Kausiennakko 2018 – NFC North: Vikings, Packers, Lions, Bears

Minnesota Vikings hallitsi viime kaudella NFC North -divisioonaa samalla kun Packersin mahdollisuudet menestykseen karisivat pelinrakentaja Aaron Rodgersin solisluuvamman myötä ja alkakaudesta. Tulevalle kaudelle odotettavissa on kuitenkin jälleen huomattavasti tasaisempi taistelu divisioonavoitosta, ovathan myös Lions ja varsinkin Bears vahvistuneet viime kaudesta muutamalla kovan luokan täsmähankinnalla. Seuraavassa katsaus divisioonan lähtökohtiin.

MINNESOTA VIKINGS

Viime kaudella: 13-3, hävisi NFC:n mestaruusottelussa Eaglesille 7-38
Tärkeimmät hankinnat: QB Kirk Cousins, DT Sheldon Richardson, WR Kendall Wright, QB Trevor Siemian, G Tom Compton
Pahimmat menetykset: QB Case Keenum, QB Sam Bradford, QB Teddy Bridgewater, RB Jerick McKinnon, DT Tom Johnson, WR Jarius Wright
2018 draft: 1. CB Mike Hughes (UCF); 2. OT Brian O’Neill (Pittsburgh); 4. DT Jalyn Holmes (Ohio State); 5a. TE Tyler Conklin (Central Michigan); 5b. K Daniel Carlson (Auburn); 6a. OG Colby Gossett (Appalachian State); 6b. DE Ade Aruna (Tulane); 7. LB Devante Downs (Cal)

Koko UFA-markkinoiden tavoitelluimman kalan itselleen pelinrakentaja Kirk Cousinsista napannut Vikings oli yksi viime kauden menestystarinoista. Joukkue esitti läpi kauden raikasta hyökkäyspeliä, mutta ennen kaikkea timantinkova puolustus antoi sille avaimet aina Super Bowliin saakka. Eaglesille NFC:n loppuottelussa kärsitty murskatappio olikin lopulta ainoa, joskin ratkaiseva tahra täydellisen kauden ja koti-Super Bowlin tiellä.

Tulevalle kaudelle joukkue lähtee entisestään vahvistuneena, joskin loistavaa työtä tehneen hyökkäyksen koordinaattori Pat Shurmurin siirtyminen Giantsin päävalmentajaksi tuo samalla kysymysmerkin hyökkäyksen päälle.

Hyökkäys

Pat Shurmur sai viime kaudella revittyä hyökkäyksestä irti maksimaalisen suorituskyvyn, mutta tulevalle kaudelle pakettia on rakennettava uusiksi uuden pelinrakentajan sekä Eaglesin QB-koutsin paikalta tulleen hyökkäyksen koordinaattorin John DeFilippon johdolla. Hyökkäys tulee mitä todennäköisemmin perustamaan pelinsä uuden pelinrakentaja Cousinsin vahvuuksien varaan, mikä tarkoittaisi play-actioneihin sekä syviin heittopeleihin painottuvaa pelitapaa.

Kolmella edelliskaudella jokaisella yli 4000 heittojaardia ja 25 TD:tä heittänyt Cousins on viime kaudella joukkueen pelinrakentajavastuun kantanutta Case Keenumia laadukkaampi, tarkempi ja vahvemman heittokäden omaava pelinrakentaja, joka antaa hyökkäykselle mahdollisuuden viime kautta monipuolisemman pelikirjan käyttöön.

Hyökkäyksen viime kauden syömähampaina toimineet Adam Thielen, Stefon Diggs sekä TE Kyle Rudolph ovat alkavallakin kaudella kaikki kaikessa uudistuneen hyökkäyksen suurimpina tähtinä. Thielen nakutti viime kaudella uransa ennätysjaardit (1378) sijoittuen koko liigan kiinniottojaarditilaston viidenneksi. Paljoa huonommaksi ei tosin jäänyt Diggskään (1056). Kyle Rudolph oli puolestaan redzonella murskaavan tehokas kahdeksalla TD:llään. Heittokohteet kolmikon takana ovat kuitenkin vähissä, joten kärkimiesten loukkaantumisiin ei olisi varaa.

