Ovatko nämä joukkueet valmiita ottamaan harppauksen pudotuspeleihin ensi kaudella?

Lähes joka vuosi useat NFL-seurat nousevat edelliskauden pettymyksen jälkeen mukaan pudotuspeleihin oltuaan sitä ennen useita vuosia ulkona tosipeleistä. Tämän kauden esimerkkinä voidaan käyttää vaikkapa Buffalo Billsiä, joka nousi pudotuspeleihin 17 kauden tauon jälkeen. Billsin lisäksi Rams palasi pudotuspeleihin 12 kauden tauon jälkeen, Jaguarsille välivuosia kertyi yhdeksän ja Titansille kahdeksan, minkä lisäksi sekä Saints että Eagles katkaisivat kolmen kauden pudotuspelittömän putkensa tällä sesongilla.

Ensi kaudella usealla joukkueella on potentiaalia tehdä vastaavanlainen nousu, eikä mukaan tarvitse edes laskea esimerkiksi Green Bay Packersia tai Dallas Cowboysia, jotka putosivat tällä kaudella pudotuspeleistä lähinnä avainpelaajiensa poissaoloista johtuen.

Tulevassa varaustilaisuudessa sekä vapaiden pelaajien markkinoilla onnistuminen vaikuttaa sekin asiaan merkittävästi. Seuraavassa kuitenkin muutamia potentiaalisia nousijoita, joilla on onnistuessaan kaikki mahdollisuudet kivuta ensi kauden pudotuspelijoukkueiksi.

Houston Texans

AFC Southin kahden edellisvuoden ykkösjoukkue voitti kuluvalla kaudella vain neljä ottelua – kiitos järjettömän tähtipelaajiinsa kohdistuneen loukkaantumissumansa. Texansin joukkueessa riittää laatua, minkä lisäksi se löysi vihdoin itselleen voittavan pelinrakentajan tulokas Deshaun Watsonista. Watsonin sekä puolustuksen supertähti J.J. Wattin loukkaantumiset yhdessä toisen tärkeän puolustuspelaajan Whitney Merciluksen loukkaantumisen kanssa käytännössä sinetöivät joukkueen kauden 2017.

Kolmesti liigan parhaaksi puolustajaksi valitun Wattin pysyessä ensi kaudella kunnossa jo yksistään hänen läsnäolonsa riittää kääntämään useamman ottelun Texansin hyväksi. Watson puolestaan johti tulokkaana liigan heitettyjen TD:iden tilastoa (19) loukkaantumishetkellään, minkä lisäksi vain tulevilla Hall of Fame -pelinrakentajilla Bradylla ja Breesillä oli tässä vaiheessa tilastoissaan enemmän onnistuneita yli 20 jaardin heittopelejä. Voidaankin vain kuvitella, mitä ykköskierroksen 13. varaus saa aikaan tulevilla kausilla yhdessä tähtilaitahyökkääjä DeAndre Hopkinsin sekä muun hyökkäyksen kanssa. Texansilla onkin kaikki mahdollisuudet nousta tulevalla kaudella takaisin divisioonansa valtaistuimelle.



San Francisco 49ers

Henkilökohtaisesti pidän Ninersia ehkäpä tulevan kauden mielenkiintoisimpana joukkueena. Ennen Patriotsista hankitun pelinrakentaja Jimmy Garoppolon ensimmäistä starttia joukkue oli hävinnyt edellisesti 26 pelistään peräti 24. Jimmy G:n ottaessa pelinrakentajavastuun joukkue voitti kaikki kauden viisi viimeistä otteluaan. Kolme näistä voitoista tuli vähintään 10 pisteen erolla, minkä lisäksi niin ikään kolme voitoista tuli tämän kauden pudotuspelijoukkueita vastaan. Jo useamman kauden liigan pohjamudissa sukeltanut organisaatio on lisäksi päässyt varaamaan viime vuosina pienillä varausvuoroilla, minkä ansiosta sillä on kasassa nuori ja lahjakas pelaajarunko.

Puolustuksen tärkeyttä ei varsinkaan nykypäivänä voida väheksyä, minkä vuoksi Ninersin puolustuksen runko herättääkin pelkoa vastustajissa, löytyyhän joukkueen rosterista kolme tulevaisuuden potentiaalista supertähteä, tukimies Reuben Foster sekä linjapelaajat DeForest Buckner ja Solomon Thomas. Mikäli Niners onnistuu nappaamaan vapailta markkinoilta sekä varaustilaisuudesta muutaman täsmävahvistuksen, on sillä koossa kaikki palaset noustakseen jo ensi kaudeksi mukaan pudotuspeleihin.

