Kausiennakko 2018 – AFC West: Chiefs, Chargers, Broncos, Raiders

AFC West on konferenssinsa alkavan kauden ennakkoon tasaisin ja mielenkiintoisin divisioona, josta jokainen joukkue Chiefsiä lukuunottamatta alisuoritti viime kaudella rajusti. Pakka on alkavaa kautta ajatellen jälleen levällään ja onnistuessaan jokaisella joukkueella on mahdollisuudet pudotuspeleihin. Sekä Chiefs että Broncos lähtevät kauteen uuden ykköspelinrakentajan johdolla, kun taas Raiders hankki päävalmentajakseen 10 vuotta kommentaattorin hommia viime pestinsä jälkeen tehneen Jon Grudenin. Seuraavassa katsaus AFC Westin lähtökohtiin.

KANSAS CITY CHIEFS

Viime kaudella: 10-6, hävisi Wild Card -kierroksella Titansille
Tärkeimmät hankinnat: WR Sammy Watkins, CB Kendall Fuller, ILB Anthony Hitchens, RB Damien Williams, CB David Amerson
Pahimmat menetykset: QB Alex Smith, CB Marcus Peters, ILB Derrick Johnson, WR Albert Wilson, CB Terrance Mitchell
2018 draft: 2. LB Breeland Speaks (Mississippi), 3a. DL Derrick Nnadi (Florida State), 3b. LB Dorian O’Daniel (Clemson), 4. S Armani Watts (Texas A&M), 6a. CB Tremon Smith (Central Arkansas), 6b. G Kahlil McKenzie (Tennessee).

Andy Reidin vuonna 2013 alkaneella valmennuskaudella aina voitolliseen rekordiin yltänyt ja vain kerran pudotuspelien ulkopuolelle jäänyt Chiefs lähtee uuteen kauteen pienten kysymysmerkkien alla, joista suurin on viime kauden 1. kierroksen varaus Patrick Mahomes, joka ottaa toisella kaudellaan ykköspelinrakentajan vastuun seuran kaupattua kokeneen Alex Smithin Washingtoniin.

Chiefsin alkukauden otteluohjelma on todella vaikea, sillä kuudesta ensimmäisestä ottelustaan se pelaa neljä vieraissa kohdaten reissupeleissään mm. Patriotsin, Chargersin ja Steelersin. Jos joukkue onnistuu haalimaan alkukaudella tarpeeksi voittoja, on sillä loppukaudesta huomattavasti helpompi työ kairata itsensä jälleen mukaan pudotuspeleihin. Viimeisessä kuudessa ottelussaan joukkue kohtaa vain yhden viime kaudella pudotuspeleihin selvinneen joukkueen, joten edes pieni alkukaudesta annettu etumatka ei vielä syö joukkueen pudotuspelihaaveita olemattomiin.

Viime kaudella heikosti esiintyneellä puolustuksella on nyt näytön paikka, haaste johon se joutuu ilman Ramsiin kaupattua kulmapuolustaja Marcus Petersiä.

Hyökkäys

Loistavan heittokäden omaava nuori pelinrakentaja Mahomes sopinee Chiefsin hyökkäyksen johtajaksi riskitöntä peliä pelaavaa Alex Smithiä paremmin. Entinen huippupikajuoksija WR Tyreek Hill on yksi liigan nopeimmista pelaajista ja kun miehen vierelle hankittiin toinen pikakiituri, Ramsista tullut Sammy Watkins, on Mahomesilla riittävästi tykinruokaa syviin heittopeleihin.

Travis Kelce puolestaan on yksi liigan parhaista sisemmistä laitahyökkääjistä, joka varsinkin maalialueella on valtava pelota vastustajien puolustuksille. 1327 juoksujaardia sekä 455 heittojaardia sekä 11 TD:tä tulokaskaudellaan tiskiin lyönyt Kareem Hunt muodostaa viime kauden loukkaantumisen vuoksi menettäneen Spencer Waren kanssa todella tulivoimaisen keskushyökkääjäkaksikon, joskin riittävän laadukkaita backupeja löytyy kaksikon takaakin Chandrick Westin johdolla. Näillä eväillä Chiefsin hyökkäyspeli saattaa Mahomesin onnistuessa olla yksi tulevan kauden viihdyttävimpiä seurata.