Viime kaudella liigassa debytoinut keskushyökkääjä Dalvin Cook suorastaan dominoi juoksuhyökkäyksessä iskemällä kauden neljässä ensimmäisessä pelissä 384 jaardia 4,8 jaardin keskiarvolla, mutta polvivamma päätti lupaavasti alkaneen tulokaskauden alkuunsa. Tulevalla kaudella mies on kuitenkin valmis tekemään lopullisen läpimurtonsa liigan keskushyökkääjäeliittiin. Viime kaudella mukavasti 49ersiin offseasonilla siirtyneen Jerick McKinnonin parina onnistunut Latavius Murray jääneekin alkavalla kaudella pienempään rooliin Cookin kantaessa päävastuun juoksupelistä.

Hyökkäyksen linja menetti kokeneen Joe Bergerin, joka päätti uransa viime kauteen. Ennakko-odotusten vastaisesti Vikings ei kuitenkaan käyttänyt kärkivarausvuorojaan uuden guardin hankintaan, mikä saattaa kostautua tosipelien alkaessa. Hyökkäyksen linja seuran tuoreen, 84 miljoonan dollarin pelinrakentajahankinnan edessä aiheuttaakin eniten kysymyksiä alkavalle kaudelle. Viime kaudeksi isolla rahalla Lionsista naarattu LT Riley Reiff sentään osoitti jo viime kaudella olevansa mitat täyttävä blindsiden suojelija.

Puolustus

Vikings-puolustus päästi viime kauden runkosarjassa vähiten pisteitä (15,8) sekä kokonaisjaardeja (275,9), minkä lisäksi se välttyi pahoilta loukkaantumisilta koko kauden ajan.

Viime kauden pelottavimman puolustuksen linja näyttää kaiken lisäksi nyt entistäkin kovemmalta, kiitos Sheldon Richardsonin hankinnan. Mies korvaa helposti ainoan aloituskokoonpanon menetyksen, Tom Johnsonin jättämän aukon. Linval Joseph sekä äärettömän kova DE-pari Danielle Hunter-Everson Griffen takaavat sen, että joukkueen D-line on alkavallakin kaudella liigan kahden parhaan joukossa yhdessä Ramsin kanssa. Griffen iski viime kaudella 14 säkitystä ja mies onkin yksi alkavan kauden suursuosikkeja säkitystilaston kärkimieheksi.

Tukimiesosasto on sekin kunnossa, kiitos kovaa taklaavien Anthony Barrin ja Eric Kendricksin. Takapuolustus ei sekään juuri kalpene vertailussa, löytyyhän CB-osastolta yksi liigan parhaista kulmapuolustajista, Xavier Rhodes, sekä kokenut Terence Newman, joka ei tunnu vielä 40-vuotiaanakaan osoittavan hyytymisen merkkejä. Newmanin lisäksi CB-osastolta löytyy huippunopea Trae Waynes sekä draftin 1. kierrokselta napattu Mike Hughes. Kuin kirsikkana kakun päällä viime kauden All-Pro-joukkueeseen valittu kaksikko Harrison Smith-Andrew Sendejo on koko liigan kovin safetytandemi.

Arvio: NFC on tulevallakin kaudella todella tasokas konferenssi ja Vikings yksi sen suursuosikeista. Mikäli uusi hyökkäys DeFilippon ja Cousinsin johdolla onnistuu valtavien paineiden alla, ei mikään muu kuin divisioonavoitto ja suora paikka Divisional-kierrokselle tyydytä seurajohtoa ja faneja. Kaikki mahdollisuudet mestaruuteen olemassa.

Lue myös:

Vikingsiin siirtyneen pelinrakentaja Kirk Cousinsin jättimäisen 84 miljoonan dollarin sopimuksen yksityiskohdat julkistettiin

Tässäkö tulevan NFL-kauden viisi kovinta puolustusta?

