Kolumni: Liigan kärkikahinoihin nousseen Jaguarsin vahvistettava hyökkäystään Blake Bortlesin ympärillä

Jacksonville Jaguarsin ensi kauden joukkueen yllä leijunut epävarmuus helpotti hieman lauantaina joukkueen päättäessä jatkaa Blake Bortles pelinrakentajanaan antamalla tälle kolmen vuoden jatkosopimuksen. Vuosi sitten seurajohto laittoi kuntoon joukkueen puolustuksen hankkimalla Calais Campbellin ja A.J. Bouyen jättisopimuksilla, mikä olikin ratkaisevassa roolissa joukkueen noustessa surkean edelliskauden 3-13-rekordista aina AFC:n konferenssifinaaleihin asti. Tällä offseasonilla seurajohdon on aika laittaa kuntoon joukkueen hyökkäys. Jatkosopimuksen saanut Bortles ei kuulu liigan tähtipelinrakentajiin, joka pystyisi yksin kantamaan joukkueensa hyökkäystä Aaron Rodgersin tai Tom Bradyn tapaan. Jaguarsin sikariportaan onkin nyt käytettävä offseason tehokkaasti hyväkseen maksimoidakseen joukkueen nykyisen potentiaalin, mikä tarkoittaa useampaa vahvistusta hyökkäyspäähän.

Joukkueella on jo riveissään nuori tähtikeskushyökkääjä Leonard Fournetten muodossa. Palkkakatto-ongelmissa painiskeleva seura vapautti muutaman miljoonan tilaa palkkakattoonsa ostamalla ulos kakkoskeskushyökkääjä Chris Ivoryn sopimuksen. Päättyneellä kaudella AFC:n konferenssifinaaliin edenneen seuran on offseasonilla vahvistettava myös hyökkäyksen linjaansa, jossa varsinkin molempien guardien paikat kaipaavat vahvistusta A.J. Cannin sekä Patrick Omamehin ollessa melko epätasaisia ja muutenkin keskinkertaisia pelipaikoillaan. Vapaille markkinoille mahdollisesti vapautuvat kokeneet Josh Sitten, Andrew Norwell sekä Justin Pugh tuskin ovat seuran hankintalistalla kovista palkkapyynnöistään johtuen. Joukkue käyttäneekin joko 2. tai 3. kierroksen varausvuoronsa tai ehkä jopa molemmat uusien guardien hankintaan.

Hyökkäys huutaa myös kovan luokan receiver-tyyppistä sisempää laitahyökkääjää jatkosopimuksen tehneen konkari-TE Marcedes Lewisin ollessa enemmänkin blokkaava kuin pallon kiinniottajaksi soveltuva vaihtoehto. Seahawksin tähti-TE Jimmy Graham olisi vapaille markkinoille päätyessään kova, joskaan ei edullinen vaihtoehto Jags-hyökkäyksen monipuolistamiseksi. Tuleva varausluokka on sekin TE-osastolla melko laadukas ja seura saattaa hyvinkin käyttää 1. kierroksen 29. varausvuoronsa uuden TE:n hankintaan. Varsinkin Hayden Hurst, Mark Andrews sekä Dallas Goedert saattavat tulla kyseeseen seuran tulevana ykkösvarauksena.

Lähes koko päättyneen kauden sivussa olleen tuulennopean kärkilaitahyökkääjä Allen Robinsonin tulokassopimus päättyy sekin maaliskuun puolivälissä. Jaguarsin on pakko ratkaista Robinsonin tilanne mahdollisimman pian joko sorvaamalla tälle jatkosopimus tai käyttämällä franchise taginsa miehen pitämiseksi riveissään. Uskaltaako seura antaa pitkää jatkosopimusta 17 ottelua neljän kauden aikana missanneelle laitahyökkääjälle, vai saako se suostuteltua tämän Alshon Jeffery -tyyppiseen lyhyeen siltasopimukseen? Mahdollisen franchise tagin arvo olisi 16 miljoonan taalan luokkaa, mikä olisi valtava investointi muutenkin palkkakattonsa kanssa tuskailevalle seuralle. Hyökkäys Robinsonin takana kaipaa tasonnostoa muiden muassa Allen Hurnsilta, jonka olisi parin loukkaantumisten pilaaman kauden jälkeen noustava takaisin kauden 2015 tasolle, jolloin mies merkkautti yli 1000 kiinniottojaardia. Rikkonaisen tulokaskauden pelannut Dede Westbrook saattaa terveenä pysyessään olla yksi tulevan kauden läpimurtopelaajista.

Vuodessa liigan pohjilta kärkikahinoihin nousseen seuran puolustus on jo täyttä timanttia – nyt on aika laittaa hyökkäyspuoli kuntoon. Jatkosopimuksen saaneelta sikariportaalta odotetaankin Tom Coughlinin ja GM Dave Caldwellin johdolla lisää onnistumisia tulevien parin kuukauden aikana.

LUE MYÖS: Blake Bortles jatkaa Jaguarsin pelinrakentajana monivuotisella sopimuksella