Kausiennakko 2018 – AFC South: Jaguars, Texans, Titans, Colts

Vuosikausien ajan liigan heikoimpana divisioonana pidetty AFC South piristyi viime kaudella kummasti pitkään liigan kellariosastolla rämpineen Jacksonville Jaguarsin noustua yhdessä kaudessa NFL:n kärkijoukkueiden joukkoon, minkä myötä myös Houston Texansin valtakausi divisioonan kärkijoukkueena sai päätöksensä.

Texansin kausi mureni lähes kaikkien tärkeimpien avainmiesten loukkaannuttua kesken kiivaimman pudotuspelitaistelun, mikä pilasi samalla joukkueen pudotuspelimahdollisuudet jättäen sen neljään voittoon. Tasapaksulla kokoonpanolla operoivan Indianapolis Coltsin koko kausi on pitkälti viime kauden sivussa olleen tähtipelinrakentaja Andrew Luckin olkapään varassa. Titans omaa onnistuessaan pienet mahdollisuudet jopa kärkikaksikon haastamiseen.

JACKSONVILLE JAGUARS

Viime kaudella: 10-6, hävisi AFC:n konferenssifinaalin Patriotsille.
Tärkeimmät hankinnat: LG Andrew Norwell, WR Donte Moncrief, CB D.J. Hayden, TE Austin Seferian-Jenkins, TE Niles Paul
Pahimmat menetykset: WR Allen Robinson, WR Allen Hurns, G Patrick Omameh, TE Marcedes Lewis, CB Aaron Colvin, LB Paul Posluszny, RB Chris Ivory
2018 draft: 1. DT Taven Bryan (Florida); 2. WR Chark (LSU); 3. S Ronnie Harrison (Alabama); 4. OT Will Richardson (NC State); 6. QB Tanner Lee (Nebrask); 7a. LB Leon Jacobs (Wisconsin); 7b. P Logan Cooke (Mississippi State).

Edellisen kerran voitolliseen rekordiin sekä pudotuspeleihin kaudella 2007 yltänyt Jags oli viime kauden suurimpia menestystarinoita NFL:ssä seuran noustua edelliskauden 3-13-rekordin jälkeen kerta heitolla liigan kärkikahinoihin. Matka tyssäsi vasta konferenssin loppuottelussa, jossa rutinoituneempi New England nousi lopussa 20-24-voittoon. Puolustus on edelleen rautainen, sen sijaan hyökkäys on viime kauden tapaan suuri kysymysmerkki. Riittääkö pelinrakentaja Blake Bortlesin taso? Entä onko hyökkäyksessä tarpeeksi todellisia ratkaisijoita?

Hyökkäys

Jaguars päätti jatkaa Blake Bortles pelinrakentajanaan solmimalla tämän kanssa kaksivuotisen jatkosopimuksen, mikä hiljensi samalla huhut uudesta, draftin kautta hankittavasta pelinrakentajasta.

Joukkueen UFA-markkinoiden tärkein kiinnitys oli Panthersista vapautunut 26-vuotias All Pro -guardi Andrew Norwell, jolle seura tarjosi 5-vuotista ja 66 miljoonan taalan arvoista sopimusta. Tähän Norwell myös tarttui, mikä laittaa O-linen kertaheitolla kuntoon, löytyyhän linjasta jo valmiiksi mm. huippusentteri Brandon Linder.

Viime kaudella liigan parasta juoksupeliä esittänyt, 141 jaardia ottelua kohden palloa maata pitkin kuljettanut joukkue hyötyy taatusti Norwellin tulosta, puuttuuhan joukkueelta edelleen liigan eliittiin kuuluva pelinrakentaja. Joukkue menetti molemmat viime vuosien kärkilaitahyökkääjänsä Allen Robinsonin sekä Allen Hurnsin, mikä osaltaan korostaa juoksupelin roolia entisestään.

