Kausiennakko 2018 – AFC North: Steelers, Ravens, Bengals, Browns

AFC North on viime vuosina edennyt vahvasti Steelersin komennossa, eikä muutosta trendiin ole luvassa alkavallakaan kaudella, sen verran muita kovempi nippu pittsburghilaisilla on jälleen jalkeilla. Neljä kertaa peräkkäin pudotuspeleissä esiintynyt ja viime kauteen kovin odotuksin lähtenyt Steelers putosi mestaruustaistelusta yllättäen jo Divisional-vaiheessa. Tästä huolimatta joukkue pysyi melko hyvin ennallaan ja se onkin tulevalla kaudella entistä nälkäisempi. Selvästi vahvistunut, viime kaudella kokonaan ilman voittoja jäänyt Browns puolestaan lähtee haastamaan hyökkäyksensä uusiksi laittanutta Ravensia sekä heikon viime kauden pelannutta Bengalsia divisioonan seuraavista sijoista.

PITTSBURGH STEELERS

Viime kaudella: 13-3, hävisi Divisional-kierroksella Jaguarsille 42-45
Tärkeimmät hankinnat: ILB Jon Bostic, S Morgan Burnett
Pahimmat menetykset: RT Chris Hubbard, S Mike Mitchell, WR Martavis Bryant
2018 draft: 1. S Terrell Edmunds (Virginia Tech), 2. WR James Washington (Oklahoma State), 3a. QB Mason Rudolph (Oklahoma State), 3b. OT Chukwuma Okorafor (Western Michigan), 5a. S Marcus Allen (Penn State), 5b. RB Jaylen Samuels (NC State), 7. DT Joshua Frazier (Alabama)

AFC:n kestosuosikin edellisestä Super Bowl -voitosta on kulunut pian 10 vuotta, mutta menestysikkuna on edelleen auki, kiitos yhden liigan nimekkäimmistä hyökkäyksistä, jonka tulivoima riittää vaivatta repimään voittoja heikossa AFC:ssä. Miten uusi hyökkäyksen koordinaattori Randy Fichtner saa hyökkäyksensä rullaamaan Todd Haleyn vuosien jälkeen? Entä onko viime kauden heikosta aloittaneesta pelinrakentaja Ben Roethlisbergeristä edelleen johdattamaan teräskaupungin ylpeyttä Divisional-kierrosta pidemmälle? Steelersin kokoonpano on pysynyt hyvin kasassa, samoin sen tavoitteet – joukkue lähtee jälleen kauteen suosikkien joukossa.

Hyökkäys

Viime kaudella toiseksi eniten heittojaardeja Patriotsin jälkeen rohmunnut hyökkäys pysyi alkavalle kaudelle melko samana, joten tulivoima on jälleen taattua Steelersiä.

Seurajohto ratkaisi ongelmapelaaja Martavis Bryantin tilanteen kauppaamalla laitahyökkääjän Oaklandiin vaihdossa 3. kierroksen varausvuoroon. Le’Veon Bellin sopimustilanne yhdessä laitahyökkääjäosaston kapeuden kanssa onkin tällä hetkellä joukkueen suurin huolenaihe hyökkäyksen puolella. Milloin ilman tavoittelemaansa pitkää jatkosopimusta jäänyt liigan paras keskushyökkääjä Bell suvaitsee saapua työpaikalleen ja missä kunnossa?

Loistavan tulokaskauden pelannut JuJu Smith-Schuster (917 kiinniottojaardia) antaa megatähti Antonio Brownille tulitukea heittopeleissä, mutta tämän jälkeen on hiljaisempaa. Tulokas-WR James Washington saattaa tosin olla vastaus ongelmaan, joskin ainakin toistaiseksi isolla kysymysmerkillä. Mikäli 2. kierroksen varaus ei ole välittömästi valmis kolmosen rooliin, saattaa Steelersillä tulla vielä ikävä pois treidattua Bryantia.

Liigan parhaalla laitahyökkääjällä Antonio Brownilla on allaan jo viisi peräkkäistä yli 1200 kiinniottojaardin kautta, joten ilmiömäinen atleetti saakin luonnollisesti jälleen vastaansa lähes jatkuvan tuplauksen heittopeleissä, mikä toisaalta avaa rutkasti tilaa muille hyökkäyksen heittokohteille.

