Kausiennakko 2018 – NFC South: Saints, Falcons, Panthers, Buccaneers

    Viime kauden kovin divisioona NFC South on alkavallakin kaudella yksi sarjan mielenkiintoisimmista, josta voidaan hyvinkin odottaa kahta ellei viime kauden tapaan kolmea joukkuetta pudotuspeleihin. Saints lähtee kauteen ennakkosuosikkina, mutta myös Falcons sekä Panthers omaavat kaikki mahdollisuudet menestykseen. Buccaneersin kohtalona on jälleen jäädä divisioonan jumboksi. Seuraavassa katsaus ennakkoasetelmiin. (Päivitetty 2.9.2018).

    NEW ORLEANS SAINTS

    Viime kaudella: 11-5, hävisi Divisional-kierroksella Vikingsille (24-29)
    Tärkeimmät hankinnat: ILB Demario Davis, CB Patrick Robinson, S Kurt Coleman, G Jermon Bushrod, TE Benjamin Watson, QB Tom Savage, QB Teddy Bridgewater
    Pahimmat menetykset: S Kenny Vaccaro, RT Zach Strief
    2018 draft: Round 1. DE Davenport (Texas-San Antonio), 3. WR Tre’Quan Smith (Central Florida), 4. OT Rick Leonard (Florida State), 5. S Natrell Jamerson (Wisconsin), 6a. CB Kamrin Moore (Boston College), 6b. RB Boston Scott (Louisiana Tech), 7. C/G Will Clapp (LSU)

    Saintsilla oli jo viime kaudella kaikki avaimet aina mestaruuteen saakka, mutta kulmapuolustaja Marcus Williamsin virhe Divisional-kierroksen ottelun lopulla maksoi lopulta NFC:n konferenssifinaalipaikan ja sitä kautta mahdollisuuden taistella kirkkaimmasta palkinnosta. Tälle kaudelle joukkue on jälleen vahvistunut, minkä lisäksi useat nuoret avainpelaajat ovat saaneet vuoden verran kokemusta pelaamisesta maailman parhaita vastaan.

    Hyökkäys

    18. kauttaan liigassa aloittava pelinrakentaja Drew Brees jatkaa New Orleansissa, jossa miehellä on ympärillään tämän koko uran kovin joukkue. Viime kaudella neljänneksi eniten pisteitä (28,0) per ottelu latonut hyökkäys on edelleen todella vahva ja monipuolinen, sekä vihdoin myös juoksuvoimainen. 39-vuotiaan Breesin heittokäsi ei ole enää aiempien vuosien tasolla, mutta loistavan keskushyökkääjä Alvin Kamaran varaaminen viime vuonna oli loistava ratkaisu tähän – ennen lähes täysin Breesin heittokäden varassa ollut hyökkäys takoi viime kaudella tauluun neljänneksi eniten juoksujaardeja. Samaa voidaan odottaa tälläkin kaudella, joskin myös heittohyökkäys on ladattu täyteen kovia pelimiehiä. Runkosarjan alla miehen kakkosmieheksi Jetsistä hankittu Teddy Bridgewater tuo hyökkäykseen turvaa Breesin mahdollisen loukkaantumisen varalta.

    728 juoksujaardia ja peräti 826 kiinniottojaardia sekä 13 TD:tä tulokaskaudellaan runkosarjassa repinyt keskushyökkääjä Kamara joutuu tulemaan alkukauden toimeen ilman tutkapariaan Mark Ingramia, joka kärsii neljän ottelun dopingpannasta. 1245 kiinniottojaardia viime kaudella iskenyt WR Michael Thomas on puolestaan heittopelin vaarallisin kohdepelaaja, joka tekee jatkuvasti isoja pelejä Breesin huipputarkoista heitoista. Onko jo 33-vuotiaasta Ted Ginnistä edelleen vakavasti otettavaksi taustatueksi? Viime kausilla hieman alle 800 jaardin lukemia kerännyt konkari saa kirittäjän Bearsista hankitusta 25-vuotias Cameron Meredithistä.

    TE-osastolla seura ulososti viime kaudella loukkaantumisista kärsineen Coby Fleenerin palkaten tilalle 37-vuotiaan konkari Benjamin Watsonin, joka palaa Saintsiin yhden Ravensissa vietetyn vuoden jälkeen. Kokenut pelimies tuo ennen kaikkea johtajuutta nuoreen joukkueeseen.

    Hyökkäyksen linja on nuori mutta varsin kelvollinen mahdollistamaan hyökkäyksen ilotulituksen. Varsinkin loistavan tulokaskauden pelannut RT Ryan Ramczyk omaa kaikki ainekset pitkään uraan liigan eliitissä. LT Terron Armstead omaa hänkin Pro Bowl -potentiaalia.