Syvien heittopelien kiinniottajaksi hankittu, Coltsissa parhaalla kaudellaankin vain reilut 700 kiinniottojaardia kerännyt Donte Moncrief sai seuralta ylihinnoitellulta tuntuvan vuoden ja 9,6 miljoonan diilin, minkä lisäksi WR-osastolta löytyy mm. viime kaudella reilut 700 jaardia kerännyt Marqise Lee, jonka rooli tosin kasvaa selvästi tulevalla kaudella.

2. kierroksella varatulta laitahyökkääjälupaus DJ Charkilta odotetaan läpimurtoa parin vuoden sisään, minkä lisäksi toista kauttaan aloittavien Dede Westbrookin ja Keelan Colen olisi nyt aika astua esiin Bortlesin säännöllisinä heittokohteina. Jetsistä tullut TE Austin Seferian-Jenkins puolestaan korvaa 12 vuoden jälkeen Jaguarsin jättäneen seuraikoni Marcedes Lewisin jättämää aukkoa tuoden kokoa ja ratkaisuvoimaa sisemmän laitahyökkääjän tontille.

Tulokaskaudellaan 13 runkosarjaottelussa upeat 1040 juoksujaardia ja yhdeksän TD:tä iskeneen Leonard Fournetten harteilla lepää valtavan suuri vastuu Jaguarsin hyökkäyspelistä. Mieheltä vaaditaan lähemmäs 1500 jaardin suoritusta, joskin parantunut linja antaa siihen mahdollisuuden. Chris Ivoryn lähdettyä T.J. Yeldon antaa miehelle taustatukea.

Jaguars toivoo vaarallisen juoksupelin avaavan lisätilaa myös heittopeleihin vastustajien puolustusten tuodessa usein ylimääräisen miehen lähelle aloituslinjaa pysäyttämään Fournetten juoksuja.

Puolustus

Viime kaudella toiseksi eniten säkityksiä kerännyt ja vähiten heittojaardeja päästänyt puolustus on tulevallakin kaudella liigan ehdottomasti parhaita nippuja. Jaguarsin DEF-osastolta löytyy tähtipelaajia periaatteessa jokaiselle pelipaikalle. Loistavan heittopuolustuksen vastapainona Jaguarsin ongelmat kulminoituvatkin juoksupuolustukseen, joka oli viime kaudella vasta liigan sijalla 21.

Viime kaudeksi Cardinalsista signattu tähtiendi Calais Campbell mätti avauskaudellaan Jagsissa upeat 14,5 säkitystä, ja kun toiselta laidalta löytyy viime kaudella 12 säkkiä iskenyt vasta 23-vuotias tulevaisuuden supertähti Yannick Ngakoue, voidaan linjan syystäkin todeta olevan yksi liigan parhaista. DT Malik Jackson on hänkin aivan liigan eliitin keskusmies linjaan ja jokainen kolmikosta valittiin myös viime kauden tähdistöotteluun. Linjan täydentää draftin avauskierroksen lopussa napattu DT Taven Bryan, minkä lisäksi endin paikalle on backupiksi ja kolmansille downeille tarjolla entinen kolmosvaraus Dante Fowler.

Myles Jack siirrettiin tälle kaudelle keskimmäiseksi tukimieheksi ja yhdessä jokaisella neljällä kaudellaan yli 100 taklausta merkkauttaneen Telvin Smithin kanssa kaksikko muodostaakin ehkä liigan atleettisimman tukimiesparin, joka merkkautti viime kaudella yhteensä upeat 192 taklausta. Kokeneen Paul Posluzsnyn lopettaminen olikin oikeastaan puolustuksen ainut menetys. Blair Brown ottanee konkarin paikan miehen haisteltua liigan ilmapiiriä viime kaudella Posluzsnyn varjossa.

Jaguarsin takapuolustus on sekin liigan pelottavin. A.J. Bouye ja Jalen Ramsey muodostavat koko NFL:n kovimman kulmapuolustajakaksikon, minkä lisäksi safetyn paikoilla operoivat liigan parhaimmistoon niin ikään kuuluvat Barry Church ja Tashaun Gipson. Vastustajien pelinrakentajille Jaguars-puolustus onkin todellinen painajainen myös tulevalla kaudella.