TE-osastolla Jesse James ei ole vielä lunastanut miehelle ladattuja odotuksia, joten Brownille ja Smith-Schusterille jää Ben Roethlisbergerin tykinruokana suuri rooli, joskin monipuolinen keskushyökkääjä Bell napsii kiitettävästi tehoja myös heittopelien vastaanottajana. Kärsivällisellä juoksutyylillä kaudesta toiseen 1300 jaardin tuntumaan yltäviä juoksujaardimääriä nakuttava Bell keräsi viime kaudella lisäksi upeat 655 kiinniottojaardia – lukema josta moni laitahyökkääjä olisi kateellinen.

Hyökkäyksen linja on edelleen rautainen – Pro Bowliin viime kaudella valittu kolmikko LT Alejandro Villanueva, sentteri Maurkice Pouncey sekä oikea guardi David DeCastro yhdessä Marcus Gilbertin kanssa muodostavat todella vahvan suojauksen kankealle Roethlisbergerille.

Puolustus

Steelersin D-line on varsin hyvissä kantimissa 12 säkitystä viime kaudella nakuttaneen Cameron Heywardin johdolla. Stephon Tuitt oli viime kaudella luotettava linjapelaaja aina loukkaantumiseensa asti, mutta taustalta on vaikeampi löytää apuja. DT Javon Hargreave on hänkin pätevä linjan keskusmies.

Viime kaudella pahasti selkärankansa loukannut puolustuksen tähtitukimies Ryan Shazier on sivussa ainakin tulevan kauden, mikä jättää valtavan aukon Steelers-puolustukseen. Miehen tilalle Coltsista hankittu joyrneyman Jon Bostic ei ole lähellekään Shazierin tasoinen pelimies, joten pudotusta keskustaan on odotettavissa. Ulompana tukimiehenä operoivalta T.J. (J.J:n veli) Wattilta odotetaan nousua liigan eliittiin, joskin viime kauden seitsemän säkitystä 14 ottelussa oli varsin lupaava startti 23-vuotiaalta tulokkaalta. 1. kierroksen safetyvaraus Terrell Edmunds on käyttökelpoinen mies dime-tukimiehenä tuoden hieman helpotusta Shazierin menetykseen.

Takapuolustus vahvistui Packersista tulleella Morgan Burnettilla, joka on terveenä pysyessään kelpo vahvistus safetyosastolle. Pysyykö kahdeksan kautta Packersiä edustanut mies tällä kertaa terveenä koko kauden, on toinen asia. Burnettistä odotetaan joka tapauksessa vapaille markkinoille päästetyn, kovaa taklaavan Mike Mitchellin paikan täyttäjää. Kulmapuolustajaosastolla 29-vuotias Joe Haden ei ole enää menneiden vuosiensa tasolla, joten 23-vuotiaalta Artie Burnsiltä odotetaankin viimeistään nyt lopullista läpimurtoa liigan eliitin tuntumaan.

Arvio: Shazierin puuttuminen heikentää puolustuksen tasoa selvästi, joskin tulivoimainen hyökkäys korvaa varsinkin runkosarjassa puolustuksen puutteita. Le’Veon Bellin sotkuinen sopimustilanne luo joka tapauksessa synkkiä pilviä joukkueen kauden ylle. Steelersin menestysikkuna on edelleen avoinna, ja heikossa divisioonassa mikään muu kuin ykkösseedi olisikin sille valtava pettymys.

Lue myös:

NFL:n seuratuin sopimussaaga päätökseen – Steelers ei päässyt sopimukseen Le’Veon Bellin kanssa

Steelers-legenda James Harrison vertailee Steelersin ja Patriotsin päävalmentajia – Bill Belichick teki vaikutuksen puolustajalegendaan

BALTIMORE RAVENS

Viime kaudella: 9-7
Tärkeimmät hankinnat: WR Michael Crabtree, WR John Brown, WR Willie Snead
Pahimmat menetykset: C Ryan Jensen, WR Mike Wallace, WR Jeremy Maclin, CB Lardarius Webb, WR Breshaus Perriman
2018 draft: 1a. TE Hayden Hurst (South Carolina); 1b. QB Lamar Jackson (Louisville); 3a. OT Orlando Brown (Oklahoma); 3b. TE Mark Andrews (Oklahoma); 4a. CB Anthony Averett (Alabama); 4b. ILB Kenny Young (UCLA); 4c. WR Jaleel Scott (New Mexico State); 5. WR Jordan Lasley (UCLA); 6a. S DeShon Elliott (Texas); 6b. OT Greg Senat (Wagner); 6c. C Bradley Bozeman (Alabama); 7. DL Zach Sieler (Ferris State).