Chicago Bears

Bearsin tilanne offseasonille mentäessä muistuttaa paljon Ramsin viime kauden vastaavaa. Kärkivarauksena seuraan tullut tulevaisuuden tähtipelinrakentaja pelasi odotuksiin nähden heikon kauden, minkä lisäksi joukkueella on uusi valmentaja, joka on hankittu seuraan eritoten nuoren pelinrakentajan kehittäminen silmälläpitäen. Tämän lisäksi puolustus on jo valmiiksi varsin laadukas.

Itse asiassa tulokas-QB Mitchell Trubiskyn ensimmäinen kausi liigassa oli huomattavasti Ramsin Jared Goffin tulokassesonkia parempi. Miehen TD-INT-suhde oli 7-7 ja heittotarkkuus 59,4%. Goffin vastaavat lukemat tämän tulokaskaudella olivat 5-7 ja 54,6%. Lisäksi Trubiskyn johdolla Bears otti neljä voittoa Goffin jäädessä tulokaskaudellaan kokonaan ilman voittoja.

Uusi päävalmentaja Matt Nagy teki loistotyötä Kansasissa saaden hyökkäyksen koordinaattorina viettämänsä kauden aikana pelinrakentaja Alex Smithin näyttämään alkukaudesta jopa MVP-ehdokkaalta. Rams-käskijä Sean McVayn tavoin Nagy on nuori (39 vuotta) päävalmentaja, joka on saanut olla huippuvalmentajan opissa ennen istahtamistaan päävalmentajan jakkaralle.

Bearsilla on riveissään vuoden 2016 ykköskierroksen varaus, tukimies Leonard Floyd, jolla on kaikki potentiaali nousta liigan supertähdeksi sikäli kun nuorukainen toipuu pahasta polvivammastaan täyteen pelikuntoon ensi kauteen mennessä. Bears nappasi päättyneellä kaudella vain viisi voittoa ollen kuitenkin top-10:ssä päästetyissä pisteissä mitattuna, mikä luo sille tukevan selkänojan tulevaisuutta ajatellen.

Toisin kuin Ramsilla, Bearsilla on käytössään top-10-varausvuoro tulevassa varaustilaisuudessa. Joukkueen palkkakatossa on myös rahaa mellastaa tulevilla UFA-markkinoilla. Keskushyökkääjäkaksikko Jordan Howard-Tarik Cohen on sekin huippuluokkaa, minkä lisäksi joukkue saa takaisin riveihinsä loukkaantuneen WR Cameron Meredithin sekä guardina pelaavan Kyle Longin. Jopa haastavassa NFC Northissa Bearsin osakkeet näyttävätkin tulevaa kautta silmällä pitäen herkullisilta.

Los Angeles Chargers

Chargersin tästä kaudesta jäi ilmoille valtavasti jossiteltavaa. 9-7-rekordiin runkosarjassa yltänyt joukkue jäi pudotuspelien ulkopuolelle sen kannalta epäsuotuisten tiebreakereiden ansiosta, minkä vuoksi varsinkin kaksi viimehetken epäonnistuneiden kenttäpotkuyritysten vuoksi tullutta tappiota jättivät paljon hampaankoloon. Lisäksi yhden tappion voi laittaa rookiekeskushyökkääjä Austin Ekelerin jatkoajalla tulleen pallonrähmäyksen piikkiin.

Paperilla joukkue on vähintäänkin samalla tasolla muiden AFC Westin joukkueiden (Broncos, Chiefs, Raiders) kanssa. Hyvän kauden pelannut veteraani-QB Philip Rivers valittiin tällä kaudella Pro Bowliin seitsemättä kertaa urallaan. WR Keenan Allen pelasi loistokauden, samoin 1105 juoksujaardia ja kahdeksan TD:tä iskenyt keskushyökkääjä Melvin Gordon. Heittoryntäyksen erikoismiehet Joey Bosa ja Melvin Ingram merkkauttivat kaksistaan yhteensä 23 säkitystä, minkä lisäksi Casey Haywardin johtama takapuolustus on yksi liigan vaarallisimmista.

Joukkueesta onkin vaikea löytää nykyisellään heikkoja osa-alueita. Chargersin hyökkäyksen linja on vahva, minkä lisäksi se saa ensi kaudella takaisin koko tulokaskautensa loukkaantumisen vuoksi sivussa olleen kakkoskierroksen varauksensa, guardina pelaavan Forrest Lampin. Joukkueella on myös varsin kohtuulliset asetelmat tulevaan varaustilaisuuteen. Mikään muu kuin paluu pudotuspeleihin ensi kaudella olisi valtava pettymys yliopistostadionilla toistaiseksi kotipelinsä pelaavalta L.A:n toiselta joukkueelta.

Miami Dolphins

Dolphinsin loppukausi oli surkea sen hävittyä 10 viimeisestä ottelustaan peräti kahdeksan. Tätä ennen rekordi 17 pelistä oli kuitenkin vakuuttavat 13 voittoa ja vain neljä tappiota. Tulevalle kaudelle paluun tekevä koko tämän kauden poissaollut ykköspelinrakentaja Ryan Tannehill nostanee kuitenkin joukkueen takaisin pudotuspeliehdokkaiden joukkoon 6-10-rekordiin päättyneen “välikauden” jälkeen.