Arvio: Hyökkäyksen nimetön kiinniotto-osasto yhdistettynä epätasaiseen pelinrakentaja Bortlesiin on suurin uhkakuva tulevan kauden menestykselle. Jaguarsin otteluista voidaan odottaa molemmin puolin varsin juoksupainotteisia, sillä yksikään vastustaja ei voi lähteä riskillä hakemaan liikaa isoja heittopelejä liigan parasta heittopuolustusjoukkuetta vastaan. Keskushyökkääjä Fournetten onnistuminen ja ennen kaikkea pysyminen terveenä on hyökkäyksen kannalta kaikki kaikessa. Jaguars on kuitenkin ykkössuosikki divisioonan kärkeen myös tällä kaudella. Pystyykö se ottamaan seuraavan stepin aina Super Bowliin saakka, vai nähtiinkö joukkueen maksimisuoritus jo viime kaudella?

Lue myös:

Tässäkö tulevan NFL-kauden viisi kovinta puolustusta?


HOUSTON TEXANS

Viime kaudella: 4-12
Tärkeimmät hankinnat: S Tyrann Mathieu, G/C Zach Fulton, CB Aaron Colvin, G Senio Kelemete, CB Jonathan Bademosi, WR Sammie Coates, OT Seantrel Henderson
Pahimmat menetykset: ILB Brian Cushing, G Xavier Su’a-Filo, TE C.J. Fiedorowicz
2018 draft: 3. S Reid (Stanford), 3. T Rankin (Mississippi State), 3. TE Jordan Akins (Central Florida), 4. WR Keke Coutee (Texas Tech), 6. Duke Ejiofor (Wake Forest), 6. TE Jordan Thomas (Mississippi State), 6. OLB Peter Kalambayi (Stanford), 7. CB Jermaine Kelly (San Jose State)
2018 draft: 3. S Reid (Stanford), 3. T Rankin (Mississippi State), 3. TE Jordan Akins (Central Florida), 4. WR Keke Coutee (Texas Tech), 6. Duke Ejiofor (Wake Forest), 6. TE Jordan Thomas (Mississippi State), 6. OLB Peter Kalambayi (Stanford), 7. CB Jermaine Kelly (San Jose State)

Texans kärsi viime kaudella valtavasta loukkaantumissumasta, mutta terveenä pysyessään joukkueella on valtavasti potentiaalia – ja viimein myös loistava pelinrakentaja. Toivottavasti saamme nähdä Deshaun Watsonilta terveen kauden, sen verran viihdyttävää nuoren pelinrakentajan seuraaminen kentällä viime kauden alkupuoliskolla oli.

Samaa toivoisi myös puolustuksen tähtiendi J.J. Wattille, jonka pelaaminen terveenä on sekin todella nautittavaa seurattavaa. Texansilla on kaikki aseet pudotuspelipaikkaan ja nappisuorituksella jopa divisioonan ykköspaikka saattaa olla sen ulottuvilla.

Hyökkäys

Hyökkäyksen linja oli viime kaudella varsin heikko varsinkin seuran kaupattua LT Duane Brownin Seahawksiin kesken kauden. Joukkue hankkikin offseasonilla peräti kolme uutta aloitukseen kaavailtua linjapelaajaa, kun Zach Fulton, Senio Kelemete sekä Seantrel Henderson saapuivat seuraan vapaina agentteina. Kaikki kolmikosta ovat vielä reilusti alle kolmekymppisiä, parhaassa peli-iässään olevia pelaajia.

Tuikitärkeä vasemman tacklen paikka on kuitenkin edelleen auki, ja todella vastuullista tehtävää pelinrakentaja Watsonin blindsiden suojelijana tarjotaankin nyt viime vuoden 4. kierroksen varaus Julien Davenportille.

Viime kaudella liigassa todella vakuuttavasti debytoinut pelinrakentaja Watson ehti seitsemässä pelaamassaan ottelussa heittää 19 TD:tä QB-ratingilla 103 Texansin tehdessä noissa peleissä keskimäärin 34,7 pistettä. Watsonin paha polvivamma murskasi kuitenkin lopullisesti Texansin haaveet menestyksestä.