Kauden 2012 Super Bowl -voittaja on selviytynyt mestaruutensa jälkeen vain kertaalleen pudotuspeleihin, ja kolme kertaa peräkkäin pudotuspelien ulkopuolelle jääneessä seurassa onkin pikku hiljaa alettu kääntää katseita pelinrakentaja Joe Flaccon jälkeiseen aikaan. Ravens käytti toisen 1. kierroksen varausvuoroistaan Louisvillen pelinrakentajalupaus Lamar Jacksoniin, joten Flaccon onkin pakko onnistua alkavalla kaudella pitääkseen aloittajan paikkansa kauden loppuun asti. Mikäli Ravensin pudotuspelimahdollisuudet sammuvat hyvissä ajoin, saattaa John Harbaugh ajaa Jacksonin sisälle NFL-peleihin jo tällä kaudella.

Hyökkäys

Viime kaudella vain 3141 heittojaardia, 18 TD:tä ja peräti 13 syötönkatkoa heittänyt pelinrakentaja Flacco ei ole 33-vuotiaana enää lähelläkään liigan kärkipelinrakentajien tasoa, eivätkä tälle kaudelle hankitut heittokohteet Michael Crabtree, John Brown ja Willie Snead lupaa valtavaa parannusta viime kaudella neljänneksi vähiten heittojaardeja keränneelle hyökkäykselle, joka antoi lähtöpassit peräti neljälle viidestä eniten jaardeja iskeneestä laitahyökkääjästään.

Mikäli Raidersista saapunut Crabtree palaa takaisin parin vuoden takaiselle tasolleen, saattaa viime kaudella vain reilut 600 kiinniottojaardia merkkauttaneesta pelimiehestä kuitenkin tulla kelpo ykköskohde heittopeleihin. Varsinkin redzone-uhkansa ansiosta Crabtree tuo joka tapauksessa selvän parannuksen viime kauteen verrattuna.

Huippunopea John Brown puolestaan tuo joukkueeseen syvien pelien uhkaa. 1. kierroksella varattu todella lupaava sisempi laitahyökkääjä Hayden Hurst saattaa hänkin nousta tulevalla kaudella isoihin otsikoihin. Hurst on sekä nopea että varmakätinen kiinniottaja, joka saattaa hyvinkin ottaa nimettömän hyökkäyksen reppuselkäänsä nopealla aikavälillä.

Keskushyökkääjä Alex Collins ei ole aloittajana liigan ykköskorin miehiä, joten kaiken kaikkiaan Ravensin hyökkäys näyttää ainakin paperilla melko heppoiselta. Myös hyökkäyksen linja on laadultaan epätasainen, sillä megatähti Marshal Yandan lisäksi vain vasemman tacklen vastuita hoitava Ronnie Stanley voidaan lukea NFL-tason starterien joukkoon muiden linjan aloituspaikkojen ollessa enemmän tai vähemmän rivimiesten harteilla. Varsinkin sentteri Ryan Jensenin menetys kirpaisee.

Justin Tucker on edelleen monien papereissa NFL:n paras potkaisija, mikä antaa hyökkäykselle mahdollisuuden pistesuorituksiin jopa 60 jaardin päästä haarukasta. Tucker lieneekin alkavalla kaudella täystyöllistetty.

Puolustus

Ravens-puolustus oli viime kaudella liigan keskitasoa (10. paras heittopuolustus, 16. paras juoksupuolustus), ja joukkueesta löytyykin hyvä sekoitus nuoruutta ja kokemuksen tuomaa rutiinia. Uransa lopettanut puolustuksen koordinaattori Dean Pees korvattiin tukimiehiä aiemmin koutsanneella Don Martindalella, joka onkin kerännyt pelaajien keskuudessa kiitosta viime kautta vapaammasta pelitavasta, joka suosii aiempaa enemmän blitz-pelejä.