GREEN BAY PACKERS

Viime kaudella: 7-9
Tärkeimmät hankinnat: TE Jimmy Graham, DE Muhammad Wilkerson, CB Tramon Williams, TE Marcedes Lewis
Pahimmat menetykset:WR Jordy Nelson, CB Damarious Randall, S Morgan Burnett, LB Joe Thomas, TE Richard Rodgers
2018 draft: 1. CB Jaire Alexander (Louisville) 2. CB Josh Jackson (Iowa) 3. LB Oren Burks (Vanderbilt) 4. WR J’Mon Moore (Missouri) 5. G/T Cole Madison (Washington State) 5. P JK Scott (Alabama) 5. WR Marquez Valdes-Scantling (South Florida) 6. WR Equanimeous St. Brown (Notre Dame) 7. DT James Looney (Cal) 7. LS Hunter Bradley (Mississippi State) 7. OLB Kendall Donnerson (Southeast Missouri State)

Packersin viime kausi valui viemäristä pelinrakentaja Aaron Rodgersin loukkaannuttua jo alkukaudesta, minkä seurauksena katkesi lopulta myös joukkueen kahdeksan vuoden putki pudotuspeleissä. Tälle kaudelle Packers on kokenut muutamia uudistuksia, mutta pelkästään Rodgersin paluu tuo joukkueelle jälleen mahdollisuudet taistella pudotuspelipaikoista.

Uusi GM Brian Gutekunst on onnistui vahvistamaan joukkuetta niin vapailla markkinoilla kuin draftissakin, minkä johdosta Packers onkin alkavalla kaudella Vikingsin ykköshaastaja divisioonan voittotaistelussa. Realistisempi tavoite lienee kuitenkin kakkosseedi ja taistelu NFC:n Wild Card -paikoista.

Hyökkäys

Hyökkäys uudistui viime vuosista, kun Rodgersin pitkäaikainen luottolaitahyökkääjä Jordy Nelson, 33, päästettiin vapaille markkinoille, minkä myötä tämä uuden kodin Oaklandista. 25-vuotias Davante Adams on kuitenkin jo parin kauden ajan osoittanut olevansa valmis Nelsonin saappaisiin, joten siirtymää voidaan pitää loppupeleissä luonnollisena peliliikkeenä seurajohdolta. Adams on iskenyt kahdella edelliskaudella yhteensä 22 TD:tä, mikä on paras lukema koko liigassa. Randall Cobb antaa tulitukea, sen sijaan kaksikon takana on hiljaisempaa ja kolmatta kauttaan aloittavan Geronimo Allisonin onkin viimeistään tulevalla kaudella noustava tukemaan kaksikkoa.

TE-osasto meni kokonaan uusiksi ja tulevalla kaudella seura luottaa kokeneeseen kaksikkoon Jimmy Graham-Marcedes Lewis. 10 TD:tä Seattlessa viime kaudella netonnut Graham on isokokoisena pelaajana edelleen kovan luokan redzone-pelaaja, mutta muuten hidastuneen muutaman vuoden takaisen megatähden pelaaminen ei ole enää edellisvuosien tasolla. Jaguarsia 12 kautta edustanut 34-vuotias Marcedes Lewis tuo syvyyttä TE-osastolle, joka petti viime kaudella pahemman kerran Martellus Bennettin signauksen mentyä totaalisen metsään.

Keskushyökkääjäosastolla Packersilta löytyy varsin tasainen kolmikko Ty Montgomeryn, Aaron Jonesin ja Jamaal Williamsin muodossa. Jones aloittaa kauden pelikiellon merkeissä, mutta lähtökohtaisesti kuka tahansa kolmikosta saattaa kauden mittaan nousta kantamaan päävastuuta.

Hyökkäyksen linja 2-kertaisen All-Pro-tacklen David Bakhtiarin johdolla kestää vertailun keneen tahansa. Materiaalin leveys avausviisikon takana on kysymysmerkki, mutta mikäli viime kaudella loukkantumisista kärsineet Bakhtiari sekä oikeanpuoleinen tackle Bryan Bulaga pysyvät tällä kertaa ehjinä, löytyy Packersilta Rodgersin suojaksi yksi liigan parhaista heittotorjunnoista.

Ilman Rodgersia pelanneen hyökkäyksen viime kauden tehot ovat täysin vertailukelvottamat tulevaan kauteen verrattuna, ja mikäli Rodgers palaa loukkaantumisensa jälkeen aiemmalle tasolleen, löytyy hyökkäyksestä riittävästi kokemusta ja ratkaisuvoimaa palata takaisin pudotuspelijoukkueeksi.