Watson oli liigan hehkutetuin pelaaja loukkaantumishetkellään koko NFL-piirien seuratessa tulokkaan näyttävää ja rohkeaa peliä vesi kielellä. Alkavalle kaudelle paremman linjan eteensä saanut Watson on yksi tulevan kauden mielenkiintoisimpia pelinrakentajanimiä.

Texansin heittohyökkäys on pitkälti upeat 1378 kiinniottojaardia ja 13 TD:tä viime kaudella tehoilleen All-Pro-laitahyökkääjä DeAndre Hopkinsin varassa. Nopeajalkaiselta kakkos-WR Will Fullerilta vaaditaan terveenä pysymistä, pelasihan mies viime kaudella vain 10 ottelua tehden niissä reilut 400 kiinniottojaardia ja peräti seitsemän TD:tä. Watsonin, Hopkinsin että Fullerin ollessa samaan aikaan kentällä Texans takoi keskimäärin käsittämättömät 40,5 pistettä per ottelu.

Ykkösvaihtoehto uransa lopettaneen sisemmän laitahyökkääjän C.J. Fiedorowiczin korvaajaksi on 28-vuotias Ryan Griffin, joka väläytteli tasoaan toissa kaudella viime kauden jäätyä torsoksi loukkaantumisen vuoksi.

Keskushyökkääjätilanne on pienoinen kysymysmerkki. Ykkösbackki Lamar Miller nettosi viime kaudella 888 jaardia ja vain kolme juoksu-TD:tä heikolla juoksukohtaisella keskiarvolla 3,7. Parantunut linja tosin näkynee alkavalla kaudella myös 27-vuotiaan ykköskeskushyökkääjän teholukemissa, ellei mies sitten menetä avauksen paikkaansa akillesvamman jäljiltä kentille palaavalle D’Onta Foremanille. Alfred Blue täydentää keskushyökkääjäkolmikon.

Puolustus

Vaisu heittopuolustus oli yksi Texansin suurimmista ongelmista viime kaudella, joskin kärkimiesten loukkaantuminen luonnollisesti vaikutti asiaan ratkaisevasti. Seura hankki täksi kaudeksi vahvistusta takapuolustukseensa signaamalla Cardinalsista pois potkitun safety Tyrann Mathieun sekä Jaguarsissa pieneen rooliin kahden megatähden takana juuttuneen kulmapuolustaja Aaron Colvinin, jota odottaa Texansissa aiempaa selkeästi suurempi rooli 34-vuotiaan Johnathan Josephin vierellä.

Varsinkin monikäyttöinen Mathieu oli loistava haku takapuolustukseen. Texansin draftin ensimmäinen varausvuoro oli vasta 3. kierroksella, ja seura käytti sen safety Justin Reidiin, joka saattaakin napata toisen aloittajan paikan itselleen.

Puolustuksen etuseitsikko on todella vahva ja nimekäs. Kahdesti urallaan 20,5 säkitystä kaudessa rohmunnut kolminkertainen vuoden paras puolustaja J.J. Watt on kärsinyt kahden edelliskauden ajan loukkaantumisista, eikä entisen liigan ykköspuolustajan tilille ole viimeisen kahden kauden aikana kertynyt kuin yhteensä kahdeksan ottelua. Kestääkö isokokoisen 29-vuotiaan endin kroppa ehjänä ja jos kestää, onko kolhittu megatähti lähelläkään entisaikojen tasoaan?

Vuoden 2014 ykkösvaraus Jadaveon Clowney iski viime kaudella 9,5 säkitystä ja olisikin mielenkiintoista nähdä, mihin mies yltäisi Wattin pysyessä terveenä toisen endin paikalla. Viime kaudella mies joutui jatkuvasti tuplauksen kohteeksi Wattin ja Merciluksen loukkaannuttua.

