Carolina Panthersin uudella ökyomistajalla monta haastetta edessään

Stadion, MLS-joukkue ja patsas – siinä muutamia kuumia puheenaiheita Carolina Panthersin seuraajien keskuudessa sen jälkeen, kun David Tepper osti joukkueen alkukesästä huikeaan lähes 2,3 miljardin dollarin ennätyshintaan. Lopullinen sinetti kaupalle lyötiin 16. toukokuuta ja NFL hyväksyi kaupan viikkoa myöhemmin NFL:n kevätkokouksessa Atlantassa. 60-vuotias Tepper on kovan luokan liikemies ja miljardööri, jolla on ollut koko kesä aikaa valmistautua uuteen haasteeseensa NFL-joukkueen omistajana.

Ennen kauppojen ratkeamista kohua herätti se, että Tepperin omistamalla Appaloosa Management -hedgerahastolla on osakkeita myös kasinoalalla. Kaiken lisäksi yhtiö on viime aikoina vain lisännyt investointejaan Las Vegasin kasinoyrityksissä kuten MGM Resorts International ja Caesars Entertainment, joiden palveluihin kuuluvat esimerkiksi luksushotellit, ravintolapalvelut ja mobiilikasinot. Samoin rahasto osti hiljattain 1,35 miljoonan dollarin edestä pelifirma Boyd Gamingin osakkeita.

NFL ei kuitenkaan näe tätä ongelmaksi niin kuin aluksi epäiltiin. Liigan säännöissä kielletään joukkueiden omistajia pyörittämästä kasinoa, mutta silti omistajilla on oikeus sijoittaa kasinoihin, kunhan eivät itse osallistu operointiin. Sitä paitsi NFL ei ole miehelle mikään ihan uusi leikkikenttä, sillä hän on aiemmin omistanut 5 % kotikaupunkinsa Pittsburgh Steelers -joukkueesta, josta mies tämän megakaupan yhteydessä kuitenkin joutui luopumaan. NFL nimittäin tutki asiaa jo vuonna 2009, eikä silloinkaan nähty mitään väärää siinä, että yhdellä Steelersin omistajista oli yhteyksiä kasinomaailmaan.

Kyseessä on NFL-historian rahakkain kauppa ja kun ostajana on tämän tason rahamies, on mielenkiintoista nähdä, mitä muutoksia hän joukkueessa saa aikaan. Paljon on spekuloitu esimerkiksi sitä, miten paljon kiireinen liikemies ehtii paneutumaan joukkueeseensa. Yleensä joukkueiden omistajat voivat omistautua lajille kokonaan tai sitten vain pysyä sivussa ja antaa muiden hoitaa hommat.

Amerikkalaisten sijoittajien kerrotaan olevan hieman huolissaan asiasta, varsinkin kun Tepper ei ole edes yrittänyt piilotella intohimoaan urheilua kohtaan. Itse hän tulee Pittsburghin työläisalueelta, jossa lapsuuden pelikenttinä toimivat kadut ja hautausmaa. Ironiaa on myös siinä, että Panthersin ostaneella miljardöörillä ei ollut lapsena varaa ostaa lippua NFL-otteluun. Ensimmäisen ottelunsa hän näki livenä vasta yli 20-vuotiaana. Sijoittajia lohduttaa ehkä se, että NFL-kausi pitää sisällään vain 16 ottelua ja useimmat niistä pelataan sunnuntaisin, jolloin kaikki aika ei mene välttämättä jalkapallobisneksessä.

Carolinan päässä panttereiden uuteen omistajaan on pistetty paljon toivoa. Joukkueen kotikaupunki Charlotte on innoissaan Tepperistä. Siellä toivotaan, että hän muuttaisi Floridasta Carolinaan ja investoisi joukkueen lisäksi myös koko yhteisöön. On myös liigan etu, että veneessä on nyt vaikutusvaltainen henkilö, joka ei voi helposti ajautua konkurssiin. Lisäksi persoonana Tepper on sanavalmis, eikä myöskään pelkää avata suutaan. Esimerkiksi ennen Yhdysvaltojen presidentin vaaleja mies kutsui Trumpia ”valheiden isäksi”. Silti taival ei ole hänellekään varmasti helppo, sillä joukkueessa on monia asioita ratkaistavana ja tämä tehtävä jää uudelle omistajalle.

Joukkueen sisällä on ollut ongelmia, sillä Panthersin kannattajat ovat jakautuneet, sponsoreiden kanssa on ollut vaikeaa ja pelaajat ovat rikkoneet NFL:n sääntöjä kunnian tekemisestä lipulle kansallishymnin aikana. Tepper joutuu tietysti miellyttämään mahdollisimman monia tahoja ja on jo vaatinutkin uudelta joukkueeltaan, että kentällä olevien pelaajien tulee seistä ja tehdä kunniaa lipulle.

Toinen murheenkryyni on stadionin pääoville sijoitettu joukkueen entiselle omistajalle pystytetty patsas, jonka monet kannattajat kyseenalaistavat ja vaativat sen poistamista. Senkin osalta Tepper on ehtinyt ottamaan kantansa ja hän on tehnyt selväksi, että niin kauan kuin joukkue on Carolina Panthers, patsas pysyy paikallaan. Toisaalta, olipa miehen kanta asiaan mikä tahansa, kaikki eivät olisi koskaan tyytyväisiä.

Harjoitustilat ovat myös olleet keskusteluissa alusta asti ja monien iloksi Tepper on jo ilmoittanut, että uusi harjoituskenttä on tämän hetken prioriteetti. Tähän mennessä joukkueella on ollut käytössä kolme Bank of America Stadiumin läheisyydessä olevaa ulkonurmikenttää, mutta sisäharjoituksia varten varsinaisia tiloja ei ole. Parhaillaan tehdään päätöstä siitä, mihin uudet harjoitustilat rakennetaan, ja kuten olettaa voi, monella on asiasta mielipiteensä. Panthers on myös mukana #MeToo -liikkeessä ja Tepper on ilmoittanut tukevansa joukkueen syrjinnän vastaista politiikkaa.

Menestyneenä liikemiehenä uusi omistaja on myös miettinyt sitä, miten jalkapalloinvestoinneilla saisi tehtyä enemmän rahaa. Mies on osoittanut kiinnostusta muun muassa MLS-joukkueen perustamiseksi, sillä uusi joukkue herättäisi uudenlaista mielenkiintoa ja toisi uusia sponsoreita. Samalla kannattajakunta laajenisi, mikä tietäisi lisää lipputuloja, ja ennen kaikkea joukkueen stadionille saataisiin enemmän käyttöä.

Uuden omistajan panos tulee todellisuudessa näkymään kunnolla vasta kun liiga käynnistyy syyskuussa ja Caroline Panthers saa avausottelussa vastaansa Dallas Cowboysin. Voitonnälkää ei mieheltä puutu ja sitä hänen on varmasti tarkoitus kylvää joukkueeseen. Liike-elämässä voittoja on kertynyt pussiin jo monia ja nyt on oikean pelikentän vuoro. Omistajan kiinnostukseen joukkuetta kohtaan vaikuttaa varmasti myös Panthersin menestys tulevalla kaudella. Tepperin katse onkin heti Super Bowlissa, jonne Panthers itse asiassa nousi pari vuotta sitten. Täysin utopinen ajatus ei siis ole.