Kolumni: Upea tarina NFL-tulokkaan taustalla – varattiin kotikaupungin joukkueeseen, suurin idoli nyt pelikaverina

Urheilussa kirjoitetaan aika ajoin upeita, elämää suurempia tuhkimotarinoita, joista Arizona Cardinalsin kanssa tulevaan NFL-kauteen valmistautuvan laitahyökkääjätulokas Christian Kirkin tarina suorastaan pursuaa urheiluromantiikkaa. Arizonassa syntynyt ja kasvanut 21-vuotias nimittäin varattiin tämän vuotisen NFL Draftin 2. kierroksella kotikaupunkinsa ylpeyden, Cardinalsin riveihin, mikä jo sinällään on todella harvinaista Pohjois-Amerikan ammattilaisliigoissa.

Lisäromantiikkaa varaukselle tuo Kirkin suhde uuteen seurakaveriinsa, Arizonan kaikkien aikojen parhaaseen laitahyökkääjään Larry Fitzgeraldiin. Koko vuonna 2004 alkaneen NFL-uransa Cardinalsia edustanut 34-vuotias seuralegenda kun on sattumoisin ollut jo 15 vuoden ajan Kirkin suurin esikuva, johon tämä on viime vuosina tutustunut paremmin.

Ensimmäinen pelikaverusten yhteinen muisto on todistettavasti 15 vuoden takaa, jolloin Fitzgerald vieraili paikallisten junnujen treenileirillä. Kirkillä on edelleen puhelimessaan muistona leiristä otettu valokuva, jossa tuolloin 6-vuotias juniori poseeraa yhdessä tuolloin parikymppisen Fitzgeraldin kanssa. Kirk olikin varauksestaan kotikaupungin seuraan enemmän kuin innoissaan.

“On todellinen siunaus tulla varatuksi omaan lapsuuden suosikkiseuraansa. Varsinkin pelaaminen Larryn kanssa on uskomatonta. Olen seurannut häntä koko ikäni ja hän on ollut aina suurin idolini pelikentillä. On käsittämätöntä kuinka suuri vaikutus hänellä on ollut koko paikalliselle yhteisölle. Nyt minulla on mahdollisuus ottaa joka päivä oppia häneltä, mikä on täysin käsittämätöntä”, Kirk hekumoi.

Kirkin ja Fitzgeraldin tiet kohtasivat seuraavan kerran Kirkin peruskouluaikoina, jolloin tämä pelasi samassa joukkueessa pelinrakentajalegenda Kurt Warnerin pojan Popin kanssa. Warner toi toisinaan Fitzgeraldin katsomaan poikansa pelejä, jolloin myös Kirk sai uuden tilaisuuden tavata idoliaan. Yliopistossa Kirkin suhde idoliinsa syveni entisestään. Aiemmin Fitzgeraldia valmentanut Texasin valmentaja Bill Biggs näki pelaajissa paljon yhtäläisyyksiä ja mainitsi Fitzgeraldin pyytäneen häntä antamaan pelinumeronsa joukkueen tähtipelaajalle, jolloin miesten välille syntyi ensimmäistä kertaa syvempi ystävyys.

“Olen aina fanittanut kaupungistamme tulevia nuoria pelaajia. Seurasin Chrisin sekä D.J. Fosterin (nykyinen Cardinalsin keskushyökkääjä) esityksiä mielenkiinnolla. Chrisin varaus kotikaupungin joukkueeseen oli mahtava lisä pojan tarinaan. Tästä hän on aina haaveillut ja nyt hänen pitää vaan elää unelmaansa. Toivon pojan todella saavuttavan sen mihin hän on koko elämänsä ajan pyrkinyt”, Fitzgerald toteaa.

Fitzgerald kannusti Kirkiä läpi tämän yliopistouran tsemppaamalla tätä pelien jälkeen tekstiviestitse, minkä lisäksi seuralegenda pyrki jakamaan rakentavaa palautetta näkemiensä otteluiden perusteella. Fitzgerald oli myös se pelaaja, jolta Kirk kyseli neuvoja ennen tämän vuotista NFL:n varaustilaisuutta. Idoli kehotti tulokasta vain luottamaan siihen, että kova työ tuottaa tulosta ja se on kaikki mitä tämä voi unelmansa eteen tässä vaiheessa tehdä.

“Voin luottaa häneen asiassa kuin asiassa. Voin aina soittaa Larrylle ja luottaa siihen, että hän on kuin isoveli, joka on paikalla silloin kun sitä tarvitaan”, Kirk päättää.

Urallaan 15545 kiinniottojaardia napannut tuleva Hall of Fame -laitahyökkääjä Fitzgerald on NFL:n historian kolmanneksi eniten kiinniottojaardeja kerännyt pelimies, joka ohittanee tilastossa toisena alle 400 jaardin päässä olevan toisen laitahyökkääjälegenda Terrell Owensin alkavalla kaudella. Kirk puolestaan saattaa hyvinkin olla seuran tulevaisuuden ykköslaitahyökkääjä ja Fitzgeraldin työn jatkaja, joka jättää oman positiivisen jalanjälkensä Arizonaan niin kentällä kuin kentän ulkopuolella.