Hyökkäyksen linja ei loista, mutta antaa toisaalta tarvittavan suojan Mahomesille. Tacklejen paikoilla operoivat Eric Fisher ja Mitchell Scwartz ovat riittävän hyviä. Viime kaudella loukkaantumisten kanssa painineet keskushyökkääjä Mitch Morse ja oikea guardi Laurent Duvernay-Tardif ovat jälleen mukana rosterissa, mikä antaa itse hyökkäyksen päätähdille viime kautta paremmat eväät onnistumisiin. Linjan syvyys on kuitenkin ongelma, mikäli joukkue kohtaa viime kaudelta tuttuja loukkaantumisia linjan osalta.

Puolustus

NFL:n viime kauden heikompiin kuulunut puolustus koki pienemuotoisen nuorennusleikkauksen, minkä lisäksi siitä haluttiin tietoisesti tehdä aiempaa fyysisempi nippu. Loistava, joskin virhealtis kulmapuolustaja Marcus Peters kaupattiin Ramsiin, mutta vastineeksi Smith-kaupassa Redskinsistä tullut Kendall Fuller omaa tähtipotentiaalia aivan liigan huippu-CB:ksi asti.

Liigan parhaiden safetyjen joukkoon heittämällä laskettava, vain yhden ottelun viime kaudella pelannut Eric Berry on jälleen pelikuntoinen ja miehen panos tuokin ison parannuksen viime kauden tilanteeseen. Toissa kaudella neljä syötönkatkoa napanneelta Berryltä vaaditaankin tervettä kautta, sillä varsinkin safetyosastolla on Berryn takana todella hiljaista.

Raidersista tullut kokenut CB David Amerson tuo osaltaan lisää leveyttä takapuolustukseen, jonka kulmapuolustajaosastolta poissa ovat Petersin ohella Kenneth Acker, Phillip Gaines ja Terrance Mitchell, sekä sopimuksestaan ulosostettu safety Ron Parker.

Siinä missä hyökkäys pursuaa nimimiehiä, on puolustus jäänyt seurassa vähemmälle huomiolla. Draftissa Chiefs käyttikin peräti viisi ensimmäistä varausvuoroaan puolustuksensa vahvistamiseen, mikä kantanee hedelmää jo lähitulevaisuudessa. Kun myös 35-vuotias luotettava tukimies ja seurahistorian taklaustilaston kärkinimi Derrick Johnson vaihtoi 13 kauden jälkeen Raiders-nuttuun, on viime kaudella epäonnistunut puolustus entistä kokemattomampi.

Baltimoresta hankittu Anthony Hitchens paikkaa Johnsonia keskimmäisenä tukimiehenä, minkä lisäksi ulompina tukimiehinä operoivat Justin Houston ja Dee Ford, joista varsinkin 9,5 säkkiä viime kaudella raapinut Houston on todella isossa roolissa heittoryntäyksessä.

Linjassa 24-vuotiaalla Chris Jonesilla on kaikki eväät yli 10 säkityksen kauteen, mutta muutoin D-line vaikuttaa melko keskinkertaiselta, joskin aliarvostettu Allen Bailey saattaa vihdoin tällä kaudella tehdä hyvinkin lopullisen läpimurtonsa.

Arvio: Alkukausi ja vaikean alkuohjelman selvittäminen on kaikki kaikessa, sillä tappioputki alkuun voi pilata joukkueen taisteluilmeen ja sitä myötä koko ennakkoon helpomman loppukauden. Hyökkäys takonee tehoja, mutta säännöllinen voittaminen vaatii onnistumisia myös puolustukselta. Helppo loppukauden ohjelma nostanee joukkueen kuitenkin neljättä kertaa peräkkäin mukaan pudotuspeleihin.