Tukimiesosasto on edelleen täynnä takavuosien kärkivarauksia – Whitney Mercilus, Zach Cunningham, sekä taklaushirmu Benardrick McKinney muodostavat yhden liigan vaarallisimmista tukimiesosastoista, josta löytyy monipuolisuutta. McKinneyn nopeus heittopeleissä tosin on pieni kysymysmerkki, sen sijaan taklaajana mies on edelleen liigan eliittiä. Pitkäaikainen luottomies Brian Cushing jäi työttömäksi miehen törttöiltyä viime kaudella kiellettyjen aineiden kanssa.

Arvio: Terveystilanne on monien pelaajien kohdalla kysymysmerkki, mutta joukkueen säilyessä tällä kertaa ehjänä taistelee Texans tosissaan pudotuspelipaikasta. Täysin uusittu hyökkäyksen linja sekä ennen kaikkea vasemman tacklen paikka yhdessä kapen heittohyökkäyksen kanssa muodostavat suurimman kysymysmerkin Texansin kauden ylle. Jo yksin DeAndre Hopkinsin loukkaantuminen saattaisi riittää pilaamaan koko kauden. Potentiaalinsa puolesta Texansilla on kuitenkin mahdollisuuden todella pitkälle ja olisikin mielenkiintoista nähdä, mihin varsinkin yksi universumin atleettisimmista pelaajista, J.J. Watt pystyisi terveenä pysyessään.

TENNESSEE TITANS

Viime kaudella: 9-7, hävisi Divisional-kierroksella Patriotsille 14-35
Tärkeimmät hankinnat: CB Malcolm Butler, RB Dion Lewis, G Xavier Su’a-Filo, G Kevin Pamphile, QB Blaine Gabbert, S Kenny Vaccaro
Pahimmat menetykset: RB DeMarco Murray, WR Eric Decker, S Da’Norris Searcy, QB Matt Cassel
2018 draft: 1. LB Rashaan Evans, 2. OLB Harold Landry, 5. DB Dane Cruikshank, 6. QB Luke Falk

20-vuotista historiaansa juhlistava Titans brändäsi tulevaksi kaudeksi uusiksi niin kypärät kuin pelipaidatkin, minkä lisäksi hieman puskista aina Divisional-kierrokselle saakka viime kaudella edennyt tennesseeläisseura jatkoi offseasonilla viime vuosilta tuttua linjaansa palkkaamalla jälleen kaksi uutta ex-Patriots-peluria, ja onhan myös uusi päävalmentaja Mike Vrabel entinen Patriotsin tähtitukimies ja kolminkertainen Super Bowl -voittaja. Joukkueelta puuttuivat draftissa 3. ja 4. kierroksen varausvuorot, minkä vuoksi kentällä nähtävät tulokaspelaajat ovatkin tulevalla kaudella vähissä.

Hyökkäys

26 TD:tä kaudella 2016 heittänyt pelinrakentaja Marcus Mariota pelasi tilastojen valossa suorastaan surkean viime kauden. Vain 13 TD:tä ja peräti 15 syötönkatkoa vaatimattomalla QB-ratingillä 79,3 riittivät seurajohdolle, joka laittoi vaihtoon niin päävalmentajansa kuin hyökkäyksen koordinaattorinkin. Uusina miehinä mukaan astuvat Mike Vrabel ja Matt LaFleur ovatkin keskittyneet offseasonilla nopeajalkaisen Mariotan vahvuuksien esiintuomiseen hyökkäyksen pelikirjaa laadittaessa.

Kolmatta kauttaan liigassa aloittava 24-vuotias Derrick Henry kantaa alkavalla kaudella päävastuun juoksuhyökkäyksestä yhdessä Patriotsista tulleen Dion Lewisin kanssa. Monipuolinen Lewis on loistava lisä ennen kaikkea heittopeleihin, josta ei viime kaudella löytynyt yhtään 900 kiinniottojaardin miestä. Todellisten tähtilaitahyökkääjien puuttuessa päävastuu langennee jälleen sisempänä laitahyökkääjänä loistavalle ja juuri jatkosopimuksen tehneelle 3-kertaiselle Pro Bowl -tight end Delanie Walkerille.

Nouseeko viime vuoden 1. kierroksen viidentenä varattu WR Corey Davis tällä kaudella ykkösen rooliin ohi kokeneen Rishard Matthewsin? Viime vuoden vitosvaraus väläytteli tulokaskaudellaan iskemällä Ramsia vastaan 91 jaardia ja tehtailemalla Patriotsia vastaan kaksi TD:tä, minkä lisäksi mies iski yliopistourallaan Western Michiganille uskomattomat 5278 kiinniottojaardia ja 52 TD:tä. Potentiaali on siis valtava. Matthews puolestaan on iskenyt 30 Titans-paidassa pelaamassaan ottelussa komeat 13 TD:tä.

Titansin hyökkäyksen linja näyttää paperilla varsin hyvältä ja varsinkin LT:nä operoiva, juuri NFL-historian suurimman O-linen miehelle annetun jatkosopimuksen signannut Taylor Lewan pitänee huolen siitä, että todella sähäkästi myös itse palloa kantava pelinrakentaja Mariota saa tarvitsemansa ajan ja tilan käyttöönsä. Myös toisen tacklen paikalla operoiva, joskin polvivammasta edelleen toipuva Jack Conklin on kova pelimies, eikä linjan keskustakaan jää pekkaa pahemmaksi. Vasemman guardin paikalla operoiva Quinton Spain saattaakin olla linjan ainut heikompi lenkki.

Puolustus

Jos päävalmentajan ja hyökkäyksen koordinaattorin paikalle hankittiin nuoruutta, edustaa uusi puolustuksen koordinaattori kokemusta. 68-vuotias Dean Pees toimi DC:na jo Ravensin Super Bowlin voittaneessa joukkueessa, mutta mies on silti keltanokka verrattuna 80-vuotiaaseen edeltäjäänsä Dick LeBeauhun.

Titans-puolustus päästi viime kaudella neljänneksi vähiten juoksujaardeja, joskin heittopuolustus ja varsinkin heittoryntäys oli puolustuksen akilleen kantapää puolustuksen oltua tilastojen valossa liigan viidenneksi heikoin päästetyissä heittojaardeissa.

Titans käytti kaksi ensimmäistä varausvuoroaan puolustuksen tilkitsemiseen varaamalla taklauskone Rashaan Evansin sekä Harold Landryn. Molemmat vahvistavat tukimiesosastoa, joskin kumpikin nuorukaisista kuuluu toistaiseksi kastiin “hiomattomat timantit”.

Vapaiden pelaajien merkkinoilla Titans jatkoi Patriots-hankintojaan nappaamalla riveihinsä kulmapuolustaja Malcolm Butlerin, joka riitautui viime kauden lopulla pahasti Patriotsin pääkäskijä Bill Belichickin kanssa, joka jätti miehen ulos Super Bowlin pelaavasta kokoonpanosta. Titansissa Butler saa kantaakseen ison roolin yhdessä toisen ex-Patriots-kulmapuolustaja Logan Ryanin sekä Adoree Jacksonin kanssa.

Kolmikko saa ison avun viime kaudella peräti kahdeksan syötönkatkoa rohmunneesta safety Kevin Byardista, joka on jo 24-vuotiaana noussut yhdeksi liigan parhaista pelipaikallaan. Harjoitusleirillä loukkaantuneen Jonathan Cyprienin paikkaajaksi hankittiin aiemmin Saintsissa pelannut safety Kenny Vaccaro, jonka pelityyli boksissa muistuttaa enemmän tukimiestä.

Linja on sekin kunnossa 28-vuotiaan, endiksi pienikokoisen ja aliarvostetun Jurrell Caseyn johdolla, joskin todella taitavan passrusherin puuttuminen on pienoinen kysymysmerkki. Jatkosopimuksen solminut DaQuan Jones mätti viime kauden kahdessa ennen kauden päättänyttä loukkaantumista pelaamassaan pelissä 3,5 säkitystä, joten mies saattaa alkavalla kaudella olla vastaus ongelmaan. Austin Johnson sekä uusi juoksupuolustuksen erikoismies Bennie Logan ovat molemmat monikäyttöisiä pelimiehiä.