Puolustus

Kaudesta 2009 saakka joukkueen puolustuksen koordinaattorina toiminut Dom Copers sai vihdoin lähteä, kun tilalle hankittiin Brownsin päävalmentajanakin parin kauden ajan vuosikymmenen puolivälissä toiminut Mike Pettine.

Seura hankki D-lineensä vahvistusta Mo Wilkersonin muodossa, joskin 28-vuotiaan entisen tähtiendin ura on parin viime kauden aikana ollut selvässä laskusuunnassa. Mike Daniels toisena endinä on pätevä ja hyvän peliälyn omaava puolustaja. Kolmatta kauttaan liigassa aloittava, edelleen vasta 22-vuotias DT Kenny Clark taas on liigan ehdottomia nousevia kykyjä, jonka voi laskea jo nyt pelipaikkansa eliitin tuntumaan.

Packersin tukimiesosasto Clay Matthewsin, Nick Perryn sekä nuoren Blake Martinezin johdolla on laadukas, vaikkakin 32-vuotiaan Matthewsin taso on hieman pudonnut parin viime kauden aikana eikä mies ole enää aivan menneiden vuosien kaltainen passrusher. Tasokas etuseitsikko antaa Pettinelle kuitenkin mukavasti variaatioita sukkuloida 3-4- ja 4-3-puolustusten välillä. Avauksen miehistä sisempi tukimies Jake Ryan loukkaantui harjoitusleirin alkajaisiksi ja ACL-vamma pitää miehen sivussa koko kauden.

Takapuolustus vahvistui draftin kahdella ensimmäisellä kierroksella napatuilla kahdella todella lupaavalla kulmapuolustajalla, Jaire Alexanderilla ja Joshua Jacksonilla. Turvaa pelipaikalle tuo 35-vuotias Tramon Williams, joka palaa joukkueeseen kolmen vuoden tauon jälkeen. Williams edusti Packersia uransa ensimmäisen yhdeksän kauden ajan, ja mies toimineekin nuoren takapuolustuksen johtajana ja isähahmona tulevalla kaudella. Viime kaudella flopannut Ha Ha Clinton-Dix jatkaa safetyosastolla, joskin Morgan Burnettin lähtö tuo loven takapuolustuksen keskustaan ja pakottaa Clinton-Dixin ottamaan entistä suurempaa roolia kentällä vaisusti sujuneen viime kauden jälkeen.

Arvio: Vikings divisioonan kärjessä operoi todella ylivoimaisella materiaalilla, joten aivan divisioonan voittoon Packersin taso ei taida riittää. Toisaalta Aaron Rodgers pystyy yksin kääntämään otteluita Packersille ja mikäli mies palaa takaisin loukkaantumistaan edeltävälle tasolle, saattaa Packers olla todella kova luu myös Vikingsille.


DETROIT LIONS

Viime kaudella: 9-7
Tärkeimmät hankinnat: LB Devon Kennard, RB LeGarrette Blount, TE Luke Willson, TE Levine Toilolo, DT Sylvester Williams, LB Christian Jones
Pahimmat menetykset: LB Tahir Whitehead, TE Eric Ebron, C Travis Swanson
2018 draft: Round 1: Frank Ragnow, OL, Arkansas; Round 2: Kerryon Johnson, RB, Auburn; Round 3: Tracy Walker, DB, Louisiana; Round 4: Da’Shawn Hand, DL, Alabama; Round 6: Tyrell Crosby, OL, Oregon; Round 7: Nick Bawden, FB, San Diego State.

Viime kaudella niukasti pudotuspelien ulkopuolelle jäänyt Lions hankki puolustusosaamista palkkaamalla uudeksi päävalmentajakseen Matt Patrician Patriotsin puolustuksen koordinaattorin paikalta. Suuri kunnia Patrician naarauksesta kuuluu GM Bob Quinnille, jolla on 12 vuoden yhteinen historia tämän kanssa New Englandin ajoilta. Hyökkäys on alkavallakin kaudella joukkueen suurin kysymysmerkki ja Bearsin vahvistumisen myötä Lions uhkaakin pudota jopa divisioonansa hännille.

