Esittelyssä NFL:n tämän hetken parhaat shutdown-kulmapuolustajat

Todellien NFL-huipputason puolustus vaatii lähes poikkeuksetta vähintään yhden liigan eliittitason shutdown-kulmapuolustajan, jolla on aseet pysäyttää vastustajan paras ja/tai vaarallisin laitahyökkääjä. Rooli on yksi fyysisesti vaativimmista koko urheilumaailmassa, joten aivan liigan eliittiin kuuluminen useamman vuoden ajan on todella vaikeaa. Esimerkiksi vielä ennen kauden 2016 alkua Richard Sherman, Patrick Peterson, Josh Norman sekä Darrelle Revis edustivat liigan kärkeä cornerbackeissa, tälle kaudelle lähdettäessä kukaan nelikosta ei mahdu liigan top 10 -listalle.

Mikä sitten tekee roolista niin vaikean? Yhdysvaltojen lahjakkaimmat urheilijat valitsevat lajikseen todella usein juuri jenkkifutiksen, minkä lisäksi kaikista pelaajista fyysisesti eniten täydellisyyttä hipovat päätyvät usein laitahyökkääjiksi eli wide receivereiksi. Kulmapuolustajien pääasiallinen tehtävä puolestaan on pysäyttää laitahyökkääjien eteneminen. Todellinen shutdown-CB kohtaa viikoittain Odell Beckhamin, Antonio Brownin ja Julio Jonesin kaltaisia fysiikkaihmeitä tai Tyreek Hillin tapaisia entisiä pikajuoksijahuippuja. Kaksimetrisen superatleetin jälkeen seuraavalla peliviikolla pysäytettäväksi saattaakin siis tulla pienikokoisempia mutta halutessaan maailman huippupikajuoksijoiden joukkoon mahdollisuudet omaavia laitahyökkääjiä.

Varsinkin seurojensa ykkös-CB:n vastuuta kantavien pelaajien onkin lähes yli-inhimillisen hyvien fyysisten ominaisuuksien lisäksi osattava lukea vastustajan hyökkäystä, pystyttävä seuraamaan omaa kuvaansa juoksevaa tähtilaitahyökkääjää iholla silti rikkomatta tätä, minkä lisäksi kiinniottotilanteessa tämän on kyettävä päihittämään laitahyökkääjänsä teknisesti tai ainakin onnistuttava pysäyttämään vastustajansa eteneminen välittömästi kiinnioton jälkeen. Pitkissä heittopeleissä kulmapuolustaja on usein viimeinen este laitahyökkääjälle matkalla maalintekoon, minkä lisäksi oman miehen toimiessa slottina tämän on pystyttävä reagoimaan tähänkin salamannopeasti. Kuulostaako helpolta? Räjähtävää nopeutta ja kiihtyvyyttä vaativalla pelipaikalla pelaajien ns. prime time ajoittuukin yleensä selvästi 30 ikävuoden alapuolelle. Seuraavassa esittelemme kymmenen tulevan kauden ennakkoon kovinta shutdown-kulmapuolustajaa. Paremmuusjärjestyksestä tiettyjen pelaajien kohdalla voi olla montaa mieltä eikä tekstin tarkoitus olekaan varsinaisesti rankata pelaajia paremmuusjärjestykseen.

10. Kendall Fuller, Kansas City Chiefs

Alex Smith -kaupassa Kansasiin siirtynyt Fuller pelaa enemmän slottina. Toisella kaudellaan liigassa mies piti vastustajan pelinrakentajan passer ratingin 56,7:ssä tämän heittäessä palloa Fullerin suuntaan. Fuller piti miehensä keskimäärin alle 10 jaardissa per yritys. Slot-CB:n on pystyttävä pelaamaan pois ulomman laitahyökkääjät näiden juostessa kuvansa keskelle kenttää, joten pidettävä kohde saattaa yhtäkkiä vaihtua vaikkapa jättiläismäisestä Jimmy Grahamista nopeaan laitahyökkääjään. Fullerin kyky merkata oma miehensä ja hidastaa tätä sääntöjen puitteissa on loistava, minkä lisäksi tämä osaa lukea miestään erittäin hyvin. Nappasi viime kaudella myös neljä syötönkatkoa.

9. Aqib Talib, Los Angeles Rams

Jo 11. kauttaan liigassa aloittava Talib on poikkeus listalla, onhan mies vielä 32-vuotiaanakin liigan parhaita shutdown-puolustajia. Vaikka miehen parhaat vuodet lienevät jo takanapäin, Talibin peliäly korvaa hidastunutta vauhtia ja mies osaakin iskeä aggressiivisesti juuri oikeaan aikaan. Teknisesti liigan parhaimpiin takapuolustajiin kuuluva Talib pääsee Rams-siirron myötä jälleen yhteen entisen puolustuksen koordinaattorinsa Wade Phillipsin kanssa, joka osaa taatusti maksimoida konkarin potentiaalin. Phillips haluaa cornerbackien haastavan omat miehensä fyysisesti äärirajoille, ja juuri tällä osa-alueella Talib loistaa.

