Esittelyssä NFL:n tulevan kauden top 5 -potkaisijat

Potkaisijat ovat täysin oma lukunsa atleettisia ja isoja miehiä vilisevässä NFL:ssä. Lajin kovimpia hermoja vaativan pelipaikan pelaajat nousevatkin otsikoihin useimmiten ainoastaan pahojen epäonnistumistensa myötä. Sen sijaan suurelta yleisöltä jää monesti huomaamatta hyvien potkaisijoiden merkitys otteluiden, pudotuspelipaikkojen ja jopa mestaruuksien ratkaisijoina.

Viime kauden suurin potkaisijaskandaali koettiin Los Angelesissa, kun Chargers putosi lopulta pudotuspelien ulkopuolelle surkean ja useita otteluita ratkaisseen potkupelinsä vuoksi. Esittelemme seuraavassa alkavan kauden viisi toimituksen mielestä kovinta NFL-potkaisijaa.

1. Stephen Gostkowski, New England Patriots

Useita vuosia liigan parhaiden potkaisijoiden joukkoon kuulunut 34-vuotias Gotskowski aloittaa jo 13. kautensa Patriots-paidassa. Heikomman kauden 2016 jälkeen kaksinkertainen Super Bowl -voittaja palasi viime kaudella takaisin tasolleen ollen 156 pisteellään liigan toiseksi tehokkain potkaisija. Gostkowski upotti 37/40 kenttäpotkumaaliyrityksestään ja 45/47 lisäpistepotkuistaan. Kauden pisin kenttäpotkumaali oli komea 62 jaardin tykitys, minkä lisäksi mies onnistui kaikissa neljässä yli 50 jaardin yrityksessään. 3,5 miljoonaa dollaria kaudesta kuittaava tähti aloittaa viimeisen sopimuskautensa Patriotsissa.

2. Justin Tucker, Baltimore Ravens

Liigan paras pitkien kenttäpotkumaalien potkaisija on latonut kahdella viime kaudellaan kumpaisellakin 141 pistettä. Urallaan 33/47 yli 50 jaardin kenttäpotkumaaliyrityksestään upottanut Tucker on vasta 28-vuotias, mutta mies on silti kuulunut pelipaikallaan jo vuosien ajan liigan parhaiden joukkoon. Viimeisen kahden kauden aikana Tucker on upottanut haarukkaan uskomattomat 15/17 yli 50 jaardin yrityksestään. Voimakasjalkaisen potkaisijan kuuluminen kokoonpanoon helpottaa muuten heikon Ravens-hyökkäyksen pistetehtailua huomattavasti.

3. Greg Zuerlein, Los Angeles Rams

“Greg The Leg” lempinimellä tunnettava 30-vuotias Zuerlein tuli liigaan ryminällä ollen yksi pelipaikan parhaista kahdella ensimmäisellä kaudellaan Ramsin pelatessa vielä St. Louisissa. Kaudella 2015 flopannut potkaisija sai pelinsä kuntoon jälleen seuraavalle kaudelle ja varsinkin viime sesonki oli mieheltä varsinainen napakymppi. 158 pistettä oli paras lukema kaikista liigan potkaisijoista ja miehen kenttäpotkumaalien onnistusmisvarmuus hipoikin täydellisyyttä (38/40). Yli 50 jaardin yrityksistään Zuerlein upotti 6/7.

4. Harrison Butker, Chiefs

Vasta 23-vuotias “Buttkicker” debytoi liigassa viime kaudella nousten välittömästi parhaiden potkaisijoiden joukkoon. Panthersin practise squadista kolmannen peliviikon jälkeen Chiefsiin ja suoraan sen ykköspotkaisijaksi noussut nuorukainen jakoi 142 pisteellään potkaisijoiden pistetilaston nelossijan Steelersin Chris Boswellin kanssa, vaikka pelasi vain 13 runkosarjaottelua. 38/42 kenttäpotkumaalia upottanut mies rikkoi samalla tulokkaiden yhden kauden kenttäpotkumaaliennätyksen. Lisäksi Butker upotti kaikki 28 lisäpistepotkuyritystään. Mikäli nuoren miehen pää kestää pelipaikan paineet myös tulevaisuudessa, voidaan tästä odottaa yhtä liigan kärkipotkaisijoista todella pitkäksi aikaa.

5. Robbie Gould, 49ers

NFL-historia tuntee lukuisia potkaisijoita, jotka ovat loistaneet pitkään samassa joukkueessa vain tullakseen ulosostetuksi sopimuksestaan yhden heikomman kauden jälkeen. Bearsia 11 kauden ajan edustanut seurahistorian tehokkain potkaisija joutui saman tilanteen eteen kauden 2015 jälkeen. Vajaan kauden ajan Giantsia edustanut 35-vuotias solmi ennen viime kautta sopimuksen 49ersin kanssa, jossa mies nousi takaisin liigan tähtipotkaisijoiden joukkoon ollen viime kauden kolmanneksi eniten pisteitä kengittänyt potkaisija liigassa (145 pistettä). Upotti 39/41 kenttäpotkumaaliyrityksistään.