Puolustus päästi viime kaudella kuudenneksi vähiten pisteitä (18,9), mutta toisaalta se petti juuri ratkaisevissa paikoissa, kuten runkosarjan viimeisessä ottelussa, jossa se päästi Bengalsin 49-jaardisen TD:n tekoon 4 & 12-tilanteessa, mikä maksoi joukkueelle paikan pudotuspeleissä.

Etuseitsikosta löytyy laatua endinä pelaavan Brandon Williamsin ja DT Michael Pearcen muodossa, minkä lisäksi tukimiesosasto on 35-vuotiaan Terrell Suggsin johdolla sekin raudanluja. Viime kaudella 11 säkitystä keränneellä 15 kauden veteraanilta odotetaan jälleen ihmetekoja, mutta toisaalta mikään ei toistaiseksi puhu konkarin hyytymisen puolesta. Kolmatta kauttaan aloittavalta Matthew Judonilta saatiin viime kaudella irti kahdeksan säkitystä, minkä lisäksi keskustaa vartioiva taklaushirmu C.J. Mosley täydentää laadukkaan etuseitsikon.

Takapuolustus suorastaan pursuaa laatua, siitä pitävät huolen kulmapuolustajina operoivat Jimmy Smith sekä lupaavan tulokaskauden pelannut viime vuoden 1. kierroksen varaus Marlon Humphrey. Kulmapuolustajatilanne näyttää muutenkin hyvältä, sillä myös Tavon Young, Brandon Carr sekä Maurice Canady ovat käyttökelpoisia pelimiehiä jopa isoihin rooleihin. Safetyinä hääräävät Tony Jefferson sekä kokenut Eric Weddle ovat edelleen eliittitason NFL-aloittajia muodostaen yhden liigan kovimmista safetykaksikoista.

Arvio: Miten Joe Flacco onnistuu hitsaamaan uusiksi menneen laitahyökkääjäosaston yhteen, entä säilyykö kapea O-line terveenä varsinkin loukkaantumisensa jälkeen kentälle palaavan Yandan sekä Staleyn osalta? Hyökkäyksen onnistuessa joukkue taistelee viime kauden tapaan pudotuspelipaikoista.

CINCINNATI BENGALS

Viime kaudella: 7-9
Tärkeimmät hankinnat: LT Cordy Glenn, DT Chris Baker, LB Preston Brown, QB Matt Barkley
Pahimmat menetykset: QB AJ McCarron, CB Adam Jones, C Russell Bodine, RT Andre Smith, WR Brandon LaFell
2018 draft: 1st round: C Billy Price (Ohio State); 2nd round: S Jessie Bates III (Wake Forest); 3rd round: DE Sam Hubbard (Ohio State), LB Malik Jefferson (Texas); 4th round: RB Mark Walton (Miami); 5th round: CB Davontae Harris (Illinois State), DL Andrew Brown (Virginia), CB Darius Phillips (Western Michigan); 7th round: QB Logan Woodside (Toledo), G Rod Taylor (Mississippi), WR Auden Tate (Florida State)

Vuosikymmenen alkupuolella viidesti peräkkäin pudotuspeleihin selvinnyt Bengals on parin viime kauden aikana vajonnut liigan alemman kastin joukkueeksi, eikä tuleva kausi lupaile tilanteeseen juurikaan muutosta. Varsinkin Brownsin vahvistuminen tarkoittaa samalla sitä, ettei viimeisellä kahdella kaudella 6 ja 7 voittoa napsinut joukkue enää saa Brownsin kustannuksella kahta automaattista voittoa per kausi. Saattaa jäädä tällä kaudella jopa divisioonansa hännille.

Hyökkäys

Supertähti A.J. Greeniä ei totisesti käy kateeksi. Liigan kärkilaitahyökkääjiin edelleen kuuluva 29-vuotias on netonnut yhtä vaille jokaisella seitsemällä kaudellaan yli 1000 kiinniottojaardia, mutta taustatuen puutteen vuoksi mies on jatkuvasti merkattu todella isolla tussilla vastustajien puolustuksissa.