Lue myös:

Chiefsin GM hehkuttaa avaukseen nousevaa nuorta pelinrakentajaansa: “Yksi parhaista pelaajista jonka olen nähnyt”

LOS ANGELES CHARGERS

Viime kaudella: 9-7
Tärkeimmät hankinnat: C Mike Pouncey, TE Virgil Green, K Caleb Sturgis, G Jaylen Watkins
Pahimmat menetykset: S Tre Boston, K Nick Novak
2018 draft: 1. S Derwin James (Florida State); 2. LB Uchenna Nwosu (USC); 3. DT Justin Jones (N.C. State); 4. LB Kyzir White (West Virginia); 5. OL Scott Quessenberry (UCLA); 6. WR Dylan Cantrell (Texas Tech); 7. RB Justin Jackson (Northwestern).

Viimeksi kaudella 2013 pudotuspeleissä käväisseelle Chargersille povataan jopa AFC Westin ykkösseediä, mikä olisi ensimmäinen kerta sitten kauden 2009. Viime kauden pudotuspelipaikka valui surkeaan potkaisijapeliin, jota joukkue paikkasi hankkimalla Caleb Sturgisin sekä Roberto Aguayon, jotka kisaavat kickerin paikasta preseasonilla. Viime kaudella eniten juoksujaardeja per yritys (4,9) päästänyt puolustus kaipasi nopeita jalkoja, joten joukkue käyttikin neljä ensimmäistä varausvuoroaan puolustuksen kokoon parsimiseksi.

Hyökkäys

Viime kaudella kolmanneksi eniten heittojaardeja mättäneen hyökkäyksen tulivoima on kiistatonta ja heittihän veteraanipelinrakentaja Philip Riverskin viime kaudella komeat 4,515 jaardia, 28 TD:tä ja vain 10 syötönkatkoa.

Kokoonpanosta löytyy Melvin Gordonin kaltainen tähtikeskushyökkääjä, minkä lisäksi laitahyökkääjäosasto Keenan Allenin, Mike Williamsin ja Travis Benjaminin johdolla pursuaa ratkaisuvoimaa. TE-osasto on sen sijaan täysi arvoitus – ykkösmies Hunter Henry missaa ACL-vamman seurauksena koko tulevan kauden eikä Broncosista tullut kokenut Virgil Green totisesti ole mikään pelote heittopeleissä. Joukkue kaipaa pelipaikalle Antonio Gatesin kaltaista pelaajaa, joskin 38-vuotiaan vuodesta 2003 seuraa edustaneen konkarin tehot putosivat kahden viimeisen kauden aikana dramaattisesti.

Hyökkäyksen ehdottomasti tärkein vahvistus oli sentteri Mike Pounceyn tulo linjan keskustaan, mikä parantaa taatusti Chargersin viime kaudella vasta liigan 26. parhaalla keskiarvolla (3,8) edennyttä juoksuhyökkäystä. Lupauksia herättäneen tulokaskauden pelannut guardi Dan Feeney jatkaa kehittymistään kohti liigan eliittiä, mikä osaltaan helpottaa pelinrakentajakonkari Riversin työtä.

Chargers keräsi viime kaudella kolmanneksi eniten heittojaardeja (284,4 per ottelu), joten tulivoimaa siltä totisesti löytyy. Kahden loukkaantumiseen päättyneen kauden jälkeen vihdoin ehjänä viime sesongilla pysynyt Keenan Allen nakutti upeat 1393 kiinniottojaardia ja mies kuuluukin liigan ehdottomaan WR-eliittiin yhdessä Julio Jonesin, Antonio Brownin ja Odell Beckhamin kanssa.

Puolustus

Viime kaudella neljänneksi vähiten heittojaardeja päästäneellä puolustuksella on käytössään kaksi aivan liigan terävimmän eliittitason endiä, Joey Bosa sekä Melvin Ingram. Bosa repi viime kaudella upeat 12,5 säkitystä, Ingramin säestäessä 10,5:llä. Vastaavaa pelotetta ei ole kenelläkään liigan joukkueista. DT Cory Liuget on pelikiellossa kauden neljä ensimmäistä peliä, mikä tuo etupuolustukselle omat haasteensa.