Hyökkäys

Detroitin heittohyökkäys pelinrakentaja Matthew Staffordin johdolla oli viime kaudella tehokasta, mutta liigan tehottomin juoksuhyökkäys muodosti isoja ongelmia. 10 kauden aikana 112 peräkkäistä starttia pelannut pelinrakentaja Stafford sai onnekseen pitää pitkäaikaisen koordinaattorinsa, joka aloittaa seurassa neljännen kautensa.

Eaglesistä hankittu, kahdella peräkkäisellä kaudella Super Bowlin voittoa juhlinut LeGarrette Blount on isokokoinen runttaaja, joka tuo vahvistusta ennen kaikkea redzonelle ja lyhyitä jaardimääriä vaativiin tilanteisiin. Juoksuhyökkäys on kuitenkin edelleen Lionsin akilleen kantapää, ellei sitten 2. kierroksella varatusta, huomattavasti Blountia nopeammasta Kerryon Johnsonista kasva mitat täyttävää ensimmäisten downien backia. Theo Riddick on hänkin enemmänkin heittopeleihin erikoistunut keskushyökkääjä.

Heittopeleistä Lionsilla löytyy useita huipputargetteja. Viime kaudella yli 1000 kiinniottojaardin lukemiin yltänyt kaksikko Marvin Jones-Golden Tate on tulevallakin kaudella sen tärkein syömähammas. Varsinkin Jonesin viime kauden 1101 kiinniottojaardia ja yhdeksän TD:tä lupaa hyvää tulevalle kaudelle. Miehen viime kauden keskiarvoinen jaardimäärä (18,0) oli käsittämättömän hyvä ja mies onkin Lionsin tärkein syvien pelien uhka.

Vuoden 2014 draftin kärkivaraus, TE Eric Ebron ei vakuuttanut seurajohtoa riittävästi neljän Lions-kautensa aikana, joten mies päästettiin vapaille markkinoille, jossa tämä solmi 2-vuotisen sopimuksen Coltsin kanssa. Tilalle hankittu ex-Seahawks-peluri Luke Willson tosin ei tuo pelipaikalle juurikaan parannusta, päinvastoin miehen tehot heittopelien kiinniottajana ovat selvästi WR-tyylisen Ebronin lukemia heikommat.

Lions käytti kuluvan vuoden draftin ensimmäisen varausvuoronsa hyökkäyksen linjan parantamiseen varaamalla guardina viihtyvän Frank Ragnown. Linja onkin pääosin kunnossa ja varsinkin viime kaudeksi autokaupunkiin naaratut Rick Wagner ja T.J. Lang ovat kovan luokan pelimiehiä linjan oikeassa laidassa. Lähes koko viime kauden missannut LT Taylor Decker on hänkin jälleen pelikuntoinen, joskin viime kaudella pahoista loukkaantumisista kärsineen linjan on tällä kertaa kestettävä ehjempänä, säkitettiinhän pelinrakentaja Stafford viime kaudella backup-painotteisen linjan takana peräti 47 kertaa.

Puolustus

Matt Patrician tulo päävalmentajaksi oli Lionsin offseasonin kovin hankinta. Pelaajapuolella heittoryntäys olisi sekin kaivannut vahvistusta, mutta kunnon passrusheria ei kaupunkiin saatu naarattua. Viime kaudella 12 säkitystä raapinut, franchise tägillä seurassa jatkava Ezekiel Ansah onkin puolustuksen ainoa huippuluokan passrusher, joskin Anthony Zettelillä on kaikki potentiaali nousta 10 säkityksen endiksi.

Tukimiesosasto vaikuttaa ennakkoon tasapaksulta, eikä edes offseasonin ykköshankinnan, Giantsista tulleen Devon Kennardin tulo tuo siihen juurikaan apua Tahir Whiteheadin vaihdettua maisemaa. Viime vuotisen 1. kierroksen varaus Jarrad Davisin olisikin nyt aika ottaa puolustuksen keskustan kapellimestarin roolia.