Tyler Eifert olisi terveenä ollessaan edelleen kova pelimies sisemmän laitahyökkääjän tontille, mutta 28 vuotta kauden avausviikolla täyttävä pelimies ei näytä koskaan pysyvän kokonaista kautta ehjänä. Viimeisen kahden kauden aikana yhteensä 10 ottelua pelannut Eifert toisi Greenille hengitystilaa, jota kaksi kautta Bengalsissa pelannut ja harjoitusleirin alussa irtisanottu Brandon LaFell ei viime kaudella pystynyt tuomaan. Nyt mahdollisuutensa saavat John Ross sekä Tyler Boyd, joista varsinkaan jälkimmäistä ei voi hyvällä tahdollakaan kutsua aloitustason NFL-laitahyökkääjäksi.

Cordy Glennin hankinta pelinrakentaja Andy Daltonin blindsiden suojelijaksi oli Bengalsilta todella tärkeä peliliike, joka saattaa rauhoittaa hieman joukkueen peliä alkavalla kaudella. Bengals sai viime kaudella kovan oppitunnin vasemman tacklen tärkeydestä joukkueen jätettyä kokeneen Andrew Whitworthin ilman jatkosopimusta. Miehen korvaajaksi kaavailtu 1. kierroksen varaus Cedric Ogbuehi floppasi pahemman kerran linjan molemmilla laidoilla, joten Glennin hankinta tuli joukkueelle enemmän kuin tarpeeseen. 1. kierroksen 21. varausvuorolla napattu Billy Price tuonee parannusta kehnoon linjaan jo alkavalla kaudella.

Varsinkin Glennin tulon myötä pelinrakentaja Daltonin on joka tapauksessa palattava muutaman vuoden takaiselle tasolleen – tai edes lähelle sitä, sillä apuja ei ole luvassa edes juoksuhyökkäyksen varsin keskinkertaiselta RB-kaksikolta (Joe Mixon-Giovani Bernard). Bengals oli viime kaudella vasta 28. paras heittohyökkäysjoukkue (195,1) ja toiseksi heikoin juoksuhyökkäysjoukkue (85,4) jaardeissa mitattuna, joten puolustuksen tehtävä ei totisesti ole tässä joukkueessa helppo. Varsinkin Bernardilta vaaditaan jälleen apuja myös heittopelien kiinniottajana.

Puolustus

Bengalsin juoksupuolustus oli viime kaudella ala-arvoisen heikkoa, eikä asiaa auta tämänkin kauden pelikiellossa aloittavan tähtitukimies Vontaze Burfictin tilanne. Liigan likaisimpiin pelaajiin kuuluva Burfict osaa todella satuttaa vastustajiaan, mutta miehen poissaollessa puolustus on aivan liian pehmeä kompensoidakseen heikkoa hyökkäystä.

Detroitista tulleen Teryl Austinin uudeksi koordinaattorikseen saaneesta puolustuksesta puuttuvat todelliset johtajat, eikä edes DE Carlos Dunlap ole nykykunnossaan lähelläkään kolmen vuoden takaista tasoaan. Tuolloin 13,5 säkitystä rohmunneen Dunlapin tilastot ovat sittemmin puolittuneet, mikä ei ole riittävä taso yhdelle puolustuksen johtajista. Linjan keskustassa operoiva megatähti Geno Atkins repii DT:lle kiitetävästi säkityksiä, mutta tulituki kaksikon takana on auttamatta liian vähäistä.

Vontaze Burfictin puuttuessa tukimiesosastolta katseet kääntyvät seuran offseasonin ykköshankinta Preston Browniin sekä 3. kierroksen varaus Malik Jeffersoniin, joka tuo kentälle aimoannoksen atleettisuutta.

Takapuolustukseen Cincyllä on heittää peräti viisi omaa varausta – Dre Kirkpatrick, William Jackson, Darqueze Dennard, George Iloka ja Shawn Williams muodostavat yhden liigan stabiileimmistä takapuolustuksista, joka on on varsinkin heiton puolustajana liigan eliittiä. 2. kierroksella draftista napattu safety Jessie Bates tuo lisää laatua nimenomaan heittopuolustukseen.

