NFL-kauden paras viikonloppu on täällä! Nyt ratkaistaan konferenssien finalistit – ennakko osa 1

NFL-kauden pelillisesti hienoin viikonloppu on täällä, kun kahdeksan jäljellä olevaa joukkuetta taistelevat paikasta konferenssien finaaleissa Divisional-kierroksella. Viikonlopun avaa todellinen herkkupala Philadelphian Lincoln Financial Fieldiltä, jossa NFC:n ykkösjoukkue Eagles isännöi viime viikolla Los Angeles Ramsin lennon pysäyttänyttä Atlanta Falconsia. Aamuyön toisessa ottelussa kohtaavat AFC:n ykkösjoukkue New England Patriots sekä yllättäen Kansas City Chiefsin kustannuksella Divisional-vaiheeseen selviytynyt Tennessee Titans. Tässä ennakkoasetelmat molempiin otteluihin.

Philadelphia Eagles – Atlanta Falcons

Eagles ja Falcons iskevät yhteen lauantai-iltana kello 23.25 Suomen aikaa huippumielenkiintoisessa NFC:n ykkösen ja kutosen kohtaamisessa. Lähes sensaatiomaisen kauden pelannut, 14. peliviikolla ykköspelinrakentajansa Carson Wentzin loppukaudeksi menettänyt Eagles lähtee nykylähtökohdissa otteluun altavastaajana. Kyseessä on samalla ensimmäinen kerta NFL:n historiassa, kun konferenssin ykkösjoukkue lähtee Divisional-kierroksen otteluun altavastaajana vedonlyöntikertoimissa mitattuna.

Siinä missä Eagles vietti viime viikolla bye weekiä lepuutettuaan sitä ennen ykkösmiehistöään runkosarjan päätösviikolla, tulee Falcons otteluun täydessä playoff-moodissa, pelasihan se koko loppukauden veitsi kurkulla taistellen pudotuspelipaikkansa puolesta. Pitkään näyttikin siltä, että hyökkäyksen koordinaattorin vaihtuminen ja jonkinasteinen Super Bowl -krapula pudottaa Atlantan ulos pudotuspeleistä. Joukkue kuitenkin löysi pelinsä runkosarjan jälkimmäisellä puolikkaalla voittaen viimeisestä kahdeksasta ottelustaan kuusi, mikä riitti lopulta niukasti pudotuspelipaikkaan koko runkosarjan rekordin oltua lopulta 10-6.

Falcons esitti viime viikon Wild Card -kierroksella vakuuttavia otteita pysäyttäen suorastaan nerokkaan puolustussuunnitelmansa turvin täysin tämän kauden ehkä pelottavimman hyökkäyksen 13-26-vierasvoitossa Ramsia vastaan. Tämän viikon ottelun tärkein matchup onkin jälleen Falconsin puolustus vastaan Eaglesin siipirikkoinen hyökkäys – jota johtaa epävarmasti kahdella runkosarjan päätöskierroksella esiintynyt kakkos-QB Nick Foles. Foles tuskin tulee omilla otteillaan ottelua kotijoukkueelle voittamaan, joten Eaglesin onkin keskityttävä varmistamaan se, ettei tämä ainakaan häviä ottelua omilla esityksillään.

Eaglesin onneksi siltä löytyy juoksuhyökkäyksestään tehokas kolmikko (Ajayi, Blount, Clement), joka pystyy tarvittaessa kantamaan Kotkien peliä tiettyyn pisteeseen asti. Toisaalta Wentzin luoman heittouhan sekä omien juoksujen pelotteen poissaollessa Falcons myös pystyy varautumaan paremmin Eaglesin juoksupeliin pakkaamalla boksin täyteen juoksupuolustuksen erikoismiehiä. Eagles oli liigan paras kolmansien downien joukkue Wentzin pelatessa sen pitäessä palloa suuren osan otteluista. Folesin johdolla joukkueen hyökkäys on ollut huomattavasti vaarattomampi, mikä luo isoja uhkakuvia konferenssin ykköspaikan runkosarjassa 13-3-rekordilla vieneille philadelphialaisille.

