Kausiennakko 2018 – NFC East: Eagles, Giants, Cowboys, Redskins

NFC East on tulevalla kaudella mielenkiintoinen divisioona, jonka sijoituksia hallitsevan mestarijoukkue Eaglesin takana on ennakkoon lähes mahdoton arvioida. Nostaako uusi keskushyökkääjä Saquon Barkleyn Giantsin pudotuspeleihin? Entä miten Cowboysin käy Dez Bryantin ja Jason Wittenin lähdön jälkeen? Redskins lähtee kauteen uuden pelinrakentajansa Alex Smithin johdolla. Pakka Eaglesin takana on nyt täysin auki. (Päivitetty 15.8.2018).

PHILADELPHIA EAGLES

Viime kaudella: 13-3, hallitseva Super Bowl -voittaja
Tärkeimmät hankinnat: DE Michael Bennett, DT Haloti Ngata, CB Daryl Worley, WR Mike Wallace
Pahimmat menetykset: CB Patrick Robinson, DE Vinny Curry, DT Beau Allen, RB LeGarrette Blount, TE Trey Burton, TE Brent Celek, WR Torrey Smith
2018 draft: 2. TE Dallas Goedert (South Dakota State); 4a. CB Avonte Maddox (Pittsburgh); 4b. DE Josh Sweat (Florida State); 6. OT Matt Pryor (TCU); OT Jordan Mailata (Australian rugby league)

Eagles pääsi viime kaudella juhlimaan seurahistoriansa ensimmäistä mestaruutta, mikä sekoitti koko kaupungin totaalisesti. Saavutuksen arvoa nosti ykköspelinrakentaja Carson Wentzin loukkaantuminen, onnistuihan seura karistamaan ikuisen häviäjän leiman kakkospelinrakentaja Nick Folesin johdolla.

Palkkakatto-ongelmien vuoksi seura joutui luopumaan muutamasta laatupelaajastaan, joskin menestysrunkoa vahvistettiin myös muutamilla kokeneilla täsmähankinnoilla, mikä on omiaan tuomaan ripauksen uusia tuulia joukkueeseen auttaen samalla mahdollisen mestaruuskrapulan ehkäisemisessä.

Hyökkäys

Viime kaudella lähes kaikki olivat valmiita hautaamaan Eaglesin menestysmahdollisuudet siinä vaiheessa, kun MVP-tason kautta pelannut nuori pelinrakentaja Carson Wentz loukkasi polvensa runkosarjan neljänneksi viimeisessä ottelussa. Kokenut kakkosmies Nick Foles nousi lopulta komeasti paikkaamaan Wentziä, valittiinhan mies jopa Super Bowlin arvokkaimmaksi pelaajaksi. Foles jatkaa seurassa myös tällä kaudella, joten pelinrakentajatilanne on Phillyssä todella vakailla kantimilla.

Seura päätti treidata viime kaudella 430 kiinniottojaardiin yltäneen WR Torrey Smithin Panthersiin hankkien tilalle kokeneen Mike Wallacen Ravensista. Baltimoressa ykköslaitahyökkääjän tonttia hoitanut 31-vuotias Wallace nakutti vielä toisa kaudella päälle 1000 kiinniottojaardin runkosarjan, mutta konkarin vauhti on selvästi hyytymään päin. Mies voikin osoittautua hyvän syvyyspelaajan sijaan täydeksi flopiksi. Ensimmäisellä Eagles-kaudellaan yhdeksän TD:tä viimeistellyt Alshon Jeffery sekä viime kaudella viimein tasonsa todistanut ja kahdeksan TD:tä iskenyt Nelson Agholor takaavat WR-osaston leveyden.

26-vuotias kakkos-TE Trey Burton jouduttiin palkkakattosyiden vuoksi päästämään UFA-markkinoille ja Chicagoon, joskin ykkös-TE Zach Ertz edustaa liigan ehdotonta eliittiä pelipaikallaan ollen samalla yksi liigan vaarallisimpia redzone-pelaajia. Tämän lisäksi Eagles hankki TE:n tontille Packersista tulleen, Burtonin kanssa saman ikäisen Richard Rodgersin sekä varasi 2. kierroksella lupaavan Dallas Goedertin.