Tukimiesosastolla 31-vuotiaalta Brian Orakpolta on syytä odottaa parannusta muutamaan viime kauteen nimenomaan passrusherina. Kärkivarauskaksikon Evans-Landry kehittyminen nopeasti avauksen pelaajiksi olisikin valtava apu Titansin tukimisosastolle. Varsinkin Landryn toiseksi viimeisellä yliopistokaudella nakuttamat 16,5 säkitystä lupaavat hyvää heikolle passrush-osastolle.

Arvio: Uudistunut hyökkäys on iso kysymysmerkki alkavalla kaudella ja varsinkin loukkaantumisesta tulokaskaudellaan kärsineen laitahyökkääjä Corey Davisin nousu tähtikaartiin olisi todella tärkeää koko hyökkäyksen onnistumiselle. Takapuolustus on nimekäs ja ainakin paperilla laadukas, mikä antaa selkänojan puolustuksen menestykselle. Divisioonan kärkipaikoista kamppailtaessa tilanne on herkullinen ja myös Titans omaa realistiset mahdollisuudet aina pudotuspeleihin saakka.

INDIANAPOLIS COLTS

Viime kaudella: 4-12
Tärkeimmät hankinnat: WR Ryan Grant, G Matt Slauson, TE Eric Ebron
Pahimmat menetykset: CB Rashaan Melvin, RB Frank Gore, WR Donte Moncrief, ILB Jon Bostic
2018 draft: 1. OL Quenton Nelson (Notre Dame), 2. LB Darius Leonard (South Carolina State), 2b. OL Braden Smith (Auburn), 2c. Kemoko Turay (Rutgers), 2d. DL Tyquan Lewis (Ohio State), 4. RB Nyheim Hines (NC State), 5. WR Daurice Fountain (Northern Iowa), 5b. RB Jordan Wilkins (Ole Miss), 6. WR Deon Cain (Clemson), 7. LB Matthew Adams (Houston), 7b. LB Zaire Franklin (Syracuse)

Coltsin viime kausi meni piloille pelinrakentaja Andrew Luckin missattua olkapäävammansa seurauksena koko kauden. Dramatiikkaa offseasonille toi päävalmentajatilanne, kun seuran jo uutena päävalmentajanaan uutisoima Josh McDaniels teki viime hetken oharit jääden sittenkin Patriotsiin hyökkäyksen koordinaattoriksi. Pätevä korvaajaa löytyi lopulta pitkän pelaajauran liigassa tehneestä Frank Reichista, joka toimi kahden viime kauden ajan Philadelphia Eaglesin hyökkäyksen koordinaattorina.

Pelaajarintamalla seura keskittyi offseasonilla pitkäjänteiseen omien pelaajien kehittämiseen jättäen UFA-markkinoiden isot kalat rauhaan. Pudotuspelitaisteluun yltäminen tällä kaudella vaatisikin nykykokoonpanolta tuurin lisäksi myös roimaa ylisuorittamista koko joukkueelta.

Hyökkäys

Pelinrakentaja Andrew Luckin paluu tuo valtavan buustin viime kaudella takkuilleeseen hyökkäykseen, jossa varsinkin neljä peräkkäistä reilusti yli 1000 kiinniottojaardin kautta pelannut T.Y. Hilton kärsi Luckin poissaolosta jääden niukasti alle 1000 jaardiin viime kaudella. Redskinsistä tullut Ryan Grant saattaa nousta alkavalla kaudella vihdoin todelliseksi aloituksen laitahyökkääjäksi myös tehojensa puolesta, sillä vastuu kapean kiinniotto-osaston kakkosviulun soittajana tuo väkisin parannusta miehen edelliskausien tehoihin. Viime kauden 573 kiinniottojaardia oli steppi oikeaan suuntaan.