Takapuolustuksesta löytyvät edelleen loistava, viime kaudella kahdeksan syötönkatkoa napsinut kulmapuolustaja Darius Slay sekä kolme syötönkatkoa poiminut safety Glover Quin, minkä lisäksi Tavon Wilson on tälle täysin mitat täyttävä safetypari. Seattlesta tullut ja viime kaudella vain kahdessa pelissä pelannut DeShawn Shead tuo kilpailua toisen cornerin paikalle.

Arvio: Joukkueen kärki on terävä, mutta materiaalin kapeus ei juuri kestä loukkaantumisia. Terveenä pysyessään joukkue saattaa yllättää positiivisesti, mutta pudotuspeleihin pääsy on silti kiven alla, kiitos kivikovan divisioonan. Tulokaskeskushyökkääjä Johnson saattaa onnistuessaan laittaa surkean juoksuhyökkäyksen kuntoon, sen sijaan kuudenneksi eniten kokonaisjaardeja viime kaudella päästäneelle puolustukselle olisi suonut muutaman lisävahvistuksen.

CHICAGO BEARS

Viime kaudella: 5-11
Tärkeimmät hankinnat: WR Allen Robinson, TE Trey Burton, WR Taylor Gabriel, K Cody Parkey, QB Chase Daniel, DE Aaron Lynch
Pahimmat menetykset: QB Mike Glennon, G Josh Sitton, DE Mitch Unrein
2018 draft: Georgia linebacker Roquan Smith; Iowa center/guard James Daniels; Memphis wide receiver Anthony Miller; Western Kentucky linebacker Joel Iyiegbuniwe; Delaware defensive tackle Bilal Nichols; Utah defensive end Kylie Fitts; Georgia wide receiver Javon Wims.

Bearsin edellisestä pudotuspeliesiintymisestä on jo yhdeksän vuotta, eikä seura ole tuon jälkeen yltänyt voitolliseen runkosarjarekordiin kuin kerran. Varsinkin viimeiset neljä kautta ovat olleet Windy Cityn joukkueelle tervanjuontia joukkueen jumiuduttua liigan kellarikerrokseen sen jäätyä jokaisella kaudella myös divisioonansa jumboksi.

Viime vuonna 1. kierroksen 2. varausvuorolla seuran pelastajaksi hankittu pelinrakentaja Mitchell Trubisky antaa seuralle vihdoin toivoa paremmasta huomisesta ja offseasonin päätavoite olikin tuoda miehelle tykinruokaa heittohyökkäykseen. Päävalmentajaksi hankittu Matt Nagy teki väkevää työtä Chiefsin hyökkäyksen koordinaattorina ja miehen tulo auttaa taatusti myös Trubiskyä ottamaan tulevalla kaudella stepin potentiaalinsa edellyttämälle tasolle.

Hyökkäys

Bears oli viime kaudella liigan toiseksi surkein heittohyökkäysjoukkue ja tämän osa-alueen kuntoon laittaminen olikin sen offseasonin ykköstavoite. Tässä myös onnistuttiin ainakin paperilla seuran hankittua Jaguarsista tulleen, tosin viime kauden avauskierroksella pahasti polvensa loukanneen WR Allen Robinsonin sekä Falconsista napatun räjähtävän nopean Taylor Gabrielin.

Robinsonin 1400 jaardin tykkikaudesta on jo kolme vuotta, mutta terveenä pysyessään mies on selvä parannus Bearsin viime kauden laitahyökkääjätilanteeseen verrattuna. Kun vielä Eagles joutui palkkakattosyistä päästämään TE Trey Burtonin vapaille markkinoille, hankki Bears miehestä itselleen potentiaalisen ykkös-TE:n vuosiksi eteenpäin.

Viime kaudella todella pahannäköisesti polvensa loukanneen Zach Millerin uran jatko on kaikkea muuta kuin varmaa, eikä miestä nähdä kentällä ainakaan tällä kaudella. Ennen loukkaantumistaan liigan TE-tähtien joukkoon kuuluneen Millerin jalka oli loukkaantumisen jäljiltä hetken jopa amputointivaarassa.