36-vuotiaan tulevan Hall of Fame -tackle Jason Petersin palatessa viime kauden päättäneen loukkaantumisensa jälkeen hyökkäyksen linjaan voivat Eagles-pelinrakentajat keskittyä edelleen rauhassa olennaiseen loistavan O-linen takana. Sentteri Jason Kelce on All-Pro-tason pelimies, minkä lisäksi Brandon Brooks ja Lane Johnson tarjoavat turvaa linjan oikealla laidalla. Halapoulivaati Vaitaista kehittyi viime kaudella kelpo backup.

Viime kaudelta tuttu kolmen kovan keskushyökkääjän trio hajosi mestaruusmagneetti LeGarrette Blountin jatkettua matkaansa Detroitiin vain yhden Eagles-kauden jälkeen. Kesken viime kauden Dolphinsista hankittu Jay Ajayi sekä Corey Clement takaavat kuitenkin sen, ettei Eagles ole alkavallakaan kaudella yhden keskushyökkääjän joukkue. Monikäyttöinen Darren Sproles jatkaa hänkin Eagles-nutussa tuoden mukanaan hyvää heittopeliosaamista.

Puolustus

Jos on hyökkäys täynnä laatua, sitä löytyy myös puolustuksesta. Viime kauden parhaan juoksupuolustusjoukkueen linja All-Pro-joukkueeseen valitun Fletcher Coxin ja Brandon Grahamin johdolla pitää, ja hankkihan seura Seahawksissa menestystä niittäneen kokeneen Michael Bennettin tuomaan tulitukea. Toisaalta seura myös menetti linjasta DE Vinny Curryn sekä DT Beau Allenin, jotka molemmat suuntasivat Tampaan. DT Tim Jernigan sekä Graham ovat edelleen toipilaina vanhojen vammojen jäljiltä, mutta Haloti Ngatan tulo tuo mukanaan syvyyttä linjan keskustaan.

Tukimiesosastolta löytyy sieltäkin laatua Nigel Bradhamin ja Jordan Hicksin johdolla. Varsinkin Hicks on todella monipuolinen pelimies niin juoksu- kuin heittopelien puolustajana ja yhdessä Corey Nelsonin kanssa kolmikko muodostaakin pätevän tukimiesosaston. Lionsista hankittu Paul Worrilow sen sijaan on sivussa koko kauden polvivamman vuoksi.

Eagles päästi hyvänä slot-CB:nä tunnettavan Patrick Robinsonin vapaille markkinoille, joten varsinkin nickelin rooliin on hankala löytää mitat täyttävää korvaajaa alkavalla kaudella. Ronald Darby, Jalen Mills, Rasul Douglas sekä Sidney Jones muodostavat kelpo CB-osaston, minkä lisäksi takakentän hidalgoina toimivat kovaa taklaava Rodney McLeod sekä Malcolm Jenkins ovat liigan kärkipään safetykaksikko.

Arvio: Viime kaudella vain yhden kotiottelunsa hävinnyt Eagles on täynnä laatua ja leveyttä, joten joukkueelle on mahdotonta löytää uskottavaa haastajaa divisioonan sisältä. Mahdollinen mestaruuskrapula saattaa sotkea palettia runkosarjassa, mutta silti vauhti riittää helposti pudotuspeleihin, jossa joukkue oppi viime kaudella myös voittamaan. Eagles on yksi tulevan kauden suurimmista mestarisuosikeista. Carson Wentzin pelikunto alkukaudesta on pieni kysymysmerkki, joskin Nick Foles osoitti viime kaudella joukkueesta löytyvän toisenkin voittamaan kykenevän QB:n

Lue myös:

Eaglesin konkarikeskushyökkääjä valmistautuu viimeiseen NFL-kauteensa ennätykset mielessään

