10 mielenkiinnon kohdetta tulevalle NFL-kaudelle – seuraa näitä!

NFL:n harjoitusleirien alkuun on enää kuukauden päivät, joten jalkapallon MM-kisojen sekä NHL:n ja NBA:n free agencyjen lisäksi myös NFL alkaa taas nousta entistä enemmän mukaan urheilufanien keskusteluihin. Seuraavassa 10 asiaa, joita kannattaa seurata tulevalla kaudella.

1. Los Angeles Ramsilla kaikki pelissä

Ramsilla näyttäisi olevan käsillä todellinen nyt tai ei koskaan -vuosi. Vaikka pelaajarunko on nuori, latasi seurajohto offseasonilla peliin sellaiset panokset, että seurassa totisesti haetaan jättipottia jo tällä kaudella. Seura luopui tämän vuoden ykkös-, nelos- ja vitoskierroksen varauksistaan sekä tulevan vuoden 2. kierroksen pickistä hankkiakseen rosteriinsa Marcus Petersin, Brandin Cooksin ja Aqib Talibin kaltaisia pelimiehiä, minkä lisäksi kokoonpanoa vahvistettiin mm. kokeneella Ndamukong Suhilla. Varsinkin Suh (tienaa 14 miljoonaa tulevasta kaudesta) ja Talib (11 miljoonaa) ovat lyhyen aikajänteen vahvistuksia. Myös safety Lamarcus Joynerille annettu 11,3 miljoonan franchise tag kielii pikavoiton tavoittelun puolesta.

Tulokassopimuksesnsa alla edelleen pelaava pelinrakentaja Jared Goff tienaa tulevasta kaudesta vain 7,6 miljoonaa, mikä antaa seuralle liikkumavaraa palkkakaton alla (vertaa Seahawks 2013 tai Eagles 2017). Ramsin paras sauma onkin nyt. Seura ei ole voittanut ainuttakaan pudotuspeliottelua sitten kauden 2004. Peräti seitsemästä avauksen miehestä on tulossa vapaita agentteja kauden 2019 jälkeen, minkä jälkeen mestaruudesta taisteleminen vaikeutuu huomattavasti, odottaahan useampaa nuorta tähtipelaajaa tuolloin reilu palkankorotus joko Ramsissa tai muualla.

2. Andrew Luckin paluu

Coltsin tähtipelinrakentajan heittokäden olkapää operoitiin tammikuussa 2017, minkä jälkeen mies ei ole pelannut sekuntiakaan. Coltsin rekordi 28-vuotiaan tähtensä pelatessa on 43-27, mutta ilman Luckia 10-16. On siis turha mainita erikseen, että Coltsin koko tuleva kausi riippuu täysin NFL:n vuoden 2012 ykkösvarauksen olkapään kunnosta.

3. Kirk Cousins ja valtavat paineet

Vikings pääsi viime kaudella voiton päähän Super Bowlista Case Keenum pelinrakentajanaan. Seuraus? Joukkue päästi Keenumin Broncosiin ja hankki tilalle ilman ainuttakaan pudotuspelivoittoa urallaan edelleen olevan Kirk Cousinsin jättisopimuksella. Cousinsin 3-vuotisen sopimuksen guaranteed-summa on käsittämätön 84 miljoonaa taalaa.

Cousinsin päällä onkin alkavalla kaudella käsittämättömän suuret paineet, tulihan miehestä vihdoin todellisen contender-joukkueen aloittava pelinrakentaja. Aseita Cousinsilla riittää – Dalvin Cook, Latavius Murray, Stefon Diggs, Adam Thielen, Kendall Wright, Kyle Rudolph ja David Morgan yhdessä liigan top 3 -puolustuksen kanssa eivät jätä selittelyille sijaa.

4. Seahawksin uudelleenrakennus alkoi

Todella pitkään liigan eliittiin kuulunut Seahawks laittoi koko puolustuksensa uusiksi offseasonilla. GM John Schneider pyysi faneilta kärsivällisyyttä, mutta kuinka pitkään yhtenä liigan äänekkäimmistä kotiyleisöistä tunnettu CenturyLink Fieldin yleisö jaksaa tukea kotijoukkuetta?

Puolustuksesta poissa ovat CB:t Richard Sherman ja Jeremy Lane, DE:t Michael Bennett ja Cliff Avril sekä DT Sheldon Richardson, minkä lisäksi safetytähti Kam Chancellor joutunee lopettamaan uransa niskavamman vuoksi. Myös toinen pitkäainen Legion of Boomin jäsen, safety Earl Thomas on myyntilistalla.

Hyökkäyksestä poissa ovat WR Paul Richardson sekä TE Jimmy Graham, joten lähes kaikki kokeneet pelimiehet vaihtoivat maisemaa. Tilanne muistuttaa hieman Jetsin viime kautta, joskin Seahawksilla on riveissään edelleen yksi liigan parhaista pelinrakentajista, Russell Wilson.

5. Miten Alex Smith onnistuu pääkaupungissa?

Redskins luopui tulevaisuuden tähti-CB Kendall Fullerista sekä 3. kierroksen varausvuorostaan tuodakseen kokeneen Alex Smithin Kirk Cousinsin korvaajaksi. Siinä missä Smith nettosi viime kaudella ensimmäistä kertaa yli 4000 heittojaardia, oli Cousinsilla allaan kolme peräkkäistä yli 4000 jaardin ja vähintään 25 TD:n sesonkia. Toisaalta Smith johdatti Chiefsin pudotuspeleihin neljästi viiden kautensa aikana siinä missä Cousinsilla oli vyöllään ainoastaan yksi pudotuspeliesiintyminen.