Tukimiesosasto on melko keskinkertainen, eikä varsinkaan keskimmäisen tukimiehen paikalle ole tarjolla ainuttakaan avauksen kaliiberin vaihtoehtoa. Toisaalta loistava linja sekä takapuolustus helpottavat omalla laadullaan myös heppoisen tukimiesosaston työskentelyä. Pysyykö Denzel Perryman neljännellä kaudellaan vihdoin koko runkosarjan kentän puolella?

Takapuolustuksen osalta puolustus onkin jälleen liigan eliittiä tähtikulmapuolustaja Casey Haywardin johdolla, joskin Jason Verrettin uusin koko kauden jälleen pilaava loukkaantuminen vie leveyttä ennakkoon yhdestä kovimpina pidetyistä takapuolustuksista. Chargersin onneksi CB-osastolta löytyy päteviä tuuraajia Trevor Williamsin ja Desmond Kingin muodossa. Varsinkin King paikkasi Verrettiä hyvin jo viime kaudella raapien kulmapuolustajalle hyvät neljä säkitystä ja yhden syötönkatkon.

Tuore ykkösvaraus, safety Derwin Jones tuo lisää kovuutta takakentälle. Seura käytti ensimmäiset neljä draftin varausvuoroaan juurikin puolustuksen vahvistamiseen.

Arvio: Joukkue aloitti viime kauden neljällä tappiolla, minkä jälkeen aika pudotuspelijahdin suhteen loppui kesken loistavasti sujuneesta loppukaudesta huolimatta. Tälle kaudelle Chargers tarvitsee paremman startin, jonka myötä myös divisioonan ykköspaikka on sille realistinen tavoite. Huomattavasti NFC:tä heikommassa AFC:ssä pudotuspelipaikka pitäisi kuitenkin olla tällä kertaa täysin realistinen tavoite Los Angelesin toiselle seuralle.



DENVER BRONCOS

Viime kaudella: 5-11
Tärkeimmät hankinnat: QB Case Keenum, OT Jared Veldheer, DT Clinton McDonald
Pahimmat menetykset: CB Aqib Talib, QB Trevor Siemian
2018 draft: 1. OLB Bradley Chubb (North Carolina State); 2. WR Courtland Sutton (SMU); 3a. RB Royce Freeman (Oregon); 3b. CB Isaac Yiadom (Boston College); 4a. LB Josey Jewell (Iowa); 4b. WR Daesean Hamilton (Penn State); 5. TE Troy Fumagalli (Wisconsin); 6a. C Sam Jones (Arizona State); 6b. RB Keishawn Bierria (Washington); RB David Williams (Arkansas).

Vuosien ajan heikosta pelinrakentajatilanteesta kärsinyt Broncos ei onnistunut nappaamaan UFA-markkinoiden suurinta kalaa – Kirk Cousinsia – Kalliovuorille, mutta Vikingsissa itsensä läpi lyönyt Case Keenum on silti selvä parannus aiempaan.

3. kierroksen varaus Royce Freeman saattaa vihdoin olla vastaus keskushyökkääjäongelmiin, minkä lisäksi puolustus sai tulevaisuuden tähtipelaajan 1. kierroksella napatusta Bradley Chubbista. Parin vuoden tauon jälkeen Denverissä voidaankin haaveilla jälleen kerran pudotuspelipaikasta.

Miten uusi pelinrakentaja ja peräti kuusi uutta valmentajaa näkyvät joukkueen pelissä alkukaudella?

Hyökkäys

Surkea pelinrakentajatilanne pilasi joukkueen pari edellistä kautta, mutta Vikingsissa läpimurtonsa viime kaudella tehneen 30-vuotiaan Case Keenumin tulo rauhoittaa vihdoin tilanteen alkavalla kaudella. Viime kaudella 22 TD:tä ja seitsemän syötönkatkoa hyvällä QBR:llä 98,3 heittänyt Keenum sai seurakseen uutena hyökkäyksen koordinaattorina aloittavan Bill Musgraven, jonka ykköstavoite on ollut viime kaudella nähdyn heikon heittosuojauksen kuntoon laittaminen. Broncos päästi viime kaudella kolmanneksi eniten säkityksiä koko liigassa (52).

