NFL-kauden parhaat valittu – 40-vuotias Tom Brady liigan MVP

NFL palkitsi maanantaina päättyvän kauden 2017 parhaat pelaajat sekä valmentajat lauantai-iltana järjestetyssä gaalassaan. Kauden arvokkaimman pelaajan MVP-palkinnon vei nimiinsä New England Patriotsin kahdeksatta kertaa urallaan Super Bowliin ensi yönä johdattava pelinrakentaja Tom Brady. 40-vuotiaana liigan historian vanhimpana pelaajana MVP-palkinnon napannut pelinrakentajalegenda heitti runkosarjassa komeat 4577 heittojaardia (eniten koko liigassa), 32 TD:tä ja ainoastaan kahdeksan syötönkatkoa. 13-kertainen Pro Bowl -valinta ja 15 kertaa urallaan Patriotsin AFC East -divisioonan ykköseksi johdattanut ja nyt kolmatta kertaa runkosarjan arvokkaimmaksi pelaajaksi valittu pelinrakentaja tavoittelee ensi yönä jo uransa kuudetta Super Bowlin voittoa.

Los Angeles Ramsin keskushyökkääjä Todd Gurley on valittu NFL:n kauden parhaaksi hyökkääjäksi. Parhaan puolustajan palkinto meni puolestaan saman seuran puolustuksen linjamies Aaron Donaldille. Kolmatta kauttaan liigassa pelaava Gurley iski runkosarjassa upeat 19 TD:tä sekä yhteensä 2093 edettyä jaardia, joista 1305 tuli juoksupeleistä ja loput heittopeleissä. Toissakauden vuoden parhaana tulokashyökkääjänä palkittu 23-vuotias vuoden 2015 ykköskierroksen 10. varaus oli tärkeä palanen Ramsin palattua takaisin pudotuspelijoukkueeksi ensimmäistä kertaa sitten kauden 2004.

Heikomman toisen kauden liigassa pelannut Gurley palasi tällä kaudella heittämällä takaisin liigan tähtikategoriaan ja mies nappasikin 37 ääntä 50 median edustajan äänestäessä kauden parhaasta hyökkääjästi. Pittsburgh Steelersin laitahyökkääjä Antonio Brown haali äänestyksessä kahdeksan ääntä, New England Patriotsin pelinrakentaja Tom Bradyn ollessa neljän toimittajan valinta kauden parhaaksi hyökkääjäksi.

Myös vuoden paras puolustaja tulee Ramsin riveistä valinnan kohdistuttua puolustuslinjan 26-vuotiaaseen Aaron Donaldiin. Vuoden 2014 draftin avauskierroksen 13. varaus nappasi 23 ääntä jättäen taakseen mm. Jacksonville Jaguarsissa loistokauden pelanneen Calais Campbellin, joka sijoittui äänestyksen kakkoseksi 17 äänellä.

Lähes jatkuvasti kahden hyökkäyksen linjamiehen huomion vievä Donald oli tällä kaudella todellinen pelinrakentajien painajainen miehen tilastoitua tiukasta vartioinnista huolimatta 11 säkitystä, 32 taklausta ja viisi pallonrähmäystä. Lisäksi Donaldin antama paine aiheutti pelinrakentajille 66 hätiköityä heittoyritystä. Pro Football Focusin Donaldille antama kokonaisarvosana 99,7 oli paras kaikista liigan pelaajista.

Vuoden parhaan tulokashyökkääjän palkinnon nappasi puolestaan New Orleans Saintsin keskushyökkääjä Alvin Kamara, jonka juoksukohtainen keskiarvo tulokaskaudella oli vakuuttava 6,1 jaardia. Miehen kokonaisjuoksujaardit olivat 728, minkä lisäksi hyvänä heittokohteena kunnostautunut 22-vuotias nappasi 826 kiinniottojaardia viimeistellen yhteensä 13 TD:tä. Kamara nappasi äänestyksessä yhteensä 28 ääntä päihittäen toisen loistokauden pelanneen tulokaskeskushyökkääjä Kareem Huntin, joka keräsi lopulta 21 ääntä.

Myös kauden paras tulokaspuolustaja tulee Saintsin riveistä kulmapuolustaja Marshon Lattimoren napattua ylivoimaisen voiton 45 äänellään. Samantien liigan supertähtien joukkoon noussut kulmapuolustaja nappasi runkosarjassa viisi syötönkatkoa sekä 18 puolustettua heittoyritystä. Loistavana aluepuolustajana kunnostautunut ykköskierroksen varaus sai useimmiten vartioitavakseen vastustajan parhaan laitahyökkääjän, joten tästäkin syystä miehen kautta voidaan hyvällä syyllä kutsua jättimenestykseksi.

Vuoden parhaan päävalmentajan palkinto meni Ramsin vasta 32-vuotiaalle tulokasvalmentaja Sean McVaylle, joka nosti seuran samantien huipulle ja 11-5-rekordiin usean kauden rämpimisen jälkeen. Vuoden parhaana koordinaattorina palkittiin Vikingsin hyökkäyksen koordinaattori Pat Shurmur, joka siirtyy tulevaksi kaudeksi Giantsin päävalmentajaksi.

Kuluvan kauden Hall of Fame -valintoja olivat puolestaan GM:nä komean uran tehnyt Bobby Beathard, tukimies Robert Brazile, safetynä pelannut Brian Dawkins, hyökkäyksen linjamies Jerry Kramer, tukimiehet Ray Lewis ja Brian Urlacher sekä laitahyökkääjälegendat Randy Moss ja Terrell Owens.

Kauden parhaan hyökkäyslinjan palkinto meni Super Bowlissa esiintyvälle Philadelphia Eaglesille. Sportsmanship-palkinnon nappasi Carolina Panthersin tukimiestähti Luke Kuechly, vuoden comeback-pelaajana palkittiin puolestaan Chargersin pahojen loukkaantumisten jälkeen tällä kaudella komean paluun tehnyt laitahyökkääjä Keenan Allen. Walter Payton Man of the Year -palkinto meni puolestaan Texansin puolustaja J.J. Wattille, joka masiinoi alkukaudella 19 päivän aikana upean 37 miljoonan dollarin avustuspotin hurrikaani Harveyn uhreille.

NFL-kausi huipentuu ensi yönä klo 1.30 alkavaan Super Bowliin, jossa kohtaavat tänä vuonna New England Patriots sekä Philadelphia Eagles. Ennakko kauden huipennukseen luettavissa täältä.