Vasta 5. kierroksella vuonna 2016 varattu keskushyökkääjä Jordan Howard on osoittautunut aivan liigan eliitin keskushyökkääjäksi miehen jysäytettyä kahdella avauskaudellaan 1313 ja 1122 juoksujaardia. Tulevalla kaudella Bears keskittynee entistä enemmän heittohyökkäykseen, joskaan heittopelien kiinniottajana Howard ei ole parhaimmillaan. Siitä huolimatta mies muodostaa todella kovan juoksupelotteen Tarik Cohenin antaessa hyvää taustatukea.

Hyökkäyksen linja koki pahan menetyksen Josh Sittonin siirryttyä vapaana agenttina Dolphinsiin. 2. kierroksella draftissa varatulle James Danielsille olisikin nyt tarjolla iso rooli Sittonin paikan täyttäjänä. Muuten linja vaikuttaa varsin kilpailukykyiseltä, löytyyhän Bearsin rosterista parhaassa iässään olevat Charles Leno, Cody Whitehair sekä aiempi 1. kierroksen varaus Kyle Long. Trubiskylle onkin luvassa heittokohteiden lisäksi myös mukavasti suojaa linjasta.

Puolustus

Bearsin puolustus on suhteellisen laadukas. Linjassa Akiem Hicks on vahva, joskin endiksi melko hidasjalkainen pelimies. 28-vuotias on silti noussut kahden Bearsissa viettämänsä kauden aikana puolustuksen tärkeimmäksi pelaajaksi miehen napsittua kahdella kaudella yhteensä 15,5 säkitystä. Linjan keskustassa Eddie Goldman on todella vahva NT, joka pystyy yksin aiheuttamaan päänvaivaa jokaiselle O-linelle. Jonathan Bullard taas ottanee vastuulleen toisen endin paikan.

Bears vahvisti kovaa tukimiesosastoaan varaamalla 1. kierroksella Georgian Roquan Smithin, joka yhdessä Danny Trevathanin kanssa muodostaa todella vahvan tandemin. 49ersista tullut ulompi tukimies Aaron Lynch on kärsinyt viime vuodet loukkaantumisista, joten miehen ensisijainen tavoite onkin pysyä ehjänä kokonaisen kauden verran. Kahdella ensimmäisellä kaudellaan loukkaantumisista kärsinyt Leonard Floyd täydentää todella kovan ulompien tukimiesten osaston, onhan mies nakuttanut 22 pelaamassaan ottelussa komeat 11,5 säkitystä.

Seura sai pidettyä riveissään takapuolustuksensa tärkeät cornerit Kyle Fullerin sekä Prince Amukamaran, mikä helpottaa tilastojen valossa yhden viime kauden parhaista heittopuolustuksista elämää huomattavasti myös jatkossa, varsinkin joukkueen epäonnistuttua Malcolm Butlerin hankinnassa. Fuller pelasi erinomaisen viime kauden, sen sijaan Amukamaran paikalle olisi toivonut parannusta. Amukamara ei ole napannut ainuttakaan syötönkatkoa sitten kauden 2015 ja mies saattaa hyvinkin menettää paikkansa Bryce Callahanille.

Safetyn paikalla operoiva Adrian Amos kuuluu pelipaikkansa supertähtiin, mikä tuo lisäturvaa takapuolustukseen yhdessä toista safetyn paikkaa hallinnoivan Eddie Jacksonin kanssa.

Arvio: Uusittu hyökkäys on paperilla varsin lupauksia antava, joskin joukkueella menee taatusti oma aikansa hitsautuakseen yhteen ja omaksuakseen uuden päävalmentajansa Matt Nagyn pelikirjan. Bearsissa toivotaan Nagyn ja Trubiskyn löytävän nopeasti yhteisen sävelen samaan tapaan kuin Sean McVay ja Jared Goff Ramsissa viime kaudella. Bearsin onnistuneen offseasonin myötä seuran suunta ylös kellarikerroksesta on joka tapauksessa oikea. Riittääkö se vielä tällä kaudella? Pelkästään tunkkaisen John Foxin korvaaminen nuorella ja energisellä Nagyllä sekä uudella innovatiivisella hyökkäyksen koordinaattori Mark Helfrichillä tuonee tarvittavan piristysruiskeen pukukoppiin.