Arvio: Viime kaudella nähtyä huonoa pelinjohtamista tuskin saadaan todistaa tällä kaudella, mutta riittääkö hyökkäyksen materiaalin laajuus mukaan pudotuspelitaisteluun? Vahvistunut O-line antaa paremmat edelletykset monipuolisempaan hyökkäyspeliin, jossa varsinkin keskushyökkääjien rooli on nyt viime kautta helpompi.

CLEVELAND BROWNS

Viime kaudella: 0-16
Tärkeimmät hankinnat: QB Tyrod Taylor, WR Jarvis Landry, RB Carlos Hyde, RT Chris Hubbard, CB T.J. Carrie, CB E.J. Gaines, CB Damarious Randall, CB Terrance Mitchell, QB Drew Stanton, TE Darren Fells
Pahimmat menetykset: LT Joe Thomas, DT Danny Shelton, CB Jason McCourty, QB DeShone Kizer, RB Isaiah Crowell
2018 draft: 1a. QB Baker Mayfield (Oklahoma); 1b. CB Denzel Ward (Ohio State); 2a. OL Austin Corbett (Nevada); 2b. RB Nick Chubb (Georgia); 3. DE Chad Thomas (Miami, Fla.); 4. WR Antonio Callaway (Florida); 5. LB Genard Avery (Memphis); 6a. WR Damion Ratley (Texas A&M); 6b. CB Simeon Thomas (Louisiana-Lafayette)

Liigan pitkäaikainen naurunaihe teki offseasonilla hyviä peliliikkeitä, joiden avulla divisioonan jumbopaikka saattaa jäädä viimein joko taakse jo tulevalla kaudella. Joukkueen otteita pääsee seuraamaan jo ennen runkosarjan alkua, kun Browns valittiin tulevan Hard Knocks -kauden joukkueeksi.

Draftin ykkösenä varattu pelinrakentajalupaus Baker Mayfield yhdessä Billsistä hankitun Tyrod Taylorin kanssa muodostaa vihdoin uskottavan pelinrakentajakaksikon nelosena varatun kulmapuolustaja Denzel Wardin noustessa heti suureen rooliin takakentällä. Yltääkö tulokaskaudellaan loukkaantumisista kärsinyt Myles Garrett toisella kaudellaan yli 10 säkitykseen, entä miten laitahyökkääjä Jarvis Landry onnistuu uudessa ympäristössä? Myös Josh Gordonin tilanne vaikuttaa ratkaisevasti heittohyökkäyksen onnistumiseen.

Hyökkäys

Pitkään ilman uskottavaa ykköspelinrakentajaa tappiosta toiseen rämpinyt Browns hankki riveihinsä Billsin ykkösenä vuosien ajan toimineen nopeajalkaisen Tyrod Taylorin, minkä lisäksi seura käytti draftin ensimmäisen varausvuoron pelinrakentajalupaus Baker Mayfieldiin. Taylor kantanee ykkösvastuun ainakin alkukaudesta, mutta Mayfield saattaa hyvinkin saada tilaisuutensa myöhemmin runkosarjassa.

Viimeisen neljän kauden aikana eniten kiinniottoja liigassa keränneen Jarvis Landryn hankinta Dolphinsista toi samalla uudelle pelinrakentajakaksikolle varmakätisen heittokohteen slottiin. Yhdessä jossain vaiheessa kautta kentälle palailevan ongelmapelaaja Josh Gordonin kanssa kaksikko muodostaakin vihdoin uskottavan laitahyökkääjäkaksikon, tosin Gordonin tapauksessa miehen kentän ulkopuoliset ongelmat saattavat pitää tämän sivussa kentiltä pidemmänkin aikaa. Kahden ensimmäisen kautensa aikana loukkaantumisista kärsineen aiemman kakkosvaraus Corey Colemanin siirto Billsiin kesken harjoitusleirin tietää ongelmia Browns-hyökkäykselle, varsinkin mikäli Gordonin paluu kentälle viivästyy. Sisemmän laitahyökkääjän tontilla David Njoku pelasi lupaavan tulokaskauden. Tulitukea mies saa Darren Fellsiltä sekä Seth DeValvelta.