8. Tre’Davious White, Buffalo Bills

Viime kauden toiseksi paras tulokaskulmapuolustaja. Loistava tekniikka yhdistettynä aggressiiviseen pelitapaan muodostaa kovan yhdistelmän. Piti vastustajan pelinrakentajan passer ratingin avauskaudellaan 50,6:ssa. Miehen tulo joukkueeseen mahdollisti Ronald Darbyn treidin Eaglesiin ennen viime kautta. Nappasi neljä syötönkatkoa avauskaudella.

7. William Jackson III, Cincinnati Bengals

Vuoden 2016 1. kierroksen varauksen tulokaskausi meni piloille rintalihasvamman vuoksi, mutta mies osoitti arvonsa päästyään vihdoin irti viime kaudella. Jackson piti vastustajan pelinrakentajan passer ratingin 36,1:ssä – lukema jota parempaan pystyi vain Jaguarsin A.J. Bouye. Kauden kahdessa Steelers-ottelussa mies pimensi täysin liigan suurimman laitahyökkääjätähti Antonio Brownin, joka ei saanut kahdessa ottelussa seitsemällä yrityksellä ainuttakaan kiinniottoa ollessaan Jacksonin vartioinnissa.

Jackson pelaa aggressiivista aluevartiointipeliä ja loistavan suunnanmuutoskykynsä vuoksi irtoaa salamannopeasti mukaan hyökkääjien nopeisiin pystyjuoksuihin. Heittotilanteissa Jackson lukee peliä hyvin, pelaten samaan aikaan aggressiivisesti ottamatta turhia lippuja. Jalkatyöskentely on liigan ehdotonta eliittiä, minkä vuoksi mies menee harvoin mukaan hyökkääjien harhautusyrityksiin – joilla mm. juuri Brown pitkälti elää. Tulokaskauden loukkaantumisensa sekä heikosti viime kaudella pelanneen joukkueen vuoksi vielä suurelle yleisölle tuntemattomampi nimi, jota kannattaa seurata tarkasti tulevalla kaudella.

6. Marcus Peters, Los Angeles Rams

Ramsiin Chiefsistä offseasonilla treidatulla vuoden 2015 1. kierroksen varauksella on kolmen kauden aikana enemmän syötönkatkoja kuin kellään muulla liigan puolustajalla (19). Kakkosena listalla tuleva tähtisafety Reggie Nelson on napannut 14 syötönkatkoa. Pelinrakentajan passer rating Petersin suuntaan heittäessä viime kaudella oli 65,2.

Petersin sijoitusta pudottaa tämän puutteellinen henkinen kantti sekä toisinaan pahasti pettävä pelinlukutaito, joka johtaa liian usein isoihin rangaistuksiin sekä vastustajan tekemiin touchdowneihin. Mies onkin päästänyt urallaan 15 syötönkatkoa tätä kohti suuntautuneista heitoista. Viihdyttävä Peters voikin suorituksillaan ratkaista kokonaisia otteluita – suuntaan jos toiseen. Ramsissa miehen ei tarvitse keskittyä niin paljon Chiefsistä tuttuun aluepuolustamiseen, mikä sopii miehen pelityylille huomattavasti paremmin.

5. Jalen Ramsey, Jacksonville Jaguars

Ramsey on varsin ideaalin kokoinen (185 cm, 88 kg), atleettinen, sekä mentaalisesti ja fyysisesti väkivahva kulmapuolustaja muodostaen Jaguarsissa loistavan CB-kaksikon yhdessä Bouyen kanssa. Mies tuntuu dominoivan omaa laitahyökkääjäänsä fyysisesti joka kerta, kun pallo on tulossa tätä kohti. Vaikka miehen aggressiivisuus johtaa välillä rangaistuksiin, joutuu Ramseyn kohtaava laitahyökkääjä ottamaan vastaan kasapäin mustelmia, mikä vie samalla terää vastustajan hyökkäyspelistä. Ramseyn ollessa kentällä tämän vartioima mies kerää harvoin kovia jaardimääriä – Ramsey piti oman miehensä alle 25 jaardissa viime kaudella peräti kahdeksassa ottelussa.

4. Darius Slay, Detroit Lions

Viime kaudella kahdeksan syötönkatkoa (eniten liigassa) haalinut Slay pelaa heikommassa joukkueessa, minkä takia miestä ei nähdä usein otsikoissa upeista peliesityksistä huolimatta. Viime kaudella uskomattomat 26 epäonnistunutta heittoyritystä vastustajan pelinrakentajille aiheuttanut 27-vuotias pelasi uransa parhaan sesongin, minkä vuoksi Lionsin nykyinen iskukyky onkin sääli parhaassa iässään olevan Slayn menestysmahdollisuuksien kannalta. Slay pakottaa usein vastustajan pelinrakentajan vaihtamaan heittokohdettaan viime hetkellä, kiitos loistavan sijoittumisensa sekä kykynsä seurata pelinrakentajan liikkeitä hieman taka-alalta hyökkääjään nähden. Pelinrakentajan joutuessa vaihtamaan heittokohdettaan viime hetkellä Slay tekee myös omien pelikavereidensa työn huomattavasti helpommaksi pelkällä läsnäolollaan. Antaa vastustajalle todella harvoin mahdollisuuden isoihin peleihin ja niin käydessä iskee nopeasti kiinni hyökkääjäänsä loistavan ajoituksensa sekä nopeutensa ansiosta.

