NFL-kauden paras viikonloppu jatkuu – viimeiset konferenssifinaalipaikat nyt jaossa! Tässä ennakot sunnuntain otteluihin

NFL:n Divisional-kierros jatkuu sunnuntai-iltana, jolloin selviävät toiset kaksi konferenssien finaalijoukkuetta. Kello 20.05 Suomen aikaa alkavassa ottelussa Pittsburgh Steelers isännöi hyisellä Heinz Fieldillä Jacksonville Jaguarsia ottelussa, jonka voittaja matkustaa ensi viikolla Bostoniin New England Patriotsin vieraaksi AFC:n konferenssifinaaliin. NFC:n puolella Minnesota Vikings ja New Orleans Saints puolestaan selvittävät kello 23.40 alkavassa ottelussa sen, kumpi jatkaa matkaansa konferenssin loppuotteluun Philadelphia Eaglesiä vastaan. NFL-kauden huipennus on nyt jos koskaan käsillä, eikä näitä otteluita totisesti kannata missata. Tässä ennakot molempiin sunnuntai-illan jännitysnäytelmiin.

Pittsburgh Steelers – Jacksonville Jaguars

Yksi kuluvan NFL-kauden suurimmista nöyryytyksistä koettiin viidennellä peliviikolla, kun Jaguars kävi Heinz Fieldillä murskaamassa Steelersin lukemin 9-30 ottelussa, jossa Steelers-pelinrakentaja Ben Roethlisberger pelasi ehkäpä pitkän uransa surkeimman ottelun heittäen peräti viisi syötönkatkoa. Se pystyykö Jaguarsin puolustus, joka on liigan toiseksi paras niin päästetyissä pisteissä, päästetyissä jaardeissa sekä pallonriistoissa edes lähelle samantasoista esitystä kauden tärkeimmällä hetkellä, onkin toinen kysymys.

Steelersin hyökkäyksen suurin kysymysmerkki pudotuspelien alla on puolestaan ollut megatähti Antonio Brownin pelikunto. All-Pro-laitahyökkääjä kärsi pohjevamman neljä viikkoa sitten, joskin mies palasi täyteen harjoitusvahvuuteen kuluvalla viikolla, mikä lupailee upeaa matchupia Brownin johtaman kiinniotto-osaston sekä liigan parhaan heittopuolustuksen välillä. Brownin pelaaminen auttaa Steelersin hyökkäystä muutenkin äärettömän paljon, jättäähän se muille laitahyökkääjille JuJu Smith-Schuster ja Martavis Bryant etunenässä selvästi enemmän tilaa tehdä tuhojaan. Oma sanansa sanottavana on varmasti myös tähtikeskushyökkääjä Le’Veon Bellillä, joka oli viikolla otsikoissa lähinnä mahdolliseen jatkosopimukseensa liittyvistä kiukutteluista johtuen. Bell saattaa hyvinkin nousta ottelun ratkaisijaksi, onhan vastassa vasta liigan 21. paras juoksupuolustus.

Jaguarsin onneksi sillä on asettaa takakentälle timanttinen kulmapuolustajakaksikko Jalen Ramsey ja A.J. Bouye, joiden kapasiteetti kyllä riittää liigan kovimpien laitahyökkääjien pimentämiseen, minkä lisäksi kaksikko napsii jopa kokonaisia otteluita kääntäviä syötönkatkoja aina paikan tullen. Vahva takakenttä vaatii kuitenkin apuja puolustuksen etuseitsikolta, jonka on onnistuttava täydellisesti jotta puolustus pystyy antamaan haavoittuvalle hyökkäykselle tarpeeksi tekohengitystä ottelun kääntämiseksi.