Heittohyökkäyksessä kokenut laitahyökkääjäkaksikko Emmanuel Sanders-Demariyius Thomas saa tulitukea tulokas Courtland Suttonista, minkä lisäksi Cardinalsista tullut tackle Jared Veldheer tuo leveyttä linjan oikeaan laitaan. LT Garrett Bolles pelasi lupaavan tulokaskauden, joten linja on Veldheerin tulon myötä varsin riittävän laadukas, joskin oikean guardin paikka säilyy pienenä kysymysmerkkinä.

Fyysinen tulokaskeskushyökkääjä Royce Freeman saattaa napata pitkään ykköskeskushyökkääjänä pelanneen, offseasonilla pois potkitun C.J. Andersonin jättämän tontin juoksupelin ykköshevosena. Devontae Bookerilta vaaditaan selvää parannusta viime kauden tehoihin (299 jaardia, 1 TD) varsinkin jos Freemanista ei ole vielä tulokaskaudellaan kantamaan ykkösvastuuta. Bookerilla onkin nyt ehkä viimeinen sauma nousta aloittavaksi keskushyökkääjäksi.

Sisemmän laitahyökkääjän tontilla 22-vuotias tulokas Jake Butt napannee aloittajan paikan Jeff Heuermanin nenän edestä. 198-senttinen tulokas missasi viimeisen yliopistokautensa ACL-vamman vuoksi, mutta lähtökohtaisesti miehestä on Heuermania enemmän apua sekä heittopelien kiinniottajana että blokkaavana TE:nä. Riittääkö varmakätisen tulokkaan nopeus nousemaan aivan liigan TE-eliittiin tulevina vuosina?

Puolustus

Vielä toissa kaudella heikkoa hyökkäystä omalla suorituksellaan pinnalla pitänyt puolustus valahti viime kaudella liigan alempaan keskikastiin, joten parannusta tarvitaan myös tällä osastolla.

1. kierroksen 5. varaus Bradley Chubb on tuleva supertähti endin paikalle ja mies tuokin jälleen uskottavuutta seuran passrusher-osastolle. Yhdessä tukimiestähti Von Millerin kanssa Chubb muodostaakin todella vahvan perusrungon etuseitsikkoon, josta löytyy mm. toiselta endin paikalta Derek Wolfe. Myös tukimiesosasto on Millerin ja Shaquill Barretin myötä kunnossa.

Kulmapuolustajaosasto menetti Aqib Talibin Ramsiin, mutta laatua pelipaikalta löytyy edelleen, siitä pitävät huolen Chris Harris, Bradley Roby sekä Vikingsista tullut Tremaine Brock. Myös safetyosasto on kunnossa Justin Simmonsin ja Darian Stewartin kantaessa päävastuun puolustuksen viimeisinä lukkoina. Viime kaudella kolmanneksi vähiten heittojaardeja päästänyt, mutta päästetyissä pisteissä ja juoksupuolustuksessa kyykännyt puolustus näyttääkin Talibin lähdöstä huolimatta edelleen paperilla varsin tulivoimaiselta ja varsinkin Chubbin tulon myötä se saattaa hyvinkin olla viime kautta kokonaisvaltaisempi nippu.

Arvio: Case Keenumin tulo pelinrakentajaksi tarkoittaa automaattisesti muutamaa lisävoittoa viime kauteen verrattuna, minkä lisäksi puolustukseen hankittu DE Chubb repinee jo tulokaskaudellaan komeat säkitysmäärät. Broncos-hyökkäyksen on onnistuttava myös juoksupelissään, sillä pelkästään Keenumin heittokäden varaan menestystä ei silti laskea. Puolustuksen päät painuivat viime kaudella liian usein hyökkäyksen menetettyä pallon, mutta tällä kaudella paketti on ainakin ennakkoon viime kautta tasaisempi.

Saumat paluuseen pudotuspelijoukkueeksi ovat kuitenkin jälleen olemassa – ainakin viime kauteen verrattuna.

