Kolumni: Nick Folesin nousu unohdetusta varamiehestä Super Bowlin MVP:ksi hakee vertaistaan

Philadelphia Eaglesin 29-vuotiaan pelinrakentaja Nick Folesin kaudesta muodostui lopulta ikimuistoinen tuhkimotarina miehen noustua lopettamisen partaalta Super Bowl -voittajaksi ja NFL-loppuottelun arvokkaimmaksi pelaajaksi maanantaiaamuna Suomen aikaa. Foles nousi Eaglesin aloittavaksi pelinrakentajaksi upeaa kautta pelanneen ykkösmies Carson Wentzin loukattua polvensa vain muutamaa viikkoa ennen runkosarjan päätöstä. Monien papereissa loistokauden pitkästä aikaa pelanneen seuran mahdollisuudet menestykseen särkyivät samaan aikaan Wentzin polven kanssa, mutta niin vaan varamiehenä futishuumassa eläneen Phillyn huomion keskipisteeseen heitetty Foles onnistui mahdottomalta tuntuneessa tehtävässään ja johdatti Eaglesit voittoon maalintekokilpailussa ylivoimaisena suosikkina kauteen lähtenyttä New England Patriotsin dynastiaa vastaan.

Philadelphia Eagles varasi 198-senttisen ja 110-kiloisen pelinrakentajan vuoden 2012 varaustilaisuuden kolmannella kierroksella. Foles sai odottaa NFL-debyyttiään seuraavan kauden kymmenennelle peliviikolle saakka, jolloin mies teki debyyttinsä kesken Dallas Cowboysia pelatun ottelun ykköspelinrakentaja Mike Vickin saatua aivotärähdyksen. Foles pelasikin joukkueensa seuraavat kuusi ottelua ennen kauden päättänyttä käsivammaa heittäen noissa otteluissa kuusi TD:tä ja viisi syötönkatkoa.

Folesin toinen ammattilaiskausi käynnistyi jälleen vuoden 2001 draftissa ensimmäisenä pelaajana varatun Vickin kakkosmiehenä. Yliopistosensaatio Vickin takareisivamma avasi Folesille lopulta mahdollisuuden Eaglesin aloittavana pelinrakentajana, ja tämä vastasikin haasteeseen pelaamalla tähänastisen uransa ylivoimaisesti parhaimman kauden, joka tuotti 13 ottelussa upeat 27 TD:tä ja vain kaksi syötönkatkoa sekä valinnan Pro Bowl -otteluun, jossa pelinrakentaja valittiin ottelun arvokkaimmaksi pelaajaksi. Foles heitti 9. peliviikon ottelussa Raidersia vastaan seitsemän TD:tä, joka on edelleen jaettu yhden ottelun TD-ennätys. NFC East -divisioonan 10-6-rekordilla voittaneiden Kotkien lento päättyi kuitenkin jo pudotuspelien avauskierroksella tulleeseen 24-26-tappioon Saintsia vastaan.

Vickin siirryttyä kaudeksi 2014 Jetsin riveihin oli kaikki lopulta valmista Folesin todellista läpimurtoa varten. Miehen 6-2-rekordilla alkanut kausi katkesi kuitenkin kahdeksan pelin jälkeen tulleeseen solisluuvammaan, jonka jälkeen Vickin Jetsistä syrjäyttämä Mark Sanchez nappasi miehen pelipaikan itselleen.

Kauden jälkeen Eagles kauppasi yllättäen lupaavan alun uralleen saaneen Folesin sekä kaksi varausvuoroa St. Louis Ramsiin vaihdossa nuoreen Sam Bradfordiin. Foles allekirjoitti Ramsin kanssa kaksivuotisen ja 24,5 miljoonan taalan jatkosopimuksen ennen kauden alkua ja kaikki näyttikin hyvältä uutta alkua ajatellen. Ramsin viimeinen kausi St. Louisissa oli kuitenkin pettymys joukkueen jäätyä seitsemään voittoon. Aiemmin varmana heittäjänä tunnettu Foles epäonnistui pahasti Ramsin riveissä heittäen 11 ottelussa vain seitsemän TD:tä ja peräti 10 syötönkatkoa tullen lopulta Case Keenumin syrjäyttämäksi.

Folesin heikon kauden seurauksena Rams päätti hankkia itselleen seuraavan varaustilaisuuden ykkösvarausvuoron, jolla joukkue nappasi tällä kaudella nousun liigan eliittiin tehneen tulevaisuuden ykköspelinrakentaja Jared Goffin. Folesille Goffin tulo tiesi puolestaan lähtöä Los Angelesiin muuttaneesta organisaatiosta vain yhden sesongin jälkeen.