Ottelun ratkaisu kulminoituukin eritoten vieraiden hyökkäyksen ja etenkin pelinrakentaja Blake Bortlesin onnistumiseen. Viime viikolla mies heitti vain 87 jaardia Wild Card -kierroksen voitto-ottelussa surkeaa Buffalo Billsiä vastaan, minkä lisäksi pelinrakentaja kruunasi todella erikoisen tilastonsa juoksemalla itse jaardin enemmän kuin mitä heitti. Miten todella ailahteleva ja pudotuspelijoukkueita vastaan tällä kaudella pahasti dyykannut (keskimäärin 160,8 heittojaardia, kolme TD:tä ja kuusi syötönkatkoa) Bortles onnistuu kylmässä ja tuulisessa Pittsburghissa, jossa sääolot näyttelevät nekin tähän aikaan vuodesta isoa roolia. Jaguarsin on joka tapauksessa pakko pusertaa enemmän irti Bortlesista, koska pelkkään juoksupeliin joukkue ei voi myöskään nojautua.

Jaguarsin hyökkäyspeli lepääkin ehkä kohtuuttoman paljon tulokaskeskushyökkääjä Leonard Fournetten varassa, joka on onnistunut kauden puolivälissä tulleen parin ottelun huilinsa jälkeen juoksemaan vain kahdesti yli 100 jaardin lukemat. Muissa viidessä ottelussa mies on päässyt parhaimmillaankin vain 69 jaardiin, mikä aiheuttaa lisää mietittävää joukkueen hyökkäyspelin onnistumisen suhteen. Tulokkaan on pakko löytää alkukauden vireensä, muuten ottelusta saattaa olla luvassa Steelersin ylikävely. Fournetten kohtaama haaste on massiivinen, pystyyhän Steelers-puolustus keskittämään lähes olemattoman heittouhkan takia erityishuomionsa nimenomaan Jagsin juoksupelin hyydyttämiseen.

Steelers pääsee otteluun tuoreella jalalla, onhan se pystynyt lepuuttamaan avainmiehiään peräti kolmen viikon ajan runkosarjan kakkospaikan ja Wild Card -kierroksen byen varmistuttua jo ennen runkosarjan päätöskierrosta. Ainoa pientä huolta teräskaupungin ylpeyden riveissä aiheuttava tekijä on puolustuksen johtohahmo Ryan Shazierin poissaolo, joskin miehen merkitys korostunee vasta konferenssifinaaleissa – kunhan Steelers sinne itsensä ensin selvittää. Jaguars ei totisesti vakuuttanut viime viikolla Billsiä vastaan ja onkin vaikea kuvitella sen pystyvän yllättämään 10 viimeisestä 11 ottelustaan voittanutta Steelersiä toistamiseen tällä kaudella.

Jos etsit maajoukkuepaitoja – Unisportstore.fi:llä on kattava valikoima niitä

Minnesota Vikings – New Orleans Saints

Huipputasaisen NFC:n toinen finalisti ratkeaa kierroksen ennakkoon kenties viihdyttävimmässä ottelussa, jossa timanttinen Vikings-puolustus haastaa murhaavaa jälkeä tällä kaudella tehneen Saints-hyökkäyksen tulevalla Super Bowl -näyttämöllä Minneapolisin U.S. Bank Stadiumilla. Joukkueet kohtasivat samaisella stadionilla runkosarjan avausviikolla, jolloin Vikings nappasi 29-19-voiton. Vikingsin loppukausi on ollut vakuuttava sen hävittyä vain yhden viimeisestä 12 runkosarjaottelustaan pitäen vastustajansa hyökkäyksen nollilla peräti kahdesti. Saints puolestaan todisti tasonsa kiilaamalla itsensä koko liigan tasokkaimman divisioonan, NFC Southin ykköspaikalle, minkä jälkeen se puristi viime viikonloppuna niukan 31-26-voiton Panthersista Wild Card -kierroksella samalla, kun Vikings sai keskittyä Divisional-kierrokseen valmistautumiseen.

Vieraat ovat esittäneet koko kauden ajan todella näyttävää ja monipuolista hyökkäyspeliä, jossa kaksi kovaa Pro Bowliin valittua keskushyökkääjää (Mark Ingram ja Alvin Kamara) on luonut loistavalle pelinrakentaja Drew Breesille pitkästä aikaa tilanteen, jossa koko joukkueen hyökkäyspeli ei lepää vain ja ainoastaan tämän heittokäden varassa. Breesin on kuitenkin otettava tällä viikolla viime viikon tapaan entistä isompaa roolia hyökkäyksensä johtajana, sen verran hyvin Vikingsin liigan toiseksi paras juoksupuolustus on onnistunut vastustajiensa juoksupelin tyrehdyttämisessä antaen koko runkosarjan aikana näille keskimäärin vain 83,6 juoksujaardia per ottelu. Breesin työkalupakin tärkein palanen ottelussa lieneekin ilmiömäisen kauden pelannut WR Michael Thomas, joka on kovaa vauhtia noussut aivan liigan vaarallisimpien laitahyökkääjien joukkoon.