Lue myös:

Denver Broncos sopimukseen kärkivarauksensa kanssa – tästä miehestä odotetaan todellista puolustuksen supertähteä



OAKLAND RAIDERS

Viime kaudella: 6-10
Tärkeimmät hankinnat: RB Doug Martin, WR Jordy Nelson, CB Rashaan Melvin, LB Tahir Whithead, S Marcus Gilchrist
Pahimmat menetykset: WR Michael Crabtree, P Marquette King
2018 draft: 1. OT Kolton Miller (UCLA); 2. DT P.J. Hall (Sam Houston State); 3a. OT Brandon Parker (North Carolina A&T); 3b. DE Arden Key (LSU); 4. CB Nick Nelson (Wisconsin); 5a. DT Maurice Hurst (Michigan); 5b. P Johnny Townsend (Florida); 6. LB Azeem Victor (Washington); 7. WR Marcell Ateman (Oklahoma State).

Toissakauden yllättäjäjoukkue putosi viime kaudella maan pinnalle kovaa ja korkealta, eivätkä odotukset tulevalla kaudellekaan ole korkealla. Uudistunut hyökkäys omaa potentiaalia, mutta paluusta toissa kauden hurmokseen on turha haaveilla edes käsittämättömällä 10 vuoden ja 100 miljoonan sopimuksella seuraan palanneesta päävalmentaja Jon Grudenista huolimatta.

Puolustus on sekin todella keskinkertainen, mikä ei lupaa hyvää viimeisiä hetkiään Oaklandissa ennen muuttoa Las Vegasiin pelaavalle organisaatiolle, joka on muuttoilmoituksen myötä muutenkin menettänyt paljon paikallisia kannattajiaan.

Saako yhdeksän vuoden tauon jälkeen kommentaattorin hommista takaisin päävalmentajaksi palannut entinen mestariluotsi Jon Gruden ryhtiä viime kaudella sukeltaneeseen seuraan? Rosterin aukkoja on paikkailtu kokeneilla veteraaneilla, mikä lupailee uudelleenrakennusta ehkä jo tämän kauden jälkeen – ainakin jos homma ei nykyrosterin kanssa ota toimiakseen.

Hyökkäys

Pelinrakentaja Derek Carr pelasi upean kauden toissa vuonna (3937 jaardia, 28 TD, 6 INT), mutta miehen esitykset romahtivat viime kaudella samassa suhteessa muun joukkueen kanssa (3496 jaardia, 22 TD:tä, 13 syötönkatkoa). Tulevalle kaudelle hyökkäystä onkin laitettua uusiksi korvaamalla WR Michael Crabtree Packersin pitkäaikaisella ykkös-WR Jordy Nelsonilla, 33, minkä lisäksi joukkue otti tietoisen riskin treidaamalla itselleen Steelersissä ongelmapelaajana mainetta koko uransa ajan niittäneen Martavis Bryantin.

Nelson romahti viime kaudella täysin Aaron Rodgersin loukkaannuttua, ja vain 492 jaardia tuottanut floppikausi riitti Packers-johdolle, joka menetti luottamuksensa pitkäaikaiseen ykköslaitahyökkääjäänsä. Toissa kauden pelikiellossa ollut Bryant puolestaan kiukutteli koko viime kauden jäätyään Steelersissä tulokas JuJu Smith-Schusterin syrjäyttämäksi. Bryantilla on edelleen potentiaalia nousta 1000 jaardin laitahyökkääjäksi, joskin jatkuva tuittuilu on viimeistään nyt aika jättää taakse tavoitteeseen pääsemiseksi.

Amari Cooperin tehot puolestaan lähes puolittuivat viime kaudella, joten tuleva kausi on 24-vuotiaalle toissa kauden ykköslaitahyökkääjälle todella tärkeä. Ykkös-TE Jared Cook merkkautti avauskaudellaan Raidersissa uransa kovimmat lukemat, 54 kiinniottoa ja 688 jaardia. Miehellä on kyky halkoa vastustajien puolustuksia kahtia, mikä luo samalla tilaa muille heittokohteille.

Viime kaudeksi paluun kentille tehnyt takavuosien megatähti, keskushyökkääjä Marshawn Lynch keräsi ensimmäisellä Raiders-kaudellaan 891 jaardia ja seitsemän TD:tä, mutta onko 32-vuotiaasta enää 1000 jaardin luotettavaksi ykköskeskushyökkääjäksi? Taustatukea mies saa Buccaneersista hankitulta toiselta konkari-RB Doug Martinilta, minkä lisäksi Jalen Richard ja Deandre Washington tuovat leveyttä juoksuhyökkäykseen.