NEW YORK GIANTS

Viime kaudella: 3-13
Tärkeimmät hankinnat: LT Nate Solder, LG Patrick Omameh, ILB Alec Ogletree, RB Jonathan Stewart, WR Cody Latimer
Pahimmat menetykset: DE Jason Pierre-Paul, C Weston Richburg, G Justin Pugh, LB Devon Kennard, RB Orleans Darkwa, RB Shane Vereen, WR Tavarres King
2018 draft: 1. RB Saquon Barkley (Penn State); 2. G Will Hernandez (UTEP); 3a. OLB Lorenzo Carter (Georgia); 3b. DL B.J. Hill (N.C. State); 4. QB Kyle Lauletta (Richmond); DL 5. R.J. McIntosh (Miami)

New Yorkin jättiläisten viime kausi kääntyi painajaiseksi jo runkosarjan viidennellä peliviikolla, kun sen kolme tärkeintä laitahyökkääjää Odell Beckham jr:n johdolla tippui rosterista loukkaantumisten vuoksi. Viime kausi oli ja meni ja nyt Giants on jälleen valmiina taistelemaan pudotuspelipaikoista terveellä miehistöllä. Uusi valmentaja Pat Shurmur tuo mukanaan aivan uudenlaista pelinäkymystä sekä auktoriteettia, joka puuttui tyystin potkut kesken viime kauden saaneen Ben McAdoon aikana.

Hyökkäys

Giants iski kultasuoneen draftin toisena joukkueena sen varattua jopa koko vuosikymmenen parhaana keskushyökkääjälupauksena pidetyn Saquon Barkleyn, joka mätti yliopistourallaan käsittämättömiä tehoja. Samalla seura laittoi pitkään murheenkryyninä olleen juoksuhyökkäyksensä kerralla kuntoon, hankkihan se RB-osastolleen Barkleyn backupiksi loistavan uran Panthersissa tehneen kokeneen Jonathan Stewartin.

Heikko hyökkäyksen linja parani sekin Patriotsista isolla rahalla tulleen Nate Solderin myötä. Solderin tulon myötä pelinrakentaja Eli Manningilla on viimein käytössään tähtikaliiberin blindsiden suojelija. Myös guardiksi hankittu Patrick Omameh on kelpo hankinta, samoin draftin 2. kierroksella napattu Will Hernandez. Sentteri Weston Richburg sekä guardi Justin Pugh lähtivät ison rahan perässä muualle, joten Giantsin linja meni käytännössä täysin uusiksi sitten viime kauden.

Heittopeleissä kentälle on heittää Beckham jr:n ja Sterling Shepardin kaltaisia nimimiehiä, minkä lisäksi keskushyökkääjä Barkley tuo oman osaamisensa myötä leveyttä myös tälle osa-alueelle. Sisemmän laitahyökkääjän paikalla tulokaskaudellaan 722 kiinniottojaardia ja kuusi TD:tä iskenyt Evan Engram on valmis ottamaan seuraavan askeleen kohti pelipaikan eliittiä. Isokokoinen ja nopea Engram on heittopeleissä todellinen tukimiesten painajainen. Kuntoon laitettu linja sekä aiempaa vaarallisempi juoksuhyökkäys antavat onnistuessaan ikääntyvälle pelinrakentaja Manningille vielä kerran kunnon tilaisuuden näyttää tasonsa kahden heikommin sujuneen kauden jälkeen, jolloin surkeasti pelannut linja pakotti miehen usein heittämään kiireessä.

Giants-johdon on päätettävä piakkoin, mitä se aikoo tehdä viimeistä sopimuskauttaan aloittavan megatähti Beckhamin kanssa. Jatkosopimus ennen kauden alkua rauhoittaisi tilanteen, joka saattaa muuten sotkea joukkueen tekemistä tulevalla kaudella.

Puolustus

Jos on hyökkäys laitettu offseasonilla kuntoon, puolustus on edelleen varsin epätasainen. Giants-puolustus romahti viime kaudella yhdestä liigan parhaimmista puolustuksista yhdeksi heikoimmista ja varsinkin surkea kuri joukkueen valmennuksen suunnalta aiheutti jatkuvia ongelmia pelaajien keskuudessa.

Uusi puolustuksen koordinaattori James Bettcher rukkasi vanhan 4-3-pelikirjan uuteen, aggressiiviseen 3-4:een. Pukukopissa paljon vihamiehiä viime kaudella kerännyt endi Jason Pierre-Paul treidattiin Buccaneersiin ja tilalle hankittiin Cardinalsista tullut Kareem Martin. Ramsista tulleesta tukimies Alec Ogletreestä puolestaan odotetaan puolustuksen liideriä.