Avausviikon kohtaamisessa Saintsin juoksupuolustus jäi Vikingsin käsittelyssä vain 60 jaardiin, mikä oli samalla joukkueen kolmanneksi huonoin lukema koko kaudella. Mistä Saints löytää tarvittavat aukot 1124 juoksujaardia ja 15 TD:tä iskeneelle Ingramille sekä 14 TD:tä ja 1554 kokonaisjaardia tulokaskaudellaan merkkauttaneelle Kamaralle? Saints on rähmännyt pallon peräti 10 kertaa kuluvalla kaudella – tilasto joka on varsin huolestuttava Vikingsin kivikovaa puolustusta vastaan. Sen sijaan joukkue voitti kaikki kauden kahdeksan otteluaan, jotka se selvisi ilman pallonrähmäyksiä.

Siinä missä Saintsin hyökkäystä johtaa 17 kauden veteraani, ensi kaudella liigan kaikkien aikojen heittojaarditilaston kärkeen mitä todennäköisemmin siirtyvä Super Bowl -voittaja Brees, lähtee Vikings-hyökkäys otteluun alunperin kakkospelinrakentajaksi seuraan palkatun Case Keenumin johdolla. Urallaan vain 38 ottelua aloittaneen Keenumin kohdalla kyseessä on samalla uran ensimmäinen pudotuspeliottelu, joten paineet miehen harteilla ovat valtavat – pystyykö elämänsä kauden pelannut (22 TD:tä ja seitsemän syötönkatkoa runkosarjassa) 29-vuotias osoittamaan olevansa voittava pelinrakentaja myös tosipeleissä? Keenumin urakkaa helpottaa huomattavasti loistavan puolustuksen antama selkänoja, minkä lisäksi myös heittokohteet loistokauden pelanneen Adam Thielenin, Stefon Diggsin ja Kyle Rudolphin johdolla ovat varsin laadukkaita. Helppoa iltaa Keenumille ei totisesti silti ole luvassa, siitä pitää huolen aggressiivisesti Cameron Jordanin johdolla pelinrakentajan kimppuun ryntäävä Saints-puolustus.

Vikings-Saints on lähtökohdiltaan klassinen loistava puolustus vastaan loistava hyökkäys -taistelu, jossa kotijoukkueen liigassa vähiten pisteitä ja jaardeja vastustajalleen antanut puolustus lähtee pysäyttämään monipuolisen dynaamista hyökkäystä. Siinä missä toinen kauden menestyspuolustuksista (Jaguars) loistaa syötönkatkoilla ja niiden palautuksilla, Vikingsin puolustuksella on suorastaan ilmiömäinen kyky yksinkertaisesti tukahduttaa vastustajiensa hyökkäysdraivit ennen TD- tai pistesuorituksia. Ennen kaikkea linjan endi, 13 säkitystä Saintsin virkaveli Jordanin tavoin kaudella raapinut Everson Griffen saattaa hyvinkin päästä tekemään useampaan kertaan lähempää tuttavuutta Saint-QB Breesin kanssa.

Kuluneen sanonnan mukaan hyökkäykset voittavat otteluita, mutta puolustukset mestaruuksia. Onko Vikingsista todistamaan väittämä todeksi tämän kauden osalta, vai tyssääkö sen matka kotistadionilla pelattavaan Super Bowliin Saintsin käsittelyssä? Upea päätös Divisional-kierrokselle on edessä, nyt ei muuta kun nauttimaan!




Kaipaatko ajanvietettä? Ota suunnaksi Suomen paras casino ja nappaa pelaamiseen parhaat bonukset!

Suomi Casino tarjoaa parhaat pelielämykset ja puitteet.