Kutosseediltä pudotuspeleihin lähtenyt Falcons tarvitsisi toiseen peräkkäiseen Super Bowl -paikkaan kaikkiaan kolme peräkkäistä pudotuspelien vierasvoittoa, joskin lähihistoria tuntee yhden vastaavan tapauksen – Aaron Rodgers johdatti Green Bay Packersin kutosseediltä aina Super Bowlin voittoon kaudella 2011. Falconsin tähdet ovat joka tapauksessa nyt hyvin kohdillaan. Puolustus hoitaa oman ruutunsa nykyisellään mallikkaasti, minkä jälkeen tulivoimainen hyökkäys pääsee operoimaan entistä paremmista lähtökohdista. Julio Jones on isojen pelien mies, joka saattaa iltana minä hyvänsä repäistä tauluun lähemmäs 200 kiinniottojaardin lukemat jättäen samalla kentän auki taustatukea antavalle kiinniotto-osastolle, joista varsinkin Mohamed Sanu on jatkuva pelote vastustajien puolustuksille niiden joutuessa antamaan erityishuomionsa Jonesin pysäyttämiseen. Juoksuosastolla Falconsilta löytyy myös loistava parivaljakko (Freeman-Coleman), minkä lisäksi viime kauden MVP, pelinrakentaja Matt Ryan ei ole vieläkään näyttänyt parasta osaamistaan koko kaudella.

Tällä viikolla Falcons-hyökkäyksen haaste tosin on viime viikkoa kovempi, sillä Eagles-puolustus on NFC:n kovin yhdessä Vikingsin kanssa. Se päästi neljänneksi vähiten jaardeja ottelua kohti (306,5) koko liigassa, minkä lisäksi juoksupuolustus (79,2) oli koko liigan parasta. Puolustuksen taktiikka onkin vastustajan kannalta haastava – joukkue yrittää pakottaa vastustajansa pallonmenetyksiin antaen jatkuvasti kovan paineen pelinrakentajalle tukkien samalla isojen juoksupelien mahdollisuuden kiitettävän hyvällä prosentilla. Eaglesin puolustus tosin on hiipunut hieman loppukaudella ja varsinkin sen takakenttä on rakoillut useassa ottelussa, mikä saattaakin muodostua ongelmaksi mikäli se jättää yhtään ylimääräistä tilaa esimerkiksi yhdelle liigan parhaista laitahyökkääjistä – Julio Jonesille.

Eaglesin kannalta huolestuttavaa on se, että myös Falcons-puolustus on vakuuttanut loppukaudella. Joukkue on antanut viidessä viimeisessä ottelussaan vastustajilleen keskimäärin vain 16,8 pistettä ja mikä huomionarvoisinta, kolmessa näistä peleistä joukkue on kohdannut todella hyökkäysvoimaiset vastustajat (Rams ja Saints kahdesti). Viiteen edellisviikkoon mahtuu myös viisi syötönkatkoa sekä kolme aiheutettua pallonrähmäystä.

Kotiedun merkitystä ei toisaalta sovi myöskään aliarvioida – 7-1-rekordilla tällä kaudella kotonaan esiintynyt Eagles saa äänekkäästä kotiyleisöstään valtavan avun, minkä lisäksi kylmä sää vaikuttaa varmasti osaltaan ottelun kulkuun. Johtoon päästessään Lincoln Financial Field on yksi liigan vaikeimmista stadioneista vierasjoukkueelle. Eagles pääsee otteluun levänneenä, joten onkin mielenkiintoista nähdä miten se vaikuttaa joukkueen peliin. Pitkä huilitauko kun voi kääntyä negatiiviseksi seikaksi kovalla itseluottamuksella kentälle saapuvaa vierasjoukkuetta vastaan. Tästä ei jenkkifutisviihde parane ja odotettavissa onkin huikea taistelu paikasta NFC:n konferenssifinaaliin.

Jos etsit maajoukkuepaitoja – Unisportstore.fi:llä on kattava valikoima niitä

New England Patrios – Tennessee Titans

Siinä missä lauantain ensimmäinen ottelu on ennakkoon äärimmäisen tasainen, on sunnuntain puolella Suomen aikaa kello 3.15 käynnistyvä AFC:n kärkijoukkue Patriotsin ja Titansin välinen kamppailu ennakkoon kierroksen selvin ottelu. Epätasaisen kauden pelannut Titans selvisi lopulta pudotuspeleihin voittamalla runkosarjan päätöskierroksella ilman panosta pelanneen Jaguarsin. Viime viikon Wild Card -kierroksella se puolestaan yllätti tauolla jo 21-3-johtoon karanneen Chiefsin nousemalla jotenkin 21-22-voittoon.