Bettcherin tavoitteena on kaivaa puolustuksesta esiin se talentti, joka oli nähtävissä toissa kaudella. Tukimieheksi siirretty endi Olivier Vernon pystyy monipuolisuudellaan hoitamaan useita eri rooleja. Giantsilta odotetaankin alkavalla kaudella todella aggressiivista blitzipeliä.

Steelersistä hankittu kulmapuolustaja Wiliam Gay on kohtalainen hankinta takakentälle. Pystyykö tuittuileva Eli Apple ottamaan seuraavan askeleen takapuolustuksen johtohahmoksi nyt, kun myös Ross Cockrell vaihtoi maisemaa? Safetytähti Landon Collins haukkui Applen viime kaudella pukukopin “syöväksi” ja mies lensikin heti harjoitusleirin aluksi ulos joukkueen harjoituksista tapeltuaan sisempänä laitahyökkääjänä pelaavan joukkuekaverinsa Evan Engramin kanssa, mikä ei välttämättä lupaa hyvää joukkuehengen kannalta Applen historian tuntien.

Arvio: Taistelee Cowboysin kanssa divisioonan kakkospaikasta. Puolustuksesta löytyy reikiä, joihin vastustajat saattavat iskeä armotta, sen sijaan hyökkäyksen pitäisi olla viime kautta selvästi tulivoimaisempi, varsinkin jos kärkikaksikko Barkley-Beckham säilyy ehjänä läpi kauden.

Lue myös:

Vikingsin tähtilaitahyökkääjä uskoo Giantsin Odell Beckham jr:n tekevän tuhojaan uuden päävalmentajan alaisuudessa

Giants paikkasi surkeaa hyökkäyksen linjaansa – antoi 62 miljoonan jättisopimuksen 150-kiloiselle mörssärille!

DALLAS COWBOYS

Viime kaudella: 9-7
Tärkeimmät hankinnat: RT Cameron Fleming, WR Allen Hurns, LB Joe Thomas, WR Deonte Thompson, FB Jamize Olawale
Pahimmat menetykset: CB Orlando Scandrick, TE Jason Witten, WR Dez Bryant, G Doug Free
2018 draft picks: 1. LB Leighton Vander Esch (Boise State); 2. OG Connor Williams (Texas); 3. WR Michael Gallup (Colorado State); 4. DE Dorance Armstrong (Kansas); 4. TE Dalton Schultz (Stanford); 5. QB Mike White (Western Kentucky); 6. LB Chris Covington (Indiana); 6. WR Cedrick Wilson (Boise State); 7. RB Bo Scarbrough (Alabama)

Cowboys jäi viime kaudella pudotuspelien ulkopuolelle pitkälti loukkaantumisten sekä supertähtensä, keskushyökkääjä Ezekiel Elliottin koko kauden kestäneen pelikieltoepisodin takia. Lopulta Elliott suoritti koko alkukauden ilmassa roikkuneen kuuden ottelun pelikieltonsa loppukaudesta, joskin pätevän tuuraajan puuttuminen tyrehdytti Cowboysin hyökkäyspeliä sen verran, että joukkue jäi lopulta niukasti pudotuspelien ulkopuolelle.

Cowboysin pitkäaikainen keulakuva, viime vuosina pahasti hiipunut laitahyökkääjä Dez Bryant ostettiin ulos sopimuksestaan, minkä lisäksi seuralegenda Jason Witten päätti komean uransa viime kauteen. Bryantin lähdön vaikutukset saattavat olla myös positiiviset, eihän mies ollut enää vuosiin maineensa veroinen ykkös-WR.

Hyökkäys

Bryantin lähtö sekä seuralegenda Jason Wittenin lopettaminen toimivat samalla eräänlaisena sukupolvenvaihdoksena hyökkäyksessä. TE Wittenin johtajuus oli jotain, mitä nuori seura tarvitsisi tulevallakin kaudella kipeästi. Nyt liiderinvastuu siirtyy entistä enemmän uudelle sukupolvelle, joista kolmatta kauttaan liigassa aloittavat pelinrakentaja Dak Prescott sekä keskushyökkääjä Elliott saavat ison osan kannettavakseen. Nouseeko Prescott takaisin tulokaskautensa hirmuvireeseen nykyisen hyökkäyksen liiderinä?

