Kolumni: Pitkä jättisopimus Le’Veon Bellin kanssa olisi jättimäinen virhe Steelersiltä

Yksi NFL:n tämän hetken kuumimmista puheenaiheista on se, suostuuko liigan kestomenestyjä Pittsburgh Steelers pitkään ja rahakkaaseen jatkosopimukseen liigan parhaaksi keskushyökkääjäksi tällä kaudella valitun Le’Veon Bellin kanssa. Päättyneen kauden niin ikään jättimäisellä franchise tagilla pelannut keskushyökkääjä uhkasi seuraa jopa välivuodella tai uransa päättämisellä, mikäli Steelers tägää miehen toistamiseen.

26-vuotias kaksinkertainen All-Pro-keskushyökkääjä on kieltämättä äärettömän tärkeä hyökkäyspelaaja uniikin, kärsivällisen juoksutyylinsä ansiosta, joka tekee tuhojaan varsinkin yliaggressiivisia puolustuksia vastaan. Lisäksi mies on puolustuksille jatkuva heittouhka, jonka uran keskimääräiset yhteisjaardit pelissä (128,9) ovat kovimmat lukemat keskushyökkääjälle koko nykyisen NFL:n aikakaudella vuodesta 1970 alkaen. Terveenä ollessaan Bell on edelleen takuuvarma lähes 2000 kokonaisjaardin mies, jonka merkitystä Steelersin tulivoimaisessa hyökkäyksessä ei missään tapauksessa voida väheksyä.

Olivat Bellin lukemat sitten miten hyvät tahansa, ei Steelersin missään tapauksessa pitäisi antaa pelaajalle usean vuoden diiliä tämän vaatimalla noin 15 miljoonan taalan vuosipalkalla. Miehen päättyneen kauden franchise tagista saama korvaus oli sekin jo 12,1 miljoonaa tehden Bellistä ylivoimaisesti parhaiten palkatun RB:n liigassa ennen noin kahdeksan miljoonaa taalaa tienanneita Devonta Freemania sekä LeSean McCoyta samalla, kun New Orleans Saints sekä Kansas City Chiefs saivat nauttia tulokastähtiensä Alvin Kamaran sekä Kareem Huntin huippuotteista alle miljoonan taalan kausikorvauksella.

Keskushyökkääjän ura tunnetusti on NFL-pelaajista selvästi lyhin, mikä näkyykin jo 26-vuotiaana myös valtavaa kuormaa kantavan Bellin tilastoissa. Toissa kaudella miehen juoksu- sekä kiinniottojaardit olivat keskimäärin 4,9 ja 8,2 jaardia per yritys, päättyneellä kaudella “enää” 4,0 ja 7,7. Edelleen hyviä lukuja, mutta totuus pelipaikan raakuudesta näkyy jo tässä vaiheessa uraa. 26-vuotias keskushyökkääjä harvemmin enää kehittyy tuossa vaiheessa uraansa, jolloin alla on jo 4-5 kuluttavaa kautta maailman kovimmassa liigassa, unohtamatta sitä edeltävää aikaa yliopistossa.

Lisäksi NFL-mestaruuden voittaminen ei varsinkaan nykypäivänä enää vaadi yhtä megatähteä keskushyökkääjän tontille. Päättyneellä kaudella Eagles lensi mestaruuteen kolmen tasaisen RB:n taktiikalla. Super Bowlin kestokävijä Patriots ei sekään ole suostunut maksamaan ykköskeskushyökkääjilleen paria miljoonaa enempää. Keskushyökkääjän paikka on lisäksi pelipaikka, jossa tulokkaat voivat nousta välittömästi liigan supertähtien joukkoon, mikä helpottaa seurojen päätöstä turvautua kyseisellä pelipaikalla nuorten pelaajien palveluksiin.

Seurojen kannalta ainoa oikea tapa toimia nyky-NFL:ssä onkin – niin kylmältä kuin se kuulostaakin – käyttää muutaman vuoden välein korkea varausvuoro johonkin kyseisen varausluokan eliittikeskushyökkääjään, ottaa tästä kaikki hyöty irti neljän tulokassopimusvuoden aikana ja etsiä tämän jälkeen uusi mies tilalle varaustilaisuuden kautta. Monet seurat tätä mallia nykyään myös käyttävät, mikä tekeekin keskushyökkääjien elämästä todella raadollista. Pelipaikka, joka tuottaa eniten loukkaantumisia ja aivotärähdyksiä saattaen pilata jopa nuoren urheilijan loppuelämän on samalla pelipaikka, jossa pelaajasta revitään nopealla aikataululla kaikki mahdollinen irti liigan mittakaavassa minimaalisella korvauksella, minkä jälkeen tilalle palkataan uusi, nuori ja edullinen yrittäjä.

Bellin tapaukseen palattaessa jo tilastot osoittavat, että pitkä megadiili syö usein pelaajista sen viimeisen nälän ja vaihteen pois. Miten pitkä sopimus tähtitieteellisellä palkalla vaikuttaisi kentän ulkopuolellakin usein ongelmissa olevan ongelmapelaajan asenteeseen? Mies on kärsinyt urallaan polvi-, nivus- ja jopa sydänvaivoista, minkä lisäksi kentän ulkopuoliset päihdeongelmat pistävät varmasti mietityttämään Steelersin toimistolla.

Steelersin kannalta paras ratkaisu olisi joko päästää supertähti menemään tai antaa tälle toinen peräkkäinen franchise tag (jonka arvo olisi 14,544 miljoonaa). Franchise tag -summa toisena vuonna peräkkäin olisi sekin jättimäinen, joskaan ei niin riskialtis mitä pitkä jatkosopimus vastaavanlaisella vuosikorvauksella. Mestaruudesta kamppailevan seuran kun ei nyky-NFL:ssä kannata uhrata palkkakatostaan 15 miljoonaa taalaa keskushyökkääjään, varsinkaan pitkällä sopimuksella. Steelersin päätyessä päästämään Bellin vapaille markkinoille tämä puolestaan saisi jättikorvauksen jostain liigan peräpään joukkueesta, joka yrittää nousta epätoivoisesti ylöspäin ja jolla on tilaa palkkakatossaan.

Niin hyvä pelaaja kuin Bell onkin, useat vaihtoehdot puoltavat silti ongelmapelaajan päästämistä vapaille markkinoille. Pitäisikö Bell tägin osuessa kohdalle toistamiseen sanansa ja lopettaisi uransa? Steelersin
seurajohto tuntuu viimeaikaisten uutisten mukaan kallistuvan pelaajan tahtoon pidemmästä jatkosopimuksesta, mikä saattaa kostautua sille lähivuosina. Oli Steelersin ratkaisu sitten mikä tahansa, se tulee herättämään paljon puhetta puolesta ja vastaan.

LUE MYÖS: Mikä on franchise tag?