Takavuosien 1. kierroksen varaus Eric Ebron tuo nopeana sisempänä laitahyökkääjänä lisävariaatioita heittopeleihin ja tuleva kausi näyttääkin pitkälti, onko Lionsin hylkäämästä 25-vuotiaasta nousemaan todelliseksi tehomieheksi NFL-tasolla. Tehoja totisesti tarvitaan, olihan Coltsin heittohyökkäys jaardeissa mitattuna viime kauden toiseksi heikoin koko liigassa, pisteitä hyökkäys puolestaan teki kolmanneksi vähiten. Perinteisempi sisemmän laitahyökkääjän prototyyppi, Pro Bowliin viime kaudella valittu Jack Doyle lähtee kuitenkin kauteen joukkueen ykkös-TE:nä.

Jos on joukkueen heittohyökkäys muutaman nimen varassa, ei juoksupuoli näytä juuri sen paremmalta. Ykkösvastuuta kantava Marlon Mack ei ole liigan kärkeä ykköskeskushyökkääjiä mitattaessa. Mack iski tulokaskaudellaan 358 jaardia, joskin Frank Goren poistuminen rosterista antaa 22-vuotiaalle toista kauttaan liigassa aloittavalle nuorukaiselle ykkösroolin joukkueen juoksupeleistä.

Colts käytti draftin 1. kierroksen varausvuoronsa koko varaustilaisuuden top 3 -pelaajana pidetyn guardi Quenton Nelsonin varaamiseen, mikä buustaa O-linea pitkällä tähtäimellä merkittävästi. Viime kaudella eniten säkityksiä (56) päästäneen linjan tiiviys onkin avainasemassa Luckin pitämisessä terveiden kirjoissa. Pelinrakentajan onneksi blindside on kohtalaisessa kunnossa, kiitos LT Anthony Castonzon. Myös sentteriosasto on Ryan Kellyn myötä kunnossa, sen sijaan linjan oikea laita on suuri kysymysmerkki.

Puolustus

Coltsin puolustus lähtee kauteen uuden koordinaattorinsa Matt Eberflusin johdolla, minkä myötä Chuck Paganon ajoilta tuttu 3-4-puolustusformaatti muuttuu alkavalla kaudella 4-3:ksi. DE-kaksikko Jabaal Sheard – John Simon tuo heittoryntäysuhkaa linjan molemmin puolin, joskin tukimiesosastolta apuja ei juurikaan ole saatavilla, koostuuhaan oikeastaan koko takakenttä nopeaa tukimies Antonio Morrisonia lukuunottamatta lähinnä backup-tason miehistä ja tulokkaista. 2. kierroksen varaus Darius Leonardilta odotetaankin välittömästi ison roolin nappaamista seuran puolustuksesta.

Takapuolustus on paperilla liigan selvästi heikoin. Toista kauttaan aloittava safety Malik Hooker on lupaava tulevaisuuden pelimies, joskin hänkin tekee vasta paluuta pahan polvivamman jäljiltä. Coltsin kulmapuolustajaosasto on suorastaan luvattoman heikko, ovathan ykkösmiehet Quincy Wilson, Pierre Desir ja Nate Hairston NFL-tasolla korkeintaan kohtalaisia backupeja. Toisen safetyn paikka on tarjolla Clayton Geathersille, joka on kärsinyt loukkaantumisista jokaisella kolmella kaudellaan, minkä lisäksi mies on varsin heikko heittopuolustaja.

Arvio: Coltsin kaudesta on odotettavissa todella vaikeaa, niin paljon kysymysmerkkejä roikkuu ilmassa yhdistettynä uuteen valmennukseen, minkä vuoksi uusien pelisysteemien sisäänajaamisessa menee taatusti oma aikansa. Edes Luckin pysyminen terveenä ei auta joukkuetta pudotuspeleihin, huutaahan seuran rosteri paria tähteä (T.Y. Hilton hyökkäyksessä ja Jabaal Sheard puolustuksessa) lukuunottamatta myös todellista laatua usealle pelipaikalle varsinkin takapuolustuksen osalta. Jää auttamatta divisioonansa jumboksi alkavalla kaudella.

Lue myös:

Kentille paluuta tekevälle pelinrakentajatähdelle sataa kehuja: “Superälykäs kaveri, jolla on LeBron Jamesin fysiikka”