Varsinkin Bryantin lähtö saattaa jopa vapauttaa Prescottin peliä, sen verran orjallisesti mies oli isoegoisen Bryantin talutusnuorassa viime kaudella. Paikkaajaksi laitahyökkääjäosastolle hankittu, peräti 11 ottelua kahden viime kauden aikana loukkaantumisten vuoksi sivussa ollut Allen Hurns saattaa terveenä pysyessään korvata Bryantin jättämän aukon helposti.

Ramsista tullut WR/RB Tavon Austin sekä viime kaudella kokonaan ilman TD:tä jäänyt epätasainen mutta nopea Terrance Williams antavat tulitukea, minkä lisäksi heikomman viime kauden pelannut Cole Beasley saattaa uudistuneessa hyökkäyksessä nousta takaisin luotettavaksi taustatuen antajaksi. Dallas nappasi draftin 3. kierrokselta WR-osastolleen myös Colarado Staten yliopistossa viime kaudella 1413 kiinniottojaardia 13 ottelussa tehoilleen Michael Gallupin.

Wittenin lopettaminen näkyy karulla tavalla mitat täyttävän sisemmän laitahyökkääjän puuttuessa kokoonpanosta. 4. kierroksen varaus Dalton Schultz kamppailee ykkösen paikasta Rico Gathersin, Geoff Swaimin ja Blake Jarwinin kanssa. Koko poppoon yhteenlaskettu jaardimäärä viime kaudella oli 94 jaardia ilman TD-merkintöjä.

Pitkään liigan eliittiin kuulunut hyökkäyksen linja menetti uransa lopettaneen guardi Doug Freen, jonka paikkaajaksi kaavaillaan nyt 2. kierroksen varaus Connor Williamsia. Ainakin miehellä on turvallinen ympäristö nousta liigan eliittiin, löytyyhän viereltä Zach Martinin, Travis Frederickin ja Tyron Smithin kaltaisia O-linen tähtipelaajia.

Hyökkäyksen suurin syömäase on silti seesteisen offseasonin kohujen täyttämän viime kauden jälkeen viettänyt keskushyökkääjä Elliott, jonka vastuu Cowboysin menestyksessä on ratkaisevan suuri. Elliottin läsnäolo antaa myös selvästi lisätilaa ns. kakkosviulun soittajille. Pätevän backup-RB:n puuttuessa Elliottin loukkaantuminen tietäisi katastrofia Cowboysin hyökkäyspelille.

Puolustus

Viime kaudella 14,5 säkkiä kahminut Demarcus Lawrence sai seuralta pitkän jatkosopimuksen sijaan franchise tagin, joten 17,1 miljoonan palkkaa tulevasta kaudesa nauttivan tähden tulevaisuus seurassa alkavan kauden jälkeen onkin epävarmaa. Lawrencesta tuli viime kaudella ensimmäinen yli 10 säkityksen kauteen yltänyt Cowboys-puolustaja sitten kauden 2013. Tyrone Crawford toisen endin paikalla saa parantaa otteitaan viime kauden neljästä säkityksestä. Neljä ensimmäistä ottelu pelikiellossa olevan ykkös-DT David Irvingin poissaolo vaikuttaa taatusti puolustuksen tekemiseen kauden ensimmäisellä neljänneksellä.

Kokenut veteraanitukimies Sean Lee on edelleen Cowboys-puolustuksen selvä johtaja, joskin 42 peliä kahdeksan kauden aikana missanneen konkarin loukkaantumishistoria ei ole kaunista katseltavaa. Cowboys varasi draftin avauskierroksella Leighton Vander Eschen, josta kaavaillaan Anthony Hitchensin korvaajaa keskimmäisenä tukimiehenä.