Jyrkkään alamäkeen syöksynyt ura sai tekohengitystä Kansas City Chiefsin palkattua Folesin Alex Smithin kakkosmieheksi kaudeksi 2016 vuoden ja 1,75 miljoonan taalan sopimuksella. Mies pääsi pelaamaan kauden aikana kolmessa ottelussa Smithin saatua aivotärähdyksen, minkä jälkeen seura päätti olla käyttämättä tämän sopimuksessa olleen option seuraavasta kaudesta tehden joyrneymaniksi päätyneestä pelinrakentajasta jälleen vapaan agentin.

Jo uransa päättämistäkin harkinnut Foles löysi kuin löysikin uuden seuran, kun miehen liigaan varannut Eagles tarjosi tälle varamiehen roolia nuoren tulevaisuuden supertähden, Carson Wentzin kakkosmiehenä. Foles solmi Eaglesin kanssa kaksivuotisen ja 11 miljoonan taalan arvoisen sopimuksen, joskaan peliaikaa Wentzin takana ei ollut luvassa ilman tämän loukkaantumista.

Kohtalo puuttui kuitenkin peliin runkosarjan neljänneksi viimeisellä peliviikolla, kun loistavan läpimurtokauden pelannut ja Eaglesin sarjan kärkeen johdattanut Wentz hajotti polvensa ottelussa Ramsia vastaan, mikä avasi Folesille jälleen uuden näyttöpaikan. Jo lähes unohdetun pelinrakentajan esitykset runkosarjan lopulla olivat jo aiemmilta kausilta totutun epätasaisia, mikä oli omiaan laskemaan Eagles-fanien luottoa seuran menestysmahdollisuuksiin.

Pudotuspeleissä Foles löysi kuitenkin jälleen vuosia kadoksissa olleen kauden 2013 tasonsa johdattaen joukkueen voittoihin Atlanta Falconsista sekä Minnesota Vikingsista matkalla Super Bowliin. Varsinkin NFC:n konferenssifinaalin esitys Vikingsia vastaan oli suorastaan häkellyttävä miehen heitettyä 352 jaardia ja kolme TD:tä Eaglesin murskattua vieraansa lukemin 38-7. Folesin esitys Super Bowlissa vastaan tullutta Patriotsia ja Tom Bradya vastaan oli kuin olikin jatkumoa parin viikon takaisesta konferenssifinaalista pelinrakentajan pelattua todella kylmäpäisen ottelun ja heitettyä upeat 373 jaardia ja kolme TD:tä, minkä lisäksi mies vastaanotti yhden sisemmän laitahyökkääjä Trey Burtonin kikkapelissä heittämän TD:n. Kaikkiaan Folesin pudotuspelitilastot ovat komeaa luettavaa: kolmessa ottelussa heittotarkkuus 72,6%, heitetyt jaardit 971 keskiarvolla 9,2 jaardia per heitto, kuusi TD:tä ja yksi syötönkatko, joka sekin meni lähinnä vastaanottajan piikkiin.

Lopulta Foles teki sen mitä kukaan ei ennen ottelua uskonut päihittäen itsensä Tom Bradyn maalintekokilpailussa, mikä riitti huikeiden vaiheiden jälkeen 41-33-voittoon tuoden Eaglesille sen seurahistorian ensimmäisen Super Bowlin voiton. Urheilumaailman rakastama tuhkimotarina oli valmis!

Huolimatta Folesin unohtumattomasta Super Bowl -taipaleesta miehen tulevaisuus on voittohuuman jälkeen taas kerran kaikkea muuta kuin selvää, onhan tulevaisuuden megatähti ja seuran kasvokuva Wentz jälleen ensikauden alkaessa joukkueen selvä valinta aloittavaksi pelinrakentajaksi. Folesin kokonaisansiot tulevasta kaudesta kipuavat seitsemään miljoonaan taalaan, mikä tekee pelinrakentajan treidaamisesta Eaglesin kannalta houkuttelevan vaihtoehdon. Joyrneymanin markkina-arvo on tällä hetkellä tapissa, joten Eagles saattaa hyvinkin tarttua täkyyn ja myydä tämän johonkin pelinrakentajaongelmissa painiskelevaan kilpailijaan vaihdossa esimerkiksi varausvuoroihin. Chiefs sai juuri vaihdossa lähes viisi vuotta vanhemmasta Alex Smithistä kolmannen kierroksen varausvuoron sekä 22-vuotiaan kulmapuolustaja Fullerin. Eagles voisi tavoitella vastineenä Folesista esimerkiksi toisen kierroksen varausvuoroa.

Joyrneymanin matka saattaa siis hyvinkin jatkua muihin maisemiin taas ensi kaudeksi, mutta nyt on aika pysähtyä hetkeksi nauttimaan ansaitusta mestaruudesta sekä Super Bowlin arvokkaimman pelaajan palkinnosta. Kävi miten kävi, 29-vuotias pelinrakentaja on pelannut itsensä takaisin NFL-kartalle.

LUE MYÖS: Philadelphia Eagles voitti seurahistoriansa ensimmäisen Super Bowlin upean trillerin päätteeksi!