Kolumni: Los Angeles Rams kasaa ensi kaudeksi yhtä kaikkien aikojen puolustuksista

Mestaruutta tulevalla NFL-kaudella tosissaan tavoitteleva Los Angeles Rams on kasaamassa yhtä kaikkien aikojen nimekkäimmistä puolustuksista. Aktiivisena pelaajamarkkinoilla kauden jälkeen operoineen Ramsin uusin vahvistus on puolustuslinjan keskustassa pelaava Ndamukong Suh, 31, joka on allekirjoittanut seuran kanssa vuoden ja 14 miljoonan dollarin sopimuksen maanantaina.

Vuoden 2010 varaustilaisuuden kakkosvaraus on valittu 8-vuotisella NFL-urallaan viidesti liigan tähdistöottelu Pro Bowliin, minkä lisäksi viimeiset kolme kautta Miami Dolphinsia edustanut 193-senttinen ja 138-kiloinen puolustucken tackle on arvostettu liigan ykköstähdistökentälliseen (All-Pro) kolmesti.

Kaksi kautta Los Angelesissa kotipaikkaansa pitänyt Rams on noussut surkean avauskautensa jälkeen ryminällä liigan huipulle. Ennen viime kautta päävalmentajaksi historian nuorimpana palkattu Sean McVay sai aiemmin takkuilleen hyökkäyksen suorastaan lentoon vieden Ramsin pudotuspeleihin ensimmäistä kertaa sitten kauden 2004. McVayn viedessä vuoden parhaan päävalmentajan palkinnon sekä vuoden hyökkääjä (Todd Gurley) että puolustaja (Aaron Donald) tulivat hekin Ramsin riveistä.

Meneillään olevalla offseasonilla seura on vahvistanut puolustustaan kolmella liigan ehdottomaan eliittiin kuuluvalla nimimiehellä ja on nyt jos koskaan valmis menemään ns. päätyyn asti. Onkin pakko tunnustaa, että GM Les Snead yhdessä muun seurajohdon kanssa on tehnyt 4-12-tasoisesta joukkueesta yhden suurimmista mestarisuosikeista vain 15 kuukaudessa.

Mies kertoi itse urakastaan Ramsissa viimeisen 15 kuukauden aikana seuraavasti: “Ykköstavoitteeni oli hankkia oikea päävalmentaja. Mielestäni onnistuimme siinä. Kakkostavoitteena oli laittaa kuntoon hyökkäys, joka oli ollut seuran akilleen kantapää. Tälle offseasonille tultaessa tavoitteemme oli nostaa puolustus tasolle, jolla hyökkäyksemme jo on. Hyökkäyksemme on nuori, mutta puolustuksessa oli ikääntyviä pelaajia sekä muutamia palasia, jotka eivät oikein sopineet puolustuksen koordinaattorimme Wade Phillipsin pelikirjaan”, Snead kertoi Around The NFL -podcastille.

Kulmapuolustajiksi hankitut pelipaikkansa megatähdet Aqib Talib ja Marcus Peters ovat molemmat loistavia miespuolustajia, minkä lisäksi vastustajan pelinrakentajan työtä hankaloittaa tulevalla kaudella nopeasti syliin vyöryvä lihavuori Suh`n sekä viime vuoden parhaan puolustajan Aaron Donaldin johdolla. Mikäli 4-3-puolustukseen tottunut Suh saadaan sopimaan Ramsin 3-4-schemeen vaivatta, on Ramsilla käsissään yksi liigahistorian vaarallisimmista puolustuksista.

St. Louisin aikaiset runkopuolustajat DE Robert Quinn ja tukimies Alec Ogletree treidattiin Dolphinsiin ja Giantsiin, mikä teki samalla tilaa uusien hankintojen jättipalkoille. Rams voikin lähteä vajaan kuukauden päästä järjestettävään varaustilaisuuteen melko paineettomassa tilassa. Joukkueella ei ole ammottavia aukkoja oikeastaan enää millään pelipaikoilla, joten se saattaa hyvillä mielin keskittyä hankkimaan syvyyttä eri pelipaikoille. Jo liigan parhaan linjan sekä takakentän omaava puolustus esimerkiksi kaipaa yhtä kovanluokan tukimiestä, jollaista seura saattaa hyvinkin tavoitella draftin avauskierroksilta.

Draftin jälkeen seurajohdon on keskityttävä puolustuksen suurimman megatähden, 26-vuotiaan Aaron Donaldin jatkosopimukseen, joka tehnee neljä kautta liigassa pelanneesta endistä liigan parhaiten palkatun puolustajan. NFC Westin uusi hallitsija siirtyy uudelle stadionille kaudeksi 2020. Sillä on riveissään nimekkäitä supertähtiä sekä hyökkäyksessä että puolustuksessa, minkä lisäksi nuori ja mediaseksikäs päävalmentaja edustaa lajin viimeisimpiä innovaatioita.

Oliko Ramsin bandwagonissa vielä tilaa?