Pittsburgh Steelersin maalintekokilpailuun haastanut Jacksonville Jaguars eteni AFC:n mestaruusotteluun!

Koko kauden lähes päivänselvänä pidetty New England Patriotsin sekä Pittsburgh Steelersin kohtaaminen AFC:n mestaruusottelussa ei sittenkään toteudu, kun altavastaajana Steelersin vieraaksi Heinz Fieldille Divisional-kierroksen otteluun saapunut Jacksonville Jaguars päätti haastaa tähtiä vilisevän Steelers-hyökkäyksen maalintekokilpailuun, josta se selvisi loistavan alkurynnistyksensä ansiosta voittoon lukemin 42-45. Ottelu oli kaikkine käänteineen yksi kauden dramaattisimmista.

Joukkueiden kohdattua runkosarjan viidennellä viikolla viisi syötönkatkoa heittäneen Steelersin pelinrakentaja Ben Roethlishbergerin käsi oli tällä kertaa alun hapuilun jälkeen tulikuumana, ja Big Ben linkosikin ottelussa kaikkiaan viisi TD:tä ja 469 heittojaardia, joskin ottelun alussa tullut syötönkatko ja oma pallonrähmäys olivat ratkaisevasti edesauttamassa vieraiden karkaamista jo 0-21-johtoon toisen neljänneksen alkuvaiheilla. Steelers ei lopulta päässyt missään vaiheessa kuin TD:n päähän vieraistaan, joskin se näytti toisen puoliajan alussa saavan jo otteen pelistä.

Ottelun ratkaisuksi muodostui lopulta Jaguarsin murhaava alku. Varsinkin tulokaskeskushyökkääjä Leonard Fournette oli iskussa juosten ottelun avausneljänneksellä kaksi TD:tä. Yhteensä ennen puoliaikaa nilkansa loukannut mutta toiselle jaksolle kentälle palannut Fournette iski ottelussa kolme TD:tä.

Kotijoukkue piti liigan parasta heittopuolustusta pilkkanaan ottelun toisella puoliajalla ja lopulta peräti neljä joukkueen hyökkääjistä keräsi vähintään 78 kiinniottojaardia. Vakuuttavimman pelin hyökkääjistä pelasi 132 kiinniottojaardia ja kaksi upeaa TD:tä iskenyt megatähti Antonio Brown, joka näytti jälleen kerran olevansa Julio Jonesin ohella liigan paras laitahyökkääjä.

Jacksonville Jaguars rankaisi kuitenkin Steelersin hyökkäyksen virheistä sekä useasta varsin epämääräisesti kutsutusta hyökkäyksen pelikutsusta ja eteni yllättäen AFC:n konferenssifinaaliin, jossa vastaan asettuu ensi sunnuntaina liigan viime kauden mestari ja tämän kauden suurin mestarisuosikki New England Patriots.

NFC:n toisessa Divisional-ottelussa kohtaavat Minnesota Vikings sekä New Orleans Saints. Parhaillaan käynnissä olevan ottelun voittaja etenee Philadelphia Eaglesin pariksi NFC:n mestaruusotteluun.