoskierroksen varausvuoroon. Smithin ura Kansasissa alkoi loistavasti, ja edelliskauden jumbojoukkue oli tämän kauden tapaan viimeinen tappioton joukkue runkosarjassa. Smith johdatti joukkueensa lopulta pudotuspeleihin 11-5-rekordilla. Wild Card -kierroksella Indianapolis Coltsia vastaan jo 28 pisteen karkumatkalle karannut Chiefs kaatui lopulta loukkaantumisista kärsineeseen puolustukseensa Coltsin kiriessä 44-45-voittoon yhdessä liigan pudotuspelihistorian komeimmista takaa-ajoista.

Varovaisesta pelityylistään usein moitittu Smith pelaa Chiefsissä nyt viidettä kauttaan ja mies onkin muuntautunut tällä kaudella varsinaiseksi pitkien pelien erikoismieheksi. Aiemmin Smithiä pidettiin niin sanottuna game managerina, joka tarvitsee onnistuakseen ympärilleen todella kovan laitahyökkääjäkaartin. Tämä todettiin jo 49ers-johdon toimesta sen nähtyä Kaepernickin todellisena uuden ajan atleettina, joka pystyy – toisin kuin Smith – johdattamaan joukkuetta menestykseen myös ilman todellisia superlaitahyökkääjiä.

Varovaisen game managerin leima seurasi miestä myös Kansasiin, jossa ensimmäisen neljän kauden aikana mies on heittänyt keskimäärin 3222 jaardia ja vain 19 TD:tä per kausi, kun syötönkatkoja on samaisena aikana kertynyt tilastoihin 28.

Viides kausi on kuitenkin muuttanut kaiken. Ykköslaitahyökkääjänsä Jeremy Maclinin offseasonilla menettänyt Smith johtaa koko liigan pelinrakentajatilastoa jaardeissa per heittoyritys (8,8) sekä jaardeissa per onnistunut heittoyritys (10,1). Samaan aikaan Chiefs on koko liigan eniten pisteitä (32,8/ottelu) tehnyt joukkue kokonaisjaardien ollessa liigan toiseksi parhaat.

Smithin urakkaa helpottavat loistava TE Travis Kelce, olympiatason pikajuoksijana aiemmin tunnettu WR Tyreek Hill sekä todellista tykkikautta pelaava tulokas-RB Kareem Hunt, mutta mitään juliojones-kaliiberin targetteja Smithillä ei silti ole käytettävissään. Lisäksi Smith joutuu tulemaan toimeen ilman kahta avauskokoonpanon linjamiestään.

Viiden kierroksen jälkeen ei voida toki vielä vetää sen suurempia johtopäätöksiä MVP-taistelun suhteen, johon ainakin Smithin taakse draftissa reilu vuosikymmen sitten jääneellä Aaron Rodgersilla on taatusti oma sanansa sanottavana.

Joka tapauksessa Alex Smith on 13. NFL-kaudellaan lunastamassa vihdoin niitä odotuksia, joita komean yliopistouran pelanneelle nuorukaiselle asetettiin varausvuonna 2005. Kuluva kausi on Smithin ehkä viimeinen tilaisuus todistaa olevansa todellinen voittaja, ja Patrick Mahomes saakin vielä odottaa omaa tilaisuuttaan kirkkaissa valoissa.

Kaipaatko ajanvietettä? Ota suunnaksi Suomen paras casino ja nappaa pelaamiseen parhaat bonukset!

Suomi Casino tarjoaa parhaat pelielämykset ja puitteet.