Hyökkäyksen ylivoimaisesti suurin kysymysmerkki on linjan vasemman tacklen paikka, sillä uransa viime kauteen päättänyttä, pelipaikkansa parasta pelaajaa Joe Thomasia ei voi korvata yksi yhteen. Thomas pelasi säännöllisesti pois vastustajien parhaan passrusherin, joten miehen puuttuminen onkin valtava takaisku muuten kovia hankintoja tehneelle joukkueelle, joka sai Steelersistä tulleesta Todd Haleystä itselleen vihdoin myös uskottavan hyökkäyksen koordinaattorin. Guardin paikalta LT:ksi siirretyn Joel Bitonion onnistuminen olisikin kaikki kaikessa. Myös oikean guardin paikkaa pelaava Kevin Zeitler sekä sentteri J.C. Tretter ovat oivia pelimiehiä linjaan.

Keskushyökkääjän paikalla peliajasta kisaavat puolestaan 49ersin entinen ykkös-RB Carlos Hyde yhdessä Duke Johnsonin sekä 2. kierroksella draftissa napatun Nick Chubbin kanssa. Nuori Chubb saattaa nousta yhdeksi uutta tuloaan tekevän joukkueen avainpelaajista.

Brownsin hyökkäys rullasi viime kaudella jaardimäärällisesti jopa yllättävän hyvin joukkueen ollessa keskikastia sekä juoksu- että heittohyökkäyksen kokonaisjaardeissa. Ilman Joe Thomasin lopettamista hyökkäyksellä olisi kaikki edellytykset jopa liigan top 10:een, joskin nyt haasteesta muodostuu vaikea.

Puolustus

Myös Brownsin puolustus alkaa pitkäaikaisen rämpimisen ja sitä kautta syliin tippuneiden kärkivarausvuorojen myötä näyttää kohtalaisen uskottavalta nipulta. Viime vuotisen draftin ykkösvaraus, DE Myles Garrett merkkautti tulokaskaudellaan 11 ottelussa komeat seitsemän säkitystä ja miehestä voidaankin odottaa etuseitsikon johtajaa tuleviksi vuosiksi. Vasta 22-vuotias superlupaus saattaa jo alkavalla kaudella taistella tosissaan liigan säkitystilaston kärkisijoista.

Jamie Collins, Joe Schobert sekä Eaglesistä tullut Mychal Kendricks muodostavat kokeneen ja varsin osaavan tukimiesosaston, minkä lisäksi takakenttä vahvistui useilla uusilla pelimiehillä. Draftin neljäntenä varattu kulmapuolustajalupaus Denzel Ward taistelee avauksen paikoista Oaklandista tulleen T.J. Carrien sekä Billsistä hankitun E.J. Gainesin kanssa. Packersista treidattu safety Damarious Randall yhdessä viime vuoden draftin avauskierroksen lopulla varatun Jabrill Peppersin kanssa muodostavat puolestaan kelpo safetykaksikon. Päästetyissä juoksujaardeissa Browns oli jo viime kaudella liigan 7. paras sen päästettyä keskimäärin 97,9 juoksujaardia ottelua kohti.

Arvio: Brownsin on kaikkien todennäköisyyksien mukaan pakko parantaa huomattavasti siitä mihin parin viime kauden aikana on totuttu, mutta pudotuspelipaikka vielä alkavalla kaudella saattaa olla tiukassa. Seitsemästi peräkkäin divisioonansa jumboksi jätetty ja viimeksi kaudella 2002 pudotuspeleissä esiintynyt seura taistelee alkavalla kaudella kuitenkin korkeammista sijoista, mikäli rajusti uudistunut nippu löytää yhteisen sävelen ja nuoret pelaajat jatkavat kehittymistään.

Lue myös:

Yllätyssiirto! Browns treidasi entisen ykköskierroksen varauksensa Billsiin

NFL:n tuore ykkösvaraus nöyränä: “Aion ottaa kaiken irti kaudestani kakkospelinrakentajana”

NFL:n viime vuosien roskasakki Cleveland Browns valittiin Hard Knocks -realitysarjan tulevalle tuotantokaudelle

Vuosia pelikiellossa ollut tähtilaitahyökkääjä tekemässä paluuta: “Pelasin jokaisessa ottelussa päihteiden vaikutuksen alaisena”

Kaikki NFL-kauden divisioonaennakot löydät täältä.