AFC:n konferenssifinaali: Jaguars haastaa kestomenestyjä Patriotsin paikasta Super Bowliin

Kuluvan kauden Super Bowl -joukkueet selviävät viimein sunnuntain ja maanantain välisenä yönä, kun vuorossa ovat NFL:n konferenssien loppuottelut. AFC:n puolella kolmatta Super Bowl -paikkaansa neljän vuoden sisällä metsästävä New England Patriots pelaa konferenssifinaalissa käsittämättömästi jo seitsemättä kertaa peräkkäin, kun taas loistavan puolustuksensa johdolla vastustajiaan murskannut Jaguars pelaa pudotuspeleissä ensimmäistä kertaa kymmeneen vuoteen.

Jaguars kukisti viime viikonlopun Divisional-kierroksen ottelussa ylimielisen Pittsburgh Steelersin, mikä romutti samalla useiden fanien koko kauden ajan odottaman kahden tähtinipun kohtaamisen AFC:n finaalissa. Jaguars on lentänyt koko kauden enemmän tai vähemmän tutkan alla, eihän joukkueen hyökkäyksestä löydy juurikaan tähtiloistoa – ja kuten aiemmin viikolla julkaistussa kolumnissamme mainitsimme, medialla on tapana nostaa esille lähinnä hyökkäyspään pelaajia, jolloin vahvat puolustukset jäävät monesti suuren yleisön osalta pimentoon. Jaguarsin puolustuksen vahvuus on ollut kaikkien tiedossa, mutta silti harva jaksoi uskoa sen riittävän näin pitkälle.



Ottelua on ennakkoon mainostettu lähinnä Patriotsin heittohyökkäyksen sekä Jaguarsin ilmiömäisen heittopuolustuksen välisenä taisteluna, eikä tarvita kummoisiakaan selvännäkijänlahjoja tajutakseen sen, että nimenomaan sisemmän laitahyökkääjä Rob Gronkowskin pysäyttäminen tulee olemaan Jaguarsin tärkein tehtävä. Samalla puolustuksen on pystyttävä luomaan nopeasti painetta pelinrakentaja Tom Bradylle, jonka viikolla loukkantunut heittokäsi ei missään nimessä ole sataprosenttisessa kunnossa. Jaguarsilta löytyy puolustuksen frontistaan kaksi kauden parhaisiin säkittäjiin kuuluvaa pelaajaa, Calais Campbell sekä Yannick Ngakoue, joten Patriotsin hyökkäyksen linjalla on edessään valtava urakka pelinrakentajansa suojelemisessa. Toisaalta Brady osaa hankkiutua pallosta eroon nopeasti, mikä helpottaa myös linjan työskentelyä. Jaguarsin D-linen on onnistuttava lyömään Patriotsin O-line, muuten takapuolustukselle tulee hikinen ilta.

Liigan paras sisempi laitahyökkääjä, tällä hetkellä täysin pysäyttämätön 198-senttinen ja 120-kiloinen Gronkowski vie luonnollisesti suurimman huomion Jaguarsin puolustukessa, mikä avaa tilaa muille kiinniottajille. Miehen tarjoamaan fyysiseen haasteeseen ei pysty vastaamaan kukaan Jagsin tukimieskolmikosta (Smith, Jack, Posluszny), minkä takia Gronk saanee jatkuvasti osakseen vähintään tuplavartioinnin, jonka avulla Jaguarsin on pakotettava Brady turvautumaan muihin heittokohteisiinsa. Laitahyökkääjistä varsinkin Brandin Cooks on ylimääräistä tilaa saadessaan vaarallinen isojen pelien uhka, joskin Jaguarsilla on heittää kentälle liigan kovin takapuolustus. Kaiken kokenut veteraani-WR Danny Amendola saattaa hänkin nousta esille jälleen tärkeimmällä hetkellä. Juoksuhyökkäyksen merkitys puolestaan korostuu varsinkin, mikäli Bradyn heittokäsi ei kestä tavanomaista heittorallia.

Vähemmän hehkutettu matchup nähdään Jaguarsin hyökätessä. Ailahteleva pelinrakentaja Blake Bortles kun voi omilla otteillaan pilata joukkueeltaan koko ottelun. Jaguarsin hyökkäyssuunnitelma suosiikin paljon juoksupeliä sekä helppoja ja lyhyitä heittopelejä, jolloin mahdollisuus Bortlesin epäonnistumiselle pidetään minimissä. Ajoittain huippuotteitakin väläyttelevä Bortles pelasi viime viikolla Steelersiä vastaan varsin hyvän ottelun, mutta miehen varaan ei totisesti voi kaataa liikaa vastuuta. Jaguars on voittanut kauden kaikki kuusi peliään, joissa hyökkäys on selvinnyt ilman turnovereita. Tässä sen olisi onnistuttava myös sunnuntaina, muuten urakasta tulee hankala. Kaksi ottelua ilman syötönkatkoja pelannut Bortles on vain kerran urallaan yltänyt kolmen ottelun syötönkatkottomaan putkeen, joskin se edellinen kerta tapahtui juuri joulukuussa. Tätä seurasi kuitenkin viisi syötönkatkoa kahdessa seuraavassa ottelussa. Kumpi Bortles nähdään sunnuntaina kentällä?

Pitkälti epävarmasta pelinrakentajastaan johtuen Jacksonville oli runkosarjassa eniten palloa juoksupelin turvin kantanut hyökkäysjoukkue. Patriots-puolustus puolestaan päästi liigan joukkueista toiseksi eniten juoksujaardeja per yritys (4,7). Tulokaskeskushyökkääjä Leonard Fournette saakin jälleen kerran ison vastuun kannettavakseen. Pelkän hitaasti junnaavan juoksupelin varaan Jaguars ei hyökkäystään silti voi rakentaa, sillä Patriots hyökkäys osaa kyllä tehdä pisteitä kentälle päästessään. Joukkue on jäänyt Bradyn pelatessa kotonaan Gillette Stadiumilla viimeksi alle 20 pisteeseen kaudella 2014 – voittaen ottelun tuollakin kertaa. Patriots on ollut viimeisessä kuudessa kotipelissään täysin ylivoimainen voittaen jokaisen ottelunsa vähintään kahdeksan pisteen erolla.

Patriots lähtee otteluun noin TD:n ennakkosuosikkina, mutta varsinkin Bradyn heittokäden kunto nousee nyt arvoon arvaamattomaan. Mikäli joukkueen ylivoimaisesti tärkein pelaaja ei ole lähelläkään parasta pelikuntoaan, nousevat vieraiden osakkeet roimasti. Jaguars osoitti viimeistään viime viikolla pystyvänsä voittoon myös liigan parhaita hyökkäyksiä vastaan ja se tarjoaakin Patriotsille viimeviikkoista Titans-ottelua kovemman haasteen. Ottelu potkaistaan käyntiin sunnuntaina kello 22.05 Suomen aikaa.

LUE MYÖS: NFC:n konferenssifinaali – Eagles haastaa Vikingsin kivikovan puolustuksen

Kaipaatko ajanvietettä? Ota suunnaksi Suomen paras casino ja nappaa pelaamiseen parhaat bonukset!

Suomi Casino tarjoaa parhaat pelielämykset ja puitteet.




SAMANKALTAISIA ARTIKKELEITA