Muistatko vielä? Voittamaton Patriots hävisi Giantsille kauden 2007 Super Bowlissa

Reilun viikon päästä pelattavaan Super Bowliin valmistautuva New England Patriots on päässyt juhlimaan NFL:n mestaruutta jo viidesti tällä vuosituhannella. Kaikkiaan kahdeksanteen Super Bowliinsa vuosituhannen vaihteen jälkeen valmistautuva joukkue on lisäksi poistunut Super Bowlista häviäjänä kahdesti. Molemmat tappioista ovat tulleet New York Giantsia vastaan.

Kauden 2007 Patriots on jäänyt monien mieleen modernin aikakauden ylivoimaisimpana joukkueena, joka ei koskaan onnistunut voittamaan mestaruutta. Uuden tähtipelinrakentajansa Tom Bradyn johdolla mestaruuksia kausien 2001, 2002 ja 2004 päätteeksi juhlinut seura eteni kauden 2007 päätteeksi Super Bowliin kahden välivuoden jälkeen murskaavalla 18-0-rekordilla, eikä juuri kukaan uskonut NFC East -divisioonasta kakkosena 10-6-rekordilla pudotuspeleihin edenneen Giantsin mahdollisuuksiin. Giantsin pudotuspelitaival oli dramaattinen sen voitettua Wild Card -kierroksella Buccaneersin 24-14, mitä seurasi kaksi tasaista vääntöä Cowboysin kaaduttua Divisional-kierroksella 21-17 ja Packersin konferenssifinaalissa 23-20.



Patriots puolestaan eteni Super Bowliin murskaavalla esityksellä voittaen kaikki kauden ottelunsa siihen saakka. Seuran kauteen valmistautumiseen toi dramatiikkaa 24-vuotiaan kakkoskierroksen varauksen, puolustuksen endinä pelanneen Marquise Hillin menehtyminen vesijettionnettomuudessa ennen kauden alkua. Tapaus oli lopulta omiaan Patriotsin joukkuehengen rakentajana, ja joukkue tekikin kauden avauspuolikkaalla pisteitä käsittömättömällä 41,3 pisteen ottelukohtaisella keskiarvolla samalla kun pelaajat merkkauttivat tehotilastoihin uskomattomia lukemia. 4806 heittojaardia kerännyt tuolloin 30-vuotias Brady syötti käsittömättömät 50 TD:tä ja vain kahdeksan syötönkatkoa samalla kun historian parhaisiin laitahyökkääjiin lukeutuva, Oaklandista kauden alla Patriotsiin siirtynyt Randy Moss eteni uransa parhaat 1493 kiinniottojaardia iskien siinä sivussa 23 TD:tä. Toinen iso pala hyökkäystä oli Dolphinsista saapunut laitahyökkääjä Wes Welker, joka merkkautti hänkin 1175 kiinniottojaardia ja kahdeksan TD:tä. Patriotsin koko kauden keskimääräinen otteluiden voittomarginaali oli häkellyttävä 17,5 pistettä. Peräti viisi joukkueen pelaajista valittiin kauden All-Pro-joukkueeseen, neljä kakkos-All-Pro-joukkueeseen.

Joukkueen akilleen kantapää oli ehkäpä sen isokokoinen ja varsin hidas puolustus, jonka todellista tasoa ei oltu testattu kunnolla koko kauden aikana hyökkäyksen ratkaistessa ottelut joukkueen eduksi omalla dominoinnillaan. Jo Super Bowlin avausdraivilla puolustus joutuikin todelliseen testiin Giantsin vyöryttäessä lähes kymmenen minuutin pituisen hyökkäysvuoron, joka päättyi kenttäpotkumaaliin.

Tasaisessa ottelussa aiemmin kaudella hyvin pelannut Patriotsin hyökkäyksen linja pelasi kauden heikoimman pelinsä, minkä takia joukkueen heittopeli ei päässyt missään vaiheessa kunnolla vauhtiin. Patriots onnistui kaikesta huolimatta hankkiutumaan ottelussa 14-10-johtoon, tilanne – jossa oltiin vielä ottelun päätösminuutille mentäessä Giantsin vyöryttäessä hyökkäystään kohti Patriotsin maalialuetta. Giants-pelinrakentaja Eli Manningin 3 & 5 -tilanteessa heittämä pitkä syöttö sekä tuntemattoman laitahyökkääjä David Tyreen “helmet catch” ovat edelleen yksi Super Bowl -historian ikimuistoisimmista yksittäisistä tilanteista.

Hyökkäysvuoro päättyi lopulta 35 sekuntia ennen ottelun päätöstä Manningin heittämään touchdowniin ja sitä seuranneeseen lisäpistepotkuun, jotka siirsivät Giantsin ottelussa 17-14-johtoon. Patriotsin aiemmin kaudella täysin pysäyttämätön hyökkäys ei onnistunut omalla hyökkäysvuorollaan etenemään kenttäpotkuasemiin, ja niinpä Giants nappasi ensimmäisen Super Bowl -voittonsa sitten kauden 1990.

Patriotsin aiemmin tappiottomalle joukkueelle kauden ainoan häviön kokeminen viimeisessä ja tärkeimmässä ottelussa oli äärettömän katkera ja siitä toipuminen vei seuralta useamman vuoden. Seuraavalla kaudella ilman loukkaantunutta pelinrakentajaansa Bradya jopa pudotuspelien ulkopuolle jäänyt seura palasi Super Bowliin kauden 2011 päätteeksi, jolloin neljän vuoden takaiset haamut nostivat jälleen päätään sen hävittyä taas kerran Giantsille, tällä kertaa lukemin 21-17.

Kauden 2007 Super Bowl on katsottavissa kokonaisuudessaan täältä (Youtube).