Suurimman mestarisuosikki Patriotsin vieraana Titansin aseet ovat kuitenkin auttamatta lähes minimaaliset. Patriots on voittanut viimeisestä 12 pelistään yhtä vaille jokaisen, minkä lisäksi joukkue tuntuu vuosi toisensa jälkeen löytävän viimeisen tappovaihteensa vasta tosipaikan tullen. Lähellä kuluvan kauden MVP-palkinnon voittoa oleva pelinrakentajalegenda Tom Brady sekä liigan paras sisempi laitahyökkääjä Rob Gronkowski luovat jo kahdestaan lähestulkoon epäreilun etulyöntiaseman kentälle. Titansin tukimiesosastolta ei hakemallakaan löydy pysäyttäjää Gronkille, joka saattaa syödä Titansin puolustuksen yksin elävältä samaan tapaan kuin Chiefsin Travis Kelce viime viikolla ennen loukkaantumistaan, joka käänsi ottelun kulun täysin Titansille. Ex-Patriot, kulmapuolustaja Logan Ryan kärsii nilkkavammasta, mikä ei totisesti helpota vieraiden puolustuksen urakkaa. Titansin varsin nimettömän puolustuksen kauden suurin onnistuja runkosarjassa oli ykkös-All-Pro-joukkueeseen valittu safety Kevin Byard, joka napsi suorastaan käsittämättömät kahdeksan syötönkatkoa. Titansin voittomahdollisuuksien kannalta Byardin olisikin annettava maksimaalinen tukensa hyökkäykselle, mielellään syötönkatkojen muodossa.

Nappaa Byard sitten syötönkatkon tai useammankin, ennakkoon on siitä huolimatta lähes mahdotonta löytää tarpeeksi porsaanreikiä kahden TD:n altavastaajana peliin lähtevän Titansin voitolle. Sen puolustuksen onkin pelattava elämänsä ottelu Patriotsin hyökkäyksen eliminoimiseksi, minkä jälkeen hyökkäyksen on taiottava draivi toisensa jälkeen taululle pistesuorituksia vain 13 TD:tä ja peräti 15 syötönkatkoa runkosarjassa heittäneen epätasaisen pelinrakentajansa Marcus Mariotan johdolla. Viime viikolla huippuottelun DeMarco Murrayn tuuraajana pelannut toisen kauden keskushyökkääjä Derrick Henry on hänkin lyhyen uransa ylivoimaisesti kovimman haasteen edessä. Laitahyökkäysosasto (Decker, Davis, Matthews) ei pelota ketään, joten Titansin onkin rakennettava lähes koko hyökkäyssuunnitelmansa Henryn ja Mariotan jalkojen varaan, loukkaantunut ykköskeskushyökkääjä Murray kun ei hänkään ole kentällä auttamassa joukkuettaan.

Tammikuinen Gillette Stadium ei perinteisesti ole toiminut näyttämönä, jossa vierasjoukkueiden tuhkimotarinoita rakennetaan. Niiden tappajana se on sen sijaan nähty sitäkin useammin. Todennäköisesti viimeistä kauttaan Patriotsin koordinaattoreina toimivat Josh McDaniels ja Matt Patricia yhdessä päävelho Bill Belichickin kanssa eivät anna Titansin tasoisen joukkueen yllättää, vaan ottelusta lienee luvassa lopulta melko yksipuolinen Patriotsin näytös matkalla konferenssifinaaleihin. Kauden kuudenneksi viimeistä NFL-näytöstä ei kuitenkaan kannata jättää tämän takia katsomatta, vaan nyt kannattaa nauttia dynastian viimeisistä hetkistä yhdessä vielä kun se on mahdollista.



Kaipaatko ajanvietettä? Ota suunnaksi Suomen paras casino ja nappaa pelaamiseen parhaat bonukset!

Suomi Casino tarjoaa parhaat pelielämykset ja puitteet.