Kolumni: 39-vuotiaalla Drew Breesillä kaikki eväät huipentaa uransa Super Bowl -voittoon

New Orleans Saints on yksi syyskuussa starttaavan NFL-kauden ykkössuosikeista, jonka kokoonpanon laatu ja leveys riittää haastamaan jokaisen vastustajan tulevalla kaudella. Nuoren ja lahjakkaan joukkueen selkärankana toimii edelleen jo 18. kauttaan liigassa aloittava pelinrakentaja Drew Brees, joka 39-vuotiaana tavoittelee alkavalla kaudella nousua koko liigan historian heittojaarditilaston kärkipaikalle.

Kolmen 7-9-rekordiin päättyneen sesongin jälkeen Saints puristi itsensä viime kaudella kivikovan NFC Southin ykköseksi napaten runkosarjassa 11 voittoa. Matka katkesi vasta Divisional-kierroksen viime hetken epäonekkaaseen tappioon Minnesota Vikingsia vastaan, mikä kasvatti taatusti joukkueen nälkää alkavalle kaudelle, onhan sillä kasassa kaikki vaadittava osaaminen aina Super Bowlin voittoon saakka.

Pelinrakentaja Breesin osuutta nuoren joukkueen menestyksessä ei tulevallakaan kaudella sovi väheksyä. Iäkkäiden ja 40 ikävuotta lähestyvien pelinrakentajien tilastot ovat usein tupanneet laskemaan varsinkin heittopelien keskijaardimäärän sekä kasvavan syötönkatkoherkkyyden myötä, mutta Saintsin pelinrakentajalegendan kohdalla trendi näyttää jopa päinvastaiselta. Miehen viime kauden kahdeksan syötönkatkoa on alhaisin lukema sitten kauden 2004, minkä lisäksi 8,1 jaardin keskiarvo per heittoyritys on paras sitten kauden 2011.

Mihin menestyjät sijoittavat?

Suurin syyllinen komeisiin lukemiin on Saintsin viime kaudeksi monipuolistunut hyökkäys. Vuoden tulokashyökkääjänä palkittu keskushyökkääjä Alvin Kamara yhdessä Mark Ingramin kanssa mahdollistivat sen, että Saints pelasi viime kaudella maata pitkin peräti 43,6 prosenttia hyökkäysyrityksistään. Vastaavaan lukemaan on seurassa päästy viimeksi Super Bowl -voittoon päättyneellä kaudella 2009. Samalla juoksupelin terävöityminen vie valtavasti paineita Breesin harteilta, jonka ei enää tarvitse heittää palloa 45 kertaa ottelussa – tapa, johon Saints-hyökkäys on joutunut turvautumaan ennen viime kautta koko 2010-luvun ajan. Kamara ja Ingram etenivät viime kaudella maata pitkin komealla 4,7 jaardin keskiarvolla, mikä oli jaettu kärkilukema koko liigassa.

Pelkästään Kamaran vaikutus Saintsin hyökkäyspelin monipuolistumisessa on järisyttävän suuri, sillä monikäyttöinen 3. kierroksen varaus napsi viime kaudella 728 juoksujaardinsa lisäksi keskushyökkääjälle upeat 826 kiinniottojaardia. Alkava kausi kasaa Kamaran harteille entistä isommat paineet, onhan Ingram ensimmäiset neljä ottelua sivussa käryttyään liigan dopingtestissä.

Oman osansa Saintsin menestystarinan mahdollistajana on myös viime kaudella ison stepin eteenpäin ottanut puolustus, joka antaa nykyisellään hyökkäykselle mukavasti pelivaraa pitäen vastustajat pääosin siedettävissä pistemäärissä ja mahdollistaen samalla hyökkäykselle entistä mieluisammat kenttäasetelmat. Vielä toissa kaudella toiseksi eniten pisteitä runkosarjassa päästänyt puolustus nosti viime kaudella itsensä liigan 10. sijalle, eikä vähiten vuoden parhaana tulokaspuolustajana palkitun kulmapuolustajatähti Marshon Lattimoren ansiosta.

Tälle kaudelle myös puolustuksen voi odottaa parantavan entisestään, varasihan seura avauskierroksen 11. pelaajana riveihinsä lupaavan DE Marcus Davenportin, jonka myötä viime kauden ykkös-All-Pro-endi Cameron Jordan saanee vihdoin mitat täyttävän kaverin linjan toiselle laidalla. Saintsin sikariosasto teki muitakin ennakkoon pätevältä vaikuttavia peliliikkeitä täydentäessään nuorta puolustusta kokeneilla Demario Davisilla, Kurt Colemanilla sekä Patrick Robinsonilla.

Hyökkäyksen puolella päävalmentaja Sean Payton puolestaan tietää tismalleen, mihin pelinrakentaja Breesin nykykunto riittää, onhan kaksikko paiskinut hommia yhdessä jo 12 kauden ajan. Tämä näkyy varmasti myös pelikutsuissa, joilla valmennus pyrkii maksimoimaan Breesin nykyisen iskukyvyn. Breesin heittokäsi ei ole enää samalla tasolla muutaman vuoden takaiseen verrattuna, mutta Payton on onnistunut piilottamaan tämän tosiasian käyttämällä pelikutsuissaan taitavasti screenejä, minkä lisäksi seuran varausideologia painottuu korkean peliälyn omaaviin pelaajiin. Tämä puolestaan auttaa Breesille suotuisien pelikutsujen toteuttamisessa. Heittokohteita miehellä piisaa myös, siitä pitää huolen Kamaran lisäksi mm. viime kaudella upeat 1245 kiinniottojaardia kerännyt laitahyökkääjä Michael Thomas.

11-kertaisella Pro Bowl -pelinrakentajalla on nyt ympärillään uransa paras rosteri, joten mikään muu kuin Super Bowlin voitto ei tyydytä ketään seurassa alkavalla kaudella. Kun paletti ympärillä on kunnossa, loppu on pitkälti 39-vuotiaan, yli 70 000 heittojaardia urallaan tiputelleen tulevan Hall of Fame -pelinrakentajan käsissä. Ei ollenkaan hassumpi lähtökohta kauteen!