Joukkueen tärkeimmän laitahyökkääjän Jarvis Landryn sopimus on katkolla, ja seuran toimistolla tärkein tehtävä olisikin saada ensimmäiseksi lupaavan laitahyökkääjän nimi jatkosopimukseen ennen kun tämä karkaa vapailla markkinoille. Vasta 23-vuotias keskushyökkääjä Kenyan Drake on puolestaan lupaava tähtikaliiberin omaava tulevaisuuden ykkös-RB, minkä lisäksi 24-vuotias kulmapuolustaja Xavien Howard noussee tulevina kausina liigan eliittiin pelipaikallaan. Puolustuksesta löytyy lisäksi kovia veteraaneja Cameron Waken, Reshad Jonesin ja Ndamukong Suhin johdolla.

Mikäli joukkue onnistuu nappaamaan tulevasta varaustilaisuudesta kokoonpanoonsa lisää laatua, on sen paluu pudotuspeleihin ensi kaudella mahdollisuuksien rajoissa.

Indianapolis Colts

Coltsin paluu pudotuspeleihin heikon 4-12-kauden jälkeen nojaa pitkälti pelinrakentaja Andrew Luckin tervehtymisessä täyteen pelikuntoon missatun kauden jälkeen. Palautuuko miehen olkapää takaisin kauden 2016 tasolle, ratkaisee pitkälti Coltsin lähitulevaisuuden. Päävalmentajaksi suurella todennäköisyydellä Patriotsin hyökkäyksen koordinaattorin paikalta kauden päätyttyä saapuva Josh McDaniels yhdessä terveen Luckin kanssa olisi kieltämättä pelottavalta vaikuttava kaksikko, unohtamatta laitahyökkääjä T.Y. Hiltonia. Coltsin tilannetta parantaa myös se, että joukkue pääsee varaamaan tulevassa varaustilaisuudessa jo kolmantena joukkueena, mikä takaa sille käytännössä varman tulevaisuuden supertähden.

Puolustus vaikuttaa tällä hetkellä joukkueen akilleen kantapäältä, joskin tältäkin osastolta löytyy joitakin lupaavia pelimiehiä Malik Hooker etunenässä. Mikäli joukkue käyttää pieniä varausvuorojaan puolustuksensa vahvistamiseen ja onnistuu nappaamaan pari isoa kalaa vapailta markkinoilta, saattaa tuokin osa-alue olla jo ensi kaudella pudotuspelipaikkaan oikeuttavalla tasolla. Kaikki kulminoituu kuitenkin Luckin tervehtymiseen.

Washington Redskins

Myös pääkaupungissa tulevan kauden menestys kulminoituu pitkälti pelinrakentajakysymyksen ympärille. Päästääkö se Kirk Cousinsin vapaille markkinoille kahden franchise tagin jälkeen ja jos päästää, löytääkö seura itselleen uskottavan korvaajan? NFC Eastin ennakkoasetelmat tulevaa kautta ajatellen ovat herkulliset, ja tällä kaudella kasapäin loukkaantumisia kokeneella Skinsillä on kaikki mahdollisuudet hypätä mukaan pudotuspelitaisteluun kaiken osuessa kohdilleen.

Joukkue lähti tähän kauteen ilman edelliskauden tärkeimpiä heittokohteitaan DeSean Jacksonia ja Pierre Garconia, minkä lisäksi korvaajaksi hankittu Terrelle Pryor epäonnistui pahasti napaten yhdeksässä ennen kauden päättänyttä loukkaantumistaan pelaamassaan ottelussa vain 240 kiinniottojaardia ja yhden TD:n.
Joukkue menetti sairastuvalle valtavan määrän avainpelaajiaan, kun niin Chris Thompson, Trent Williams, Shawn Lauvao, Spencer Long, Jordan Reed että Brandon Scherff loukkaantuivat – loukkaantumissuma jota ei kestäisi yksikään joukkue liigassa, ehkei edes New England Patriots.

Puolustuksesta joukkue menetti niin ikään valtavan määrän pelaajia, kun niin Trent Murphy, Jonathan Allen, DeAngelo Hall, Mason Foster, Su’a Cravens, Zach Brown että Montae Nicholson tippuivat kokoonpanosta loukkaantumisten myötä.

Kaikesta huolimatta joukkue onnistui voittamaan kauden aikana kunnioitettavat seitsemän ottelua. Mikäli joukkue onnistuu pelinrakentajakysymyksensä ratkaisemisessa ja pysyy terveenä, on silläkin kaikki avaimet paluuseen pudotuspelijoukkueeksi tulevalla kaudella.