Parin viime kauden aikana täysin uudistunut takapuolustus on safetyn paikalta kulmapuolustajaksi siirretyn Byron Jonesin takana varsin keskinkertainen. Kuka kolmikosta Chidobe Awuzie, Jourdan Lewis, Anthony Brown nousee Jonesin pariksi toisen aloittavan cornerin paikalle?

Paljon mediassa spekuloitu mahdollinen Earl Thomasin tulo Seattlessa pelastaisi paljon, joten seuran olisikin tehtävä nyt kaikkensa kokeneen All-Pro-safetyn naaraamiseksi. Xavier Woords aloittaa näillä näkymin kauden vapaan safetyn paikalla Jeff Heathin hoidellessa strong safetyn vastuita.

Arvio: Miten uudistunut hyökkäys onnistuu varsinkin heittopeleissä? Pelinrakentaja Prescottin olisi syytä nousta nyt tulokaskautensa tasolle, muuten pudotuspelipaikan kanssa tekee tiukkaa. Joukkue taistelee silti divisioonan kakkospaikasta. Earl Thomasin hankinta puolustukseen saisi paletin näyttämään välittömästi astetta uskottavammalta.

Lue myös:

Dallas Cowboysin megatähti Ezekiel Elliott valmiina ottamaan johtajan roolin nyt myös kentän ulkopuolella

WASHINGTON REDSKINS

Viime kaudella: 7-9
Tärkeimmät hankinnat: QB Alex Smith, WR Paul Richardson
Pahimmat menetykset: QB Kirk Cousins, CB Bashaud Breeland, CB Kendall Fuller, OLB Trent Murphy, WR Terrelle Pryor Sr., WR Ryan Grant, C Spencer Long, G Shawn Lauvao, S Su’a Cravens
2018 draft: 1. DL Daron Payne (Alabama); 2. RB Derrius Guice (LSU); 3. OT Geron Christian (Louisville); 4. S Troy Apke (Penn State); 5. DL Tim Settle (Virginia Tech); 6. LB Shaun Dion Hamilton (Alabama); 7a. CB Greg Stroman (Virginia Tech); 7b. WR Trey Quinn (SMU)

Pääkaupungissa puhaltavat uudet tuulet, eikä vähiten pelinrakentajan vaihtuessa Kirk Cousinsista Chiefsissä loistokauden pelanneeseen kokeneeseen Alex Smithiin. Viime kaudella käsittömästä loukkaantumissumasta kärsinyt seura napsi tilanteeseen nähden jopa yllättävän monta voittoa, joten potentiaalia seurassa edelleen riittää, minkä lisäksi varsin onnistunut varaustilaisuus luo mukavat lähtökohdat tuleville vuosille.

Tuoko 34-vuotias Alex Smith seuralle sen ensimmäisen pudotuspelivoiton 13 vuoteen? Mies ei ole jäänyt voitoissa mitattuna alle kahdeksan voiton runkosarjaan sitten kauden 2010.

Hyökkäys

Joukkue päästi kahden franchise tagin jälkeen pelinrakentaja Kirk Cousinsin menemään hankkien tilalle turvallisen vaihtoehdon Alex Smithin muodossa. Smith tuo hyökkäykseen kokemusta sekä johtajuutta, minkä lisäksi perusvarmaa peliä esittävä veteraani heittää Cousinsia vähemmän syötönkatkoja. Varmuus lieneekin juuri sitä, mitä Redskins-hyökkäys tässä tilanteessa kaipasi eniten.

Joukkueen juoksuhyökkäys oli viime kaudella liigan kellarikerrosta (28:s) ja 2. kierroksella varatun Derrius Guicen odotettiin tuovan selvän parannuksen juoksupeliin, mutta miehen ensimmäisessä harjoituspelissä hajonnut eturistiside pitää lupaavan tulokkaan sivussa koko kauden. Chris Thompson on käyttökelpoinen kolmansien downien keskushyökkääjä, jolta löytyy annettavaa myös heittopelien kiinniottajana. Samaje Perine ja Rob Kelley saavat hoidettavakseen ensimmäisten downien juoksuvastuut.

