NFC:n konferenssifinaali: Eagles ja Vikings vastakkain – viekö Vikings-puolustus joukkueen Super Bowliin saakka?

NFC:n mestaruusottelussa kohtaavat runkosarjan 1. ja 2. sijoittuneet joukkueet, kun 13 voittoa ottaneet Eagles ja Vikings iskevät yhteen Lincoln Financial Fieldillä. Eagles lähtee kuudenteen konferenssifinaaliinsa tällä vuosituhannella. Aiemmista viidestä joukkue on voittanut vain kerran, kun se eteni kaudella 2004 Super Bowliin häviten tuolloin niukasti Patriotsille. Vierasjoukkue Vikings puolestaan pelasi konferenssin loppuottelussa viimeksi kaudella 2009, jolloin se putosi Super Bowlista jatkoaikatappiolla Saintsille. Nyt sillä on mahdollisuus tehdä historiaan ja tulla ensimmäiseksi joukkueeksi, joka etenisi kotistadionillaan pelattavaan Super Bowliin. Kumpikaan joukkueista ei esiintynyt pudotuspeleissä viime kaudella, joten kestomenestyjistä ei voida näiden joukkueiden kohdalla puhua.

Kotijoukkue Eaglesin mahdollisuuksiin on uskonut vain harva sen jälkeen, kun ilmiömäisen kauden pelannut pelinrakentaja Carson Wentz hajotti polvensa vain kuukautta ennen runkosarjan päätöstä. Tästä huolimatta vahvan kauden pelannut joukkue on onnistunut kairaamaan tiensä tähän pisteeseen. Vastaan asettuu kakkospelinrakentajansa Case Keenumin sekä ennen kaikkea upean puolustuksensa johdolla lähes koko kauden operoinut Vikings, joka lähteekin otteluun hienoisena kolmen pisteen ennakkosuosikkina.



Vikingsin selviytyminen tähän pisteeseen on todellinen tuhkimotarina, varmistihan joukkue viime viikolla voittonsa Saintsista vasta viimeisen sekunnin TD:llä. Tällä viikolla vastaan asettuu Nick Folesin johtama Eagles-hyökkäys, joka on edelleen riittävän vaarallinen huolimatta Wentzin poissaolosta. Joukkue eteni viime viikolla heittopeleillään lupaavalla 8,2 jaardin keskiarvolla, joten heittohyökkäystäkään ei kannata aliarvioida liikaa, joskin Eagles-hyökkäyksen vaarallisin ase on edelleen sen juoksupeli, josta löytyy kolme tasokasta vastuunkantajaa (Blount, Ajayi, Clement). Laaja keskushyökkääjärepertuaari mahdollistaa myös raikkaan juoksupelin rullaamisen ja pelikellon kuluttamisen, mikäli kotijoukkue onnistuu kuromaan itsensä johtoasemaan ottelun alussa.

Viime viikkoon verrattuna urakka ei totisesti muutu helpommaksi tällä viikolla sen kohdatessa vähiten pisteitä ja jaardeja vastustajilleen tällä kaudella antaneen Vikings-puolustuksen. Se pelinrakentaja joka pystyy virheettömämpään suoritukseen, antaa joukkueelleen valtavan etulyöntiaseman ottelussa.

Vikings-hyökkäys on pelannut peräti 47,1 prosenttia peleistään maata pitkin, mikä on neljänneksi suurin prosentti koko liigassa. Nyt vastaan asettuu kuitenkin kivikova puolustuksen frontti, joka on antanut vastustajilleen alle 80 juoksujaardia per peli. Brandon Graham linjassa on pelaaja, jonka harteilla lepää iso vastuu Vikingsin keskushyökkääjien pysäyttämisestä. Miehen taisteluparina nähtäneen Rashod Hill, joka on ottanut Vikingsin O-linen avauspaikan Nick Eastonin loukkaannuttua. Tärkein pelaaja Eagles-puolustuksessa on puolestaan upean ottelun Falconsia vastaan viikko sitten pelannut Fletcher Cox. Mies merkkautti ottelussa säkityksen sekä seitsemän taklausta (joista kahdessa hyökkäystä vietiin taaksepäin) sekoittaen samalla Falcons-hyökkäyksen pasmat täydellisesti.

Vikings-puolustus vilisee sekin tämän kauden Pro Bowl -valintoja. Näistä loistava kulmapuolustaja Xavier Rhodes saanee vastuulleen Eaglesin vaarallisimman heittokohteen, WR Alshon Jefferyn pysäyttämisen. Jeffery on ollut Folesille jopa TE Zach Ertziä suositumpi heittokohde. 13 säkitystä ja kolme pallonrähmäystä runkosarjassa raapinut DE Everson Griffen puolestaan pystyy tuhoamaan Folesin heittorytmin, minkä lisäksi Anthony Barr aiheuttaa jatkuvasti ongelmia sekä heitto- että juoksuhyökkäykselle. Tukimies Eric Kendricks piti Saintsin keskushyökkääjät ruodussa viime viikolla ja samaa mieheltä odotetaan Eaglesin kovaa kolmikko vastaan.

Oman mausteensa peliin tuovat potkaisijat, joista varsinkin Vikingsin Kai Forbath on ollut epävarma miehen missattua kauden aikana seitsemän kenttäpotkuyritystä, joista yhden viime viikolla. Miehen potkut on blokattu tällä kaudella jo kolmeen otteeseen, mikä ei ole omiaan lisäämään joukkueen luottoa potkaisijaansa, joka on kaiken lisäksi päässyt pelaamaan puolet kaudesta sisästadionilla. Konferenssifinaali Eaglesiä vastaan pelataan tuulisella ja kylmällä ulkostadionilla, eikä potkaisijoiden roolia sovi varsinkaan näissä olosuhteissa väheksyä.

Eaglesin strategiaan kuulunee pelin pitäminen pieninumeroisena, jolloin hyökkäyksellä olisi mahdollisuus junnata tarvittavat pisteet juoksu- ja potkupelinsä turvin. Maalintekokilpailussa Vikingsin tasoista puolustusta vastaan mahdollisuudet virheisiin kasvaisivat kotijoukkueen kannalta ehkäpä liian suuriksi. Vieraiden pelinrakentaja Keenum on heittänyt kauden aikana vain seitsemän syötönkatkoa ollen virkaveljeään Folesia varmempi heittäjä. Lisäksi Keenumilla on käytössään hyökkäyksen koordinaattori Pat Shurmurin omiin vahvuuksiin keskittyvä pelikirja, joka antaa hyökkäykselle mahdollisuuden operoida mukavuusalueellaan. Adam Thielen ja Stefon Diggs ovat molemmat varmoja heittokohteita, minkä lisäksi järkälemäinen TE Kyle Rudolph on erittäin vaarallinen redzone-pelaaja.

Kotikenttäetu tasoittaa kuitenkin lähtökohtia Eaglesin suuntaan. Ulkona pelaamaan tottunut kotijoukkue on hävinnyt äänekkään kotiyleisönsä edessä vain kerran tällä kaudella – tämäkin tappio tuli kakkosmiehistöllä merkityksettömässä runkosarjan päätösottelussa Cowboysia vastaan. Ainekset huikealle trillerille ovat todellakin olemassa, joten nyt jos koskaan kannattaa jättää yöunet minimiin ja valvoa tämä maanantain puolella klo 1.40 Suomen aikaa käynnistyvä jännitysnäytelmä. Tätä herkkua kun on tämän jälkeen jäljellä tasan yhden ottelun verran.

LUE MYÖS: AFC:n konferenssifinaaliennakko: New England Patriots – Jacksonville Jaguars

Kaipaatko ajanvietettä? Ota suunnaksi Suomen paras casino ja nappaa pelaamiseen parhaat bonukset!

Suomi Casino tarjoaa parhaat pelielämykset ja puitteet.