Tässäkö tulevan NFL-kauden viisi kovinta puolustusta?

Uusi NFL-kausi on pikku hiljaa kulman takana, joten on aika aloittaa spekulaatiot liigan kovimmista joukkueista niin hyökkäysten kuin puolustustenkin osalta. Kausien 2013 ja 2016 välisenä aikana Denver Broncos ja Seattle Seahawks taistelivat parhaan puolustuksen tittelistä käytännössä katsoen kahdestaan, mutta viime kausi muutti viimein tuon asetelman, kun Jacksonville Jaguars, Minnesota Vikings ja Philadelphia Eagles nousivat taistelemaan puolustuksen herruudesta samalla, kun Broncos sekä ikääntyvä Seahawks kärsivät pahasta mahalaskusta. Tulevan kauden osalta tilanne on jälleen kärjen osalta herkullinen. Nostetaan seuraavassa esille tulevan kauden potentiaaliset top 5 -puolustukset.

Jacksonville Jaguars

Viime kaudella liigan toiseksi vähiten kokonaisjaardeja sekä pisteitä päästänyt “Sacksonville” on tulevallakin kaudella liigan ehdotonta eliittiä. Viime kaudeksi vapailta markkinoilta jättisopimuksilla hankitut Calais Campbell ja A.J. Bouye nostivat floridalaisseuran puolustuksen kertaheitolla liigan eliittiin, eikä pudotusta liene juurikaan luvassa ainakaan vielä tulevalla kaudella. Peräti kuusi Jaguars-puolustajaa valittiin viime kauden Pro Bowl -joukkueeseen, ja jokainen tuosta kuusikosta vieläpä jatkaa seurassa alkavalla kaudella. Lähtijäpuolella nickelinä pelannut kulmapuolustaja Aaron Colvin korvattiin D.J. Haydenillä, minkä lisäksi kokenut tukimies Paul Posluszny lopetti komean uransa viime kauteen. Miehen saappaisiin sovitellaan Myles Jackia, kun taas toista kauttaan liigassa aloittava Blair Brown ottanee hänkin avauksen paikan tukimiesosastolla. Muita muutoksia puolustukseen ei ole odotettavissa, olettaen että kaikki viime kauden avaajat pysyvät terveenä.

Pieniä pilviä puolustuksen ylle luo viime kauden loppupuolisko, jolloin loistavana heittopuolustuksena tunnetuksi tullut Jaguars-puolustus päästi viimeisen yhdeksän ottelun periodilla peräti viidesti vähintään 24 pistettä. Puolustuksen keskittyminen herpaantui loppukaudesta aivan liian usein, mikä onkin yksi tärkeimmistä kehityskohteista alkavalle kaudelle. Terveenä pysyessään se antaa kuitenkin Blake Bortlesin johtamalle hyökkäykselle voittomahdollisuuden illasta toiseen.

Tärkeimmät pelaajat: DE Calais Campbell, DT Malik Jackson, DE Yannick Ngakoue, LB Telvin Smith, CB Jalen Ramsey, CB A.J. Bouye

Los Angeles Rams

Viime kaudella komean nousun liigan kellarikerroksesta huipulle tehnyt Rams oli offseasonin aktiivisin joukkue pelaajamarkkinoilla ollen osallisena lähes kaikissa merkittävimmissä treideissä. Uuden päävalmentajansa Sean McVayn myötä valtavan buustin tekemiseensä saanut nippu ei totisesti jäänyt makaamaan laakereilleen myöskään kauden jälkeen, vaan Enkelten kaupungissa haetaan tulevalla kaudella tosissaan seurahistorian toista Super Bowl -voittoa.

Tulopuolella ovat mm. Chiefsistä hankittu kulmapuolustaja Marcus Peters, joka johtaa liigan syötönkatkotilastoa viimeisen kolmen kauden ajalta, yksi Broncosin kulta-aikojen takuumiehistä, moninkertainen tähdistökulmapuolustaja Aqib Talib, sekä vuoden ja 14 miljoonan taalan sopimuksen allekirjoittanut DT Ndamukong Suh. Lisäksi seura kiinnitti vailla sopimusta olleen safety Lamarcus Joynerin franchise tagin turvin. Vaikka lähtijöiden joukossa ovat mm. CB Trumaine Johnson, DE Robert Quinn sekä tukimies Alec Ogletree, niin yleisellä tasolla puolustuksen voidaan silti sanoa vahvistuneen mukavasti viime kaudesta.

Rams-puolustus vaikuttaa paperilta todella viihdyttävältä, kun sen linjasta löytyy Suhin lisäksi vieläpä viime vuoden parhaana puolustajana palkittu Aaron Donald. Takakenttä saattaa hyvinkin laittaa Jaguarsin viime kauden syötönkatkolukemat uuteen uskoon, sillä niin Talib kuin Peterskin ovat miesvartioinnissa pelipaikkansa eliittiä. Ainoa kysymysmerkki lieneekin tukimiesosasto, joka tosin saa paljon anteeksi kiitos loistavan takakentän sekä D-linen. Mikäli Jared Goffin johtama hyökkäys jatkaa viime kaudelta tuttua tulitustaan, on Rams tulevalla kaudella todella viihdyttävä ja potentiaalinen menestyjäkandidaatti.