Redskinsin usko 34-vuotiaaseen Smithiin on silti kova, antoihan se miehelle 4-vuotisen ja 94 miljoonan dollarin arvoisen sopimuksen – samaa seura ei koskaan tarjonnut Cousinsille. Smithin onnistuminen onkin yksi tulevan kauden mielenkiintoisimmista seurannan kohteista.

6. Blake Bortlesilla jälleen näytön paikka

Jaguars nousi viime kaudella mukaan liigan kärkikahinoihin, mutta pelinrakentaja Blake Bortles ei edelleenkään ole voittanut epäilijöitä puolelleen. Konferenssifinaalipaikkaa pidettiinkin lähinnä loistavan puolustuksen sekä timanttisen juoksuhyökkäyksen ansiona.

Viime kaudella uransa parhaan syöttötarkkuuden (60,2%) merkkauttanut 26-vuotias entinen kolmosvaraus sai kaikesta huolimatta Jagsilta 3-vuotisen, 54 miljoonan dollarin arvoisen jatkopahvin. Jaguarsin puolustus sekä juoksuhyökkäys kestää vertailun mihin tahansa joukkueeseen, sen sijaan pelinrakentajapuolelta löytyy edelleen Bortlesin kokoinen kysymysmerkki. Andrew Norwellin hankinta O-lineen helpottaa Bortlesin työtä huomattavasti.

7. Mikä on viime kauden Super Bowlin MVP:n kohtalo?

Eaglesin kakkospelinrakentaja Nick Foles onnistui johdattamaan Eaglesin sen seurahistorian ensimmäiseen Super Bowl -voittoon, mutta Carson Wentzin palatessa kentälle alkavalla kaudella Foles tipahtaa jälleen kentän laidalle. Wentzin pelikunto heti kauden alussa on vielä arvoitus, joten Folesin treidaamatta jättäminen oli seuralta eräänlainen henkivakuutus tulevaa kautta ajatellen.

Miehen sopimus päättyy kauden jälkeen, joten mikäli 29-vuotiaasta halutaan korvauksena vaikkapa varausvuoroja, on mies laitettava lihoiksi ennen siirtotakarajaa.

8. Rajusti vahvistunut Browns palaa vihdoin takaisin voittotaisteluun

1-31-rekordi kahdelta viime kaudelta herätti myös Brownsin toimiston, joka laittoi kokoonpanoaan rajulla kädellä uusiksi menneellä offseasonilla. Seuralla oli käytettävissään 100 miljoonaa dollaria sekä kaksi top-4-varausvuoroa. Pelinrakentajatilanne kohentui huomattavasti Tyrod Taylorin sekä ykkösenä varatun Baker Mayfieldin myötä, minkä lisäksi Jarvis Landry tuo tulivoimaa hyökkäyksen kiinniotto-osastolle. Nelosena varattu kulmapuolustaja Denzel Ward rauhoittaa takapuolustuksen tilannetta, minkä lisäksi takapuolustuksen uusia nimiä ovat Damarious Randall, Terrance Mitchell, E.J. Gaines ja T.J. Carrie.

Tuleva kausi mennee vielä seuran uskottavuuden palauttamisessa, mutta vuoden päästä Browns saattaa hyvinkin olla jo valmis pudotuspeleihin.

9. Sortuuko Patriotsin dynastia vihdoin?

AFC:tä koko vuosituhannen hallinnut Patriots on kaudesta 2001 saakka voittanut joka kausi enemmän otteluita kuin mitä se on hävinnyt jääden vain kerran alle 10 voiton runkosarjaan.

Seuran sisäiset riidat, Malcolm Butlerin kohtelu Super Bowlissa, Rob Gronkowskin lopettamispuheet sekä Tom Bradyn ikä tuovat omat haasteensa Patriotsin tulevaan kauteen ja varsinkin Belichickin, Bradyn ja Gronkin jälkeiselle ajalle – joka saattaa olla lähempänä kuin monet uskovatkaan.

Joukkue menetti lisäksi useita pitkäaikaisia runkopelaajiaan, kuten Brandin Cooksin, Nate Solderin, Danny Amendolan, Dion Lewisin sekä edellä mainitun Butlerin. Puolustuksen pitkäaikainen koordinaattori Matt Patricia siirtyi hänkin Lionsin päävalmentajaksi.

Onko dynastia vihdoin sortumassa? Heikko divisioona – tai oikeastaan konferenssi – helpottaa Patriotsin tilannetta, eikä pudotuspelipaikka ole ainakaan vielä tällä kaudella vaarassa.

10. Onko Patrick Mahomes valmis Chiefsin aloittajaksi?

Tulokaskaudellaan kerran irti päästetty Chiefsin nuori pelinrakentajalupaus ottaa toisella kaudellaan päävastuun Alex Smithin treidin myötä. Vahvan heittokäden omaavalla nuorukaisella on apuinaan liigan nopein WR Tyreek Hill, Gronkowskin ohella liigan TE-eliittiin kuuluva Travis Kelce sekä monipuolinen keskushyökkääjä Kareem Hunt. 23 vuotta juuri täyttävä Mahomes sekä 23-vuotias Hunt yhdessä 24-vuotiaan Hillin kanssa muodostanevat Chiefsin hyökkäyksen kärjen vuosiksi eteenpäin, ja eihän 28-vuotias Kelcekään mikään ikäloppu vielä ole.

Mikäli Mahomesin pää kestää ja heittopeli rullaa, pitävät 1327 juoksujaardia tulokkaana iskenyt Hunt, 1183 kiinniottojaardin Hill sekä kahdesti peräkkäin yli 1000 jaardin kauden pelannut Kelce huolen lopusta.

Puhutuimmat NFL-aiheet juuri nyt: Buccaneersin ulosostama tähtiguardi lähellä paluuta Seahawksiin