    Puolustus

    Viime kaudella eniten säkityksiä (42) repinyt puolustus on jälleen vuoden kokeneempi ja valmiimpi. Kulmapuolustaja Marshon Lattimore nousi jo tulokaskaudellaan liigan ehdottomien supertähtien joukkoon – viisi syötönkatkoa 13 ottelussa oli upea sisääntulo liigaan, minkä lisäksi mies sai jatkuvasti vartioitavakseen vastapuolen kirkkaimmat tähtilaitahyökkääjät.

    13 säkitystä raapinut 28-vuotias tähtiendi Cameron Jordan nosti hänkin itsensä ryminällä takaisin liigan parhaiden puolustajien joukkoon, minkä lisäksi lisäuhkaa heittoryntäykseen tuo 1. kierroksella varattu Marcus Davenport. Miehestä maksetut kaksi 1. kierroksen varausvuoroa ovat hurja hinta, joten paineet Davenportin harteilla ovat luonnollisesti massiiviset. Komean viime kauden akillesvammaansa saakka pelannut Alex Okafor täydentää kovaa DE-osastoa.

    Kokemusta nuoreen puolustukseen tuovat Jetsistä saapunut juoksupuolustuksen erikoismies, viime kaudella 97 taklausta merkkauttanut Demario Davis, Panthersista napattu safety Kurt Coleman sekä mestari-Eaglesistä Saintsiin toisen peräkkäisen Lombardi Trophyn metsästykseen saapunut kulmapuolustaja Patrick Robinson. Kun takakentältä löytyvät vielä viime kauden viimeisen ottelun kohtalokasta virhettään lukuunottamatta hienon tulokaskauden pelannut Marcus Williams sekä Ken Crawley, voidaan takapuolustuksen todeta olevan heittämällä liigan kovimpia.

    Arvio: Saintsin orkesterilla on nyt ehkäpä seurahistoriansa potentiaalinen menestysjoukkue, jolle kelpaa vain paikka Super Bowlissa. Drew Brees tavoittelee tällä kaudella kaikkien aikojen eniten heittojaardeja keränneen pelinrakentajan paikkaa, joskin miehen vastuu hyökkäyksen rullaamisessa ei ole enää yhtä massiivinen kuin aiemmin, kiitos viime kaudella kuntoon laitetun juoksupelin.

    Puolustus tulee jälleen antamaan hyökkäykselle suuren avun pallonriistoillaan sekä loistavalla heittoryntäyksellä, joka tyrehdyttää vastustajien hyökkäykset usein jo alkuunsa. Mikäli nuoret tähdet ottavat vielä askeleen ylöspäin urallaan, voidaan New Orleansissa oikeasti haaveilla jopa mestaruusparaatista. Kerroin joukkueen mestaruudelle pyörii 20:n pinnassa, mikä tuntuukin tässä vaiheessa varsin kokeilemisen arvoiselta.

    Lue myös:

    Kolumni: 39-vuotiaalla Drew Breesillä kaikki eväät huipentaa uransa Super Bowl -voittoon

    ATLANTA FALCONS

    Viime kaudella: 10-6, hävisi Divisional-kierroksella Eaglesille (10-15)
    Tärkeimmät hankinnat: G Brandon Fusco, CB Justin Bethel
    Pahimmat menetykset: DE Adrian Clayborn, TE Levine Toilolo, WR Taylor Gabriel
    2018 draft: Round 1: WR Ridley (Alabama); 2: CB Isaiah Oliver (Colorado); 3: DT Deadrin Senat (South Florida); 4: RB Ito Smith (Southern Miss); 5: WR/DB Russell Gage (LSU); 6: LB Foyesade Oluokun (Yale)

    Toissa kauden NFC:n mestari aloitti viime kauden uudelle stadionillaan nihkeästi, mutta loppukauden otteet nostivat sen mukaan pudotuspeleihin, jonka Wild Card -kierroksella kaatuikin loistavan runkosarjan pelannut Rams. Divisional-vaiheessa tuleva mestari Eagles pyyhki Falconsin laulukuoroon, mutta Kyle Shanahanin jälkeinen aika olisi voinut sujua joukkueelta huonomminkin.

    Falconsin rosteri on pysynyt pitkälti samana kuin viime kaudella, joten kaikki saumat menestykseen ovat jälleen kerran olemassa. Atlantalaisseura haluaa taatusti taistella tosissaan paikasta sen kotistadionilla helmikuussa pelattavaan Super Bowliin. Ensin on kuitenkin selvitettävä itsensä pudotuspeleihin liigan kovimmasta divisioonasta, jossa jopa kakkosseedi on kiven alla.

    Hyökkäys

    Joukkueen toissa kaudella dominoinut hyökkäys yski viimen alussa pahemman kerran, johtuen pitkälti koordinaattoriguru Kyle Shanahanin lähdöstä 49ersin peräsimeen. Pistemäärä uuden OC Steve Sarkisianin johdolla romahti 33,8:sta 22,1:een, mutta tulevalla kaudella mies saa apuja pelinkutsuntaan QB-koutsi Greg Knappilta.

    Variaaatioita viiden vuoden ja 150 miljoonan dollarin jatkosopimuksen solmