Kolumni: Philadelphia Eaglesin rakennettava jo nyt tulevaisuuttaan Carson Wentzin tuleva jättisopimus silmällä pitäen

Pahoissa palkkakatto-ongelmissa painiskeleva hallitseva NFL-mestari Philadelphia Eagles ja sen seurajohto seuraa tarkalla silmällä ensi viikolla avautuvia vapaiden pelaajien markkinoita. Redskinsistä vapautuvan pelinrakentaja Kirk Cousinsin seuraava sopimus nimittäin määrittää pitkälti myös muita tulevia tähtipelinrakentajien sopimuksia, joista seuraavana uuden ennätysdiilin solminee Packersin megatähti Aaron Rodgers.

Eagles saa kilpailuetua oman tähtipelinrakentajansa Carson Wentzin edullisesta tulokassopimuksesta vielä parin kauden ajan, mutta seuran on silti pakko miettiä miehen tulevaa megasopimusta jo tässä vaiheessa muita sopimuksia sorvattaessa.

“Kun katsot seuroja joilla on nuori pelinrakentaja, heillä on tavallaan kaksi erilaista vaihetta seuran rakentamisessa: se aika jolloin pelinrakentajan tulokassopimus on voimassa sekä se ajanjakso jolloin tälle pitää maksaa isoa palkkaa”, seuran johtoportaaseen kuuluva Howie Roseman totesi viikonlopun Scouting Combinen yhteydessä.

Eaglesin nykyrosteri on täynnä isoa palkkaa nauttivia kokeneita tähtipelaajia, joista peräti seitsemän tienaa tulevasta kaudesta yli 10 miljoonaa dollaria. Investointi maksoi itsensä takaisin päättyneellä kaudella seuran voitettua ensimmäisen Super Bowlinsa, mutta jatkossa tilanne muuttuu haasteelliseksi. Eaglesin palkkatulot olivat jo ennen eilistä Michael Bennettin hankintaa noin 9 miljoonaa dollaria palkkakaton yläpuolella ja seuran onkin jo tulevalle kaudelle lähdettäessä tehtävä kipeitä ratkaisuja päästäkseen palkkakaton alle.

“Jatkossa meidän on varmistettava tulevaisuutemme hankkimalla lisää varausvuoroja ja sitä kautta pelaajia, jotka pelaavat tulokassopimuksen alla. Meidän on tasapainotettava palkkarakennettamme nuorilla pelaajilla, koska haluamme samanaikaisesti pitää parhaat pelaajamme, jotka tienaavat isoja summia”, Roseman jatkaa.

Tavoitteen toteutumista hankaloittaa Eaglesin nykytilanne, jossa sillä on aiempien kauppojen myötä (mm. kauppa jolla seura pääsi varaamaan Wentzin) tällä hetkellä käytössään vain kuusi varausvuoroa tulevassa varaustilaisuudessa. Hallitsevalla mestarilla ei ole ollenkaan varausvuoroja 2. tai 3. kierroksella, mikä hankaloittaa entisestään laadukkaiden tulokaspelaajien löytämistä.

Eagles saattaakin turvautua pelaajakauppoihin kerätäkseen lisää varausvuoroja ja keventääkseen raskasta palkkarakennettaan. Mahdollisena kauppatavarana jonon kärkipäässä ovat ainakin DE Vinny Curry, tukimies Mychel Kendricks sekä Super Bowlin MVP Nick Foles, joiden kauppaaminen toimisi osaratkaisuna molempiin ongelmiin. Lisäksi Eagles joutuu päästämään muutamia tärkeitä viimeistä sopimuskauttaan pelanneita pelimiehiä vapaille markkinoille. Nimimiehistä mm. TE Trey Burton, RB LeGarrette Blount, LB Nigel Bradham sekä CB Patrick Robinson joutuvat jättämään mestarijoukkueen palkkakattosyistä.

Liigassa on useita esimerkkejä tilanteista, joissa joukkueen on tehtävä järkeviä ratkaisuja hyvissä ajoin ennen kuin nuoren tähtipelinrakentajan tulokassopimus tulee päätökseensä. Eaglesin tavoin Seattle Seahawks käytti pelinrakentajansa Russell Wilsonin tulokassopimusajan maksimaalisesti hyväkseen voittaen tuona aikana yhden Super Bowlin ja jääden jaardin päähän toisesta vuotta myöhemmin. Wilsonin solmittua ensimmäisen rahakkaan sopimuksensa Seahawks ei ole päässyt Divisional-kierrosta pidemmälle.

NFL-seuran elämä muuttuu huomattavasti hankalammaksi tilanteessa, jossa sen ykköspelinrakentaja tienaakin yhtäkkiä kuuden miljoonan dollarin sijaan 30 miljoonaa kaudesta. Eaglesin seurajohdon onkin nyt varmistettava se, että seura pystyy kasvattamaan kalliiden tähtipelaajien rinnalle uuden sukupolven hyvin scoutatuista tulevaisuuden nimistä. Samaan aikaan Eagles voi nauttia Wentzin tulokassopimuksen tuomasta kilpailuedusta vielä kahden seuraavan kauden ajan.