Tärkeimmät pelaajat: DT Aaron Donald, CB Aqib Talib, CB Marcus Peters, S Lamarcus Joyner

Minnesota Vikings

Viime kaudella kaikilla mittareilla mitattuna top 5 -puolustuksiin lukeutunut Vikings-puolustus on alkavallakin kaudella todella timanttinen nippu, jota johtaa vieläpä yksi liigan parhaista puolustuksen koordinaattoreista, Mike Zimmer. Seura vahvisti ennestään kivikovaa etupuolustustaan viime kaudella Jetsiä ja Seahawksia edustaneella kokeneella DT Sheldon Richardsonilla, joskin miehen parhaat vuodet taitavat olla jo muutaman vuoden päässä takana. Yhdessä Linval Josephin kanssa kaksikko muodostaa silti kovan kaksikon frontin keskustassa. Yhdessä loistokauden pelanneen DE Everson Griffenin sekä Danielle Hunterin kanssa nelikko muodostaa Eaglesin ohella liigan kovimman D-linen. Vikings päästi viime kaudella vähiten jaardeja (275,9) sekä pisteitä (15,8) pitäen vastapuolen pelinrakentajan passer ratingin samalla todella alhaisessa lukemassa 73,0.

Seura vahvisti takakenttäänsä draftissa nappaamalla avauskierroksen 30. varausvuorolla CB Mike Hughesin, jolla on kaikki eväät nousta taistelemaan avauksen paikasta jo alkavalla kaudella. Yhdessä kolmen muun ykköskierroksen varauksen (Harrison Smith, Xavier Rhodes ja Trae Waynes) kanssa nelikko muodostaa varsin pelottavan takakentän, mikä onkin tarpeen, kohtaahan Vikings runkosarjassa lähes kaikki liigan kärkipelinrakentajat, kun vastaan tulevat Aaron Rodgers, Tom Brady, Carson Wentz, Jared Goff, Jimmy Garoppolo sekä Russell Wilson.

Vikingsin tukimiesosasto on avauksen suhteen vielä osittain hieman auki, mutta pitkä jatkosopimus Eric Kendricksin kanssa tuo silti perusturvaa puolustuksen keskustaan. Jatkuvuuden takaamiseksi sikariportaan onkin seuraavaksi sorvattava pitkä jatkopahvi toiselle tärkeälle tukimiehelleen, Anthony Barrille.

Tärkeimmät pelaajat: S Harrison Smith, CB Xavier Rhodes, DT Linval Joseph, LB Anthony Barr, LB Eric Kendricks

Philadelphia Eagles

Hallitsevan mestarin puolustus ja varsinkin sen D-line olivat viime kaudella täyttä terästä. Palkkakattonsa kanssa painiskelleet mestarit joutuivat luopumaan muutamista nimimiehistään, kuten kulmapuolustaja Patrick Robinsonista, joskin viime vuonna 2. kierroksella varattu Sidney Jones sekä Ronald Darby ovat valmiita paikkaamaan miehen jättämän aukon ainakin osittain. DT Beau Allenin kanssa Tampa Bayhin suunnanneen DE Vinny Curryn paikkaajaksi Seahawksista hankittu kokenut Michael Bennett saattaa aloittaa kauden pelikiellon merkeissä miehen törttöiltyä siviilissä. DT Tim Jernigan sekä DE Brandon Graham toipuvat edelleen vammoistaan, joten täysin vailla uhkakuvia ei Eagleskään pääse kauteensa valmistautumaan, unohtamatta pelinrakentaja Carson Wentzin pelikuntoa viime kauden päättäneen polvivamman jäljiltä. D-linen keskustaan hankittu Haloti Ngata tuo Bennettin ohella leveyttä etupuolustukseen.

Tärkeimmät pelaajat: DT Fletcher Cox, DE Bradon Graham, S Malcolm Jenkins, LB Nigel Bradham

Houston Texans

Texans on alkavalla kaudella yksi liigan potentiaalisimmista mustista hevosista – mikäli viime kauden alussa loukkaantuneet puolustuksen supertähdet pysyvät tällä kertaa koko kauden kunnossa. J.J. Watt, Whitney Mercilus sekä Jadaveon Clowney muodostavat terveinä ollessaan timanttisen puolustuksen ytimen, jonka tueksi seura hankki offseasonilla Jacksonvillestä tulleen kulmapuolustaja Aaron Colvinin sekä Cardinalsin poispotkiman safety Tyrann Mathieun. Supertähdistä huolimatta Texansin puolustus on materiaaliltaan epätasainen, mikä jättää ison vastuun menestyksestä tähtien täydellisen onnistumisen varaan. Mikäli puolustus sekä pelinrakentaja Deshaun Watson pysyvät tällä kertaa ehjinä koko sesongin ajan, voidaan Texansilta joka tapauksessa odottaa nousua takaisin pudotuspelitaisteluun.

Tärkeimmät pelaajat: DE J.J. Watt, LB Whitney Mercilus, LB Jadaveon Clowney, CB Johnathan Joseph, S Tyrann Mathieu