Seahawks päästämässä Jimmy Grahamin vapaille markkinoille – paluu Saintsiin lähellä?

Seattle Seahawks ei aio tarjota jatkosopimusta seuraa kolmen kauden ajan edustaneelle sisemmälle laitahyökkääjä Jimmy Grahamille, mikä tekee konkarista yhden UFA-markkinoiden mielenkiintoisimmista hyökkääjistä. 31-vuotias peräti 201-senttinen ja 120-kiloinen TE-jätti iski päättyneellä kaudella 10 TD:tä ollen huippuvaarallinen uhka redzonella. Muuten vielä pari kautta sitten liigan ehdottomaan eliittiin pelipaikallaan kuulunut Graham ei tosin enää nykypäivänä ole suurikaan hyökkäyspelote – miehelle kun ei ole juurikaan käyttöä muualla kuin lyhyissä heittopeleissä sekä lähellä maalia.

Saints-vuosinaan kahdesti yli 1200 kiinniottojaardin kausiin 2011 ja 2013 yltänyt entinen All-Pro-hyökkääjä jäi päättyneellä kaudella 520 kiinniottojaardiin vaisulla 9,1 jaardin keskiarvolla. Vain kahdeksan yli 20 jaardin kiinniottoa kertovat karua kieltään siitä, ettei Graham tarjoa juuri minkäänlaista uhkaa muualla kuin redzonella – joskin kyseessä on äärimmäisen tärkeä ominaisuus sinänsä. Jotain miehen nykytasosta kertoo se, että jopa nimet kuten Jason Witten, 35, Benjamin Watson, 37, sekä Jared Cook, 30, olivat päättyneellä kaudella tehokkaampia jaardeissa mitattuna.

Graham ei ole koskaan loistanut myöskään blokkaajana, joskin mies oli uransa alussa suuressa roolissa tight endien evoluutiossa tekemässä pelipaikan pelaajista enemmän kiinniottajatyyppisiä heittopeleihin osallistujia. Graham on aiempien näyttöjensä puolesta edelleen kovaa valuuttaa vapailla markkinoilla, joskin monen seuran ykköskohteeksi TE-markkinoilla saattaa muodostua vaikkapa mestari-Eaglesistä todennäköisesti vapailla markkinoille vapautuva vasta 26-vuotias Trey Burton.

Yhteen rahakkaaseen sopimukseen Grahamin rahkeet kuitenkin vielä riittävät. Mahdollisina ottajina on nostettu esille mm. Green Bay Packers, jossa Graham muodostaisi pelottavan redzone-uhan yhdessä pelinrakentaja Aaron Rodgersin kanssa. Myös paluu “kotiin” ja Saintsiin olisi äärettömän mielenkiintoinen vaihtoehto, pelasihan mies uransa parhaat vuodet Drew Breesin kanssa Saintsissa ollen parhaimmillaan koko liigan ykkönen pelipaikallaan. Saints jos joku pystyisi käyttämään hyväkseen lähes puhtaasti receiver-tyyppistä isokokoista Grahamia, joka avaisi samalla lisätilaa ykköslaitahyökkääjä Michael Thomasille. Saints ei ole Grahamin treidin jälkeen löytänyt uutta tehokasta sisempää laitahyökkääjää, joten sopimustarjous seuran ex-tähdelle kutittelee varmasti myös Saintsin johtoportaan mielessä.

Päättyneestä kaudesta 10 miljoonaa dollaria tienannut viisinkertainen Pro Bowl -pelaaja haluaa varmasti kruunata uransa todellisen contenderin riveissä ja mies lieneekin valmis jättämään muutaman miljoonan käteistä pöydälle päästäkseen osaksi huippujoukkuetta. Urheiluromantikon silmin paluu Saintsiin ja Super Bowl -voitto yhdessä Breesin kanssa olisi upea huipennus loistavan pelaajan uralle.