3. Marshon Lattimore, New Orleans Saints

Lattimoren tulo Saintsiin mahdollisti viime kaudella dramaattisen parannuksen koko puolustuksen tekemiseen. Lattimore oli yksi suurimmista syistä siihen, että Saints eteni harmillisen lähelle NFC:n konferenssifinaalia. Lattimore ei päästänyt tulokaskaudellaan lävitseen ainuttakaan TD:tä pitäen vastustajan QB:n passer ratingin 45,3:ssa. Viisi syötönkatkoa sekä 18 kenttään iskettyä palloa takasivat ansaitusti 183-senttiselle tähdelle vuoden parhaan tulokaspuolustajan palkinnon.

Lattimore seuraa oman miehensä juoksemaa kuvaa ilmiöimäisen hyvin ja reagoi nopeisiin käännöksiin salamannopeasti, mikä auttaa huomattavasti myös muuta puolustusta ja sitä kautta koko Saintsin pelitapaa. Tulokaskauden ainut miinusmerkintä tulee kahdesta Falcons-pelistä, joissa Julio Jones antoi tulokkaalle oppitunnin pelistä maailman absoluuttisella huipulla. Toukokuussa vasta 22 vuotta täyttänyt pelimies dominoinee kokemuksen karttuessa takakenttiä kuitenkin vielä pitkään.

2. Casey Hayward, Los Angeles Chargers

Packers-aikoinaan pieneen rooliin jäänyt 28-vuotias on noussut kahden Chargers-kautensa aikana liigan tähticornereiden joukkoon. Nappasi kaudella 2016 eniten syötönkatkoja koko liigassa (7) mutta varsinkin viime kaudella Hayward oli suorastaan dominoiva, vaikkakin syötönkatkotilastossa sarkkaaseen kertyi “vain” neljä merkintää.

Vain 180-senttinen kulmapuolustaja ei pysty koollaan vastaamaan isompikokoisten laitahyökkääjen haasteeseen, sen sijaan miehen ajoitus ja ponnistusvoima kompensoivat sen, mitä tämä koossa häviää. Haywardin pelinlukutaito on suorastaan maagisella tasolla, minkä vuoksi tämän vartioimat miehet pääsevät todella harvoin edes tilanteisiin, joissa pelinrakentaja voi ottaa tämän heittokohteekseen. Teki maaliskuussa kolmivuotisen, 33 miljoonan dollarin (20 miljoonaa guaranteed) jatkosopimuksen nousten viimein myös tilipussin osalta sille tasolle, mille mies kuuluu.

1. A.J. Bouye, Jacksonville Jaguars

Jaguars otti tietoisen riskin palkatessaan vapaana agenttina olleen Bouyen ennen viime kautta viiden vuoden ja 67,5 miljoonan dollarin (26 miljoonaa guaranteed) sopimuksella. 26-vuotias ei varsinaisesti loistanut neljän Texans-kautensa aikana, sen sijaan avauskausi Jaguarsissa räjäytti pankin. Pitkälti Bouyen ja Jalen Ramseyn ansiosta Jaguars oli viime kauden pelottavin heittopuolustusjoukkue.

Bouye on todella monipuolinen pelaaja, joka pystyy tekniikkansa ansiosta dominoimaan sekä laidoilla että keskellä kenttää slottina. Jatkuvasti liigan suurimpia megatähtiä pimentävän Bouyen tilastot viime kaudelta ovatkin lähes mykistävät: vastustajan pelinrakentajan passer rating Bouyeen vartioimalle hyökkääjälle heitettäessä oli 31,6 – mikä on selvästi alhaisin lukema koko liigassa. Yhden epäonnistuneen heiton muodostama passer rating on 39,58, eli toisin sanoen Bouyeeta kohdin heitettäessä pelinrakentajan olisi ollut järkevämpää heitto pallo suoraan yli rajojen! Kuusi syötönkatkoa napannut mies onkin tällä hetkellä liigan vaarallisin shutdown-puolustaja, josta jokainen liigan pelinrakentaja näkee painajaisia. Bouye ei päästänyt runkosarjassa lävitseen ainuttakaan TD:tä, joskin pudotuspeleissä liigan paras laitahyökkääjä Antonio Brown poltti tämän kahdesti, joista toista TD:tä tosin edelsi melko kyseenalainen vastaanotonhäirintä Brownin suunnalta. Siitä huolimatta Bouyeta voidaan syystä pitää NFL:n tämän hetken kovimpana shutdown-kulmapuolustajana.