Hyökkäyksen linja on kunnossa ja kokenut LT Donald Penn on samalla loistava oppi-isä myös tuoreelle 1. kierroksen varaukselle Kolton Millerille, joka napannee aloituspaikan linjan toiselta laidalta välittömästi. Kokenut kolmikko Kelechi Osemele, Rodney Hudson ja Gabe Jackson muodostaa osaltaan vahvan kolmikon linjan keskustassa.

Puolustus

Viime kaudella varsinkin heittopuolustuksensa kanssa ongelmissa ollut puolustus vahvistui kovia taklauslukemia läpi uransa kahmineella tukimies Derrick Johnsonille, joka tosin täyttää alkukaudesta jo 36 vuotta. Nuorelle puolustukselle isähahmon saaminen kokoonpanoon on kuitenkin tärkeää. Viime kaudella 49ersistä tullut NaVorro Bowman jäi ilman jatkoa, pitkälti Johnsonin tulon myötä. 4-3-puolustuksessa Johnsonin rooli keskimmäisenä tukimiehenä on suuri.

Toissa kauden vuoden parhaana puolustajana palkittu Khalil Mack kiukuttelee jatkosopimuksestaan, mikä tuo lisästressiä muutenkin kysymysmerkkinä pidetylle puolustukselle. Viime kaudella 10,5 säkitystä keränneen endin rooli on käsittämättömän suuri miehen ollessa käytännössä katsoen puolustuksen ainut supertähtistatuksen omaava pelimies. Jatkuvuuden takaamiseksi miehen jatkosopimusneuvottelut olisikin syytä saada päätökseen mielellään ennen kauden alkua, joskin uusimpien tietojen mukaan edistystä asiassa ei ole tapahtunut ainakaan harjoitusleirin ensimmäisien päivien aikana. Mack on kerännyt 4-vuotisella urallaan yhteensä 40,5 säkitystä, mikä on kyseisellä ajanjaksolla paras lukema koko liigassa.

Coltsissa viime kaudella kolme syötönkatkoa kymmenessä ottelussa napannut CB Rashaan Melvin oli seurajohdolta hyvä haku takapuolustukseen Gareon Conleyn pariksi. Karl Joseph sekä Marcus Gilchrist muodostavat takuuvarman safetykaksikon.

Liigan parhaisiin lentopotkaisijoihin kuuluvan Marquette Kingin päästäminen vapaille markkinoille saattoi olla pahemman luokan virhe, ellei tilalle sitten löydy mitat täyttävää korvaajaa. Täysin värikkäänä persoonana tunnetun Kingin paikkaajaksi ei kenestäkään vapaana olevasta punterista kuitenkaan ole.

“Meillä on pitkä matka edessämme. Hankimme paljon uusia pelaajia, mikä oli mieletämme välttämätöntä tässä tilanteessa. Tarvitsimme lisää kilpailua, syvyyttä, johtajuutta sekä fyysisiä pelaajia ja mielestämme onnistuimme tässä”, uusi päävalmentaja Gruden selvitti seuran offseasonia.

Arvio: Gruden tuo pukuhuoneeseen paljon energiaa, joka tarttuessaan joukkueeseen saattaa nostaa keskinkertaisetkin pelaajat uudelle tasolle. Mikäli mies saa myös kiukuttelevat tähdet puhaltamaan yhteen hiileen, voidaan seuralta odottaa parhaassa tapauksessa jopa paluuta varteenotettavaksi pudotuspeliehdokkaaksi. Hyökkäyksen potentiaali on kiistaton, sen sijaan puolustus saattaa romuttaa mahdollisuudet menestykseen.

Lue myös:

Raidersiin jättisopimuksella tullut Jon Gruden vaatii tasonnostoa pelinrakentaja Derek Carrilta: “Hänen on otettava talo haltuun”

Kolumni: Treidi joka shokeerasi NFL:n