Kiinniotto-osastolle hankittiin Seattlesta tullut nopea Paul Richardson, joka vie paineita Jamison Crowderin sekä Josh Doctsonin harteilta tarjoten Smithille mahdollisuuden isoihin heittopeleihin. Crawder lienee jaardeissa mitattuna tulevallakin kaudella joukkueen paras laitahyökkääjä, joskin redzonelle tultaessa katseet kääntyvät ulommista laitahyökkääjistä puhuttaessa useimmin viime kaudella kuusi TD:tä iskeneeseen Doctsoniin. Viime kaudella kokoonpanossa nähdyt veteraanilaitahyökkääjät Ryan Grant ja Terrelle Pryor saivat vaihtaa maisemaa.

TE-tähti Jordan Reedin kunto on jälleen kerran arvoitus kauden alla, mikä tuo synkkiä pilviä hyökkäyksen ylle. Terveenä pysyessään mies on helppo nähdä sisempiä laitahyökkääjiä heittopeleissä suosivan Smithin ykköstargettina, ja varsinkin maalialueella mies on hyökkäyksen luotettavin maalintekijä.

Hyökkäyksen linja 6-kertaisen Pro Bowl -miehen, LT Trent Williamsin johdolla on laadukas. 2-kertainen Pro Bowl -guardi Brandon Scherff on myös huippumies pelipaikalleen, joskin sekä Williams että RT Morgan Moses kärsivät vielä ainakin preseasonilla erinäisistä vammoista. Vasemman guardin ja sentterin paikoilla linjan taso putoaa radikaalisti, joskin kolme huippumiestä riittää tarjoamaan riittävän suojauksen riskittömästä pelityylistään tunnetulle pelinrakentaja Smithille.

Puolustus

Viime kaudella eniten juoksujaardeja (134,1 per ottelu) päästäneen puolustuksen vahvistaminen oli luonnollisesti avainasemassa offseasonilla. vahvistui draftin avauskierroksen 13. pelaajana napatulla 145-kiloisella linjapelaaja Da’Ron Paynella, joka puhtaana nose tacklena oli puolustukselle enemmän kuin tervetullut vahvistus. Endin paikalla Matthew Ioannidis ja nuori Jonathan Allen saavat todistaa tasonsa tällä kaudella.

Myös kovaotteisen tukimies Pernell McPheen tulo Chicagosta auttaa osaltaan puolustuksen ongelmakohtiin. Ulomman tukimiehen paikalla liigan parhaisiin heittoryntääjiin kuuluvalta luotettavalta Ryan Kerriganilta on lupa odottaa jälleen hyvää kautta. Viime kaudella 13 säkitykseen yltänyt passrusher on jäänyt viimeisen neljän kauden aikana vain kertaalleen niukasti alle 10 säkityksen runkosarjaan. Viime kaudella eniten taklauksia puolustukssessa napsineen Zach Brownin jatkosopimus oli sekin tärkeä tulevan kauden menestyksen kannalta.

Nuoren kulmapuolustaja Kendall Fullerin menetys osana Smith-kauppaa oli paha isku takapuolustukselle. Loistava slot-CB olisi ollut tärkeä palanen puolustusta tulevilla kausilla, toisaalta uskottavan pelinrakentajan hankinta Cousinsin korvaajaksi vaati kipeiden päätösten tekemistä. Orlando Scandrickin tulon Cowboysista piti viedä paineita All-Pro-kulmapuolustaja Josh Normanilta, mutta miehen sopimus ulosostettiin jo harjoitusleirin alussa nuorten Quinton Dunbarin ja Fabian Moreaun onnistuttua vakuuttamaan seurajohdon kyvyistään. Mikäli kaksikko floppaa tosipeleissä, on takapuolustuksen leveys Bashaud Breelandin ja Su’a Cravensin lähdettyä pieni kysymysmerkki. D.J. Swearinger tuo tarvittavaa turvaa safetyn paikalle.

Arvio: Joukkueessa on potentiaalia yllätykseen, varsinkin jos se säästyy viime kaudella riivanneelta loukkaantumissumalta. Taistelee onnistuessaan divisioonan kakkospaikasta Giantsin ja Cowboysin kanssa, mutta ennakkoon joukkueen pudotuspelimahdollisuudet näyttävät kuitenkin varsin ohuilta.

Lisää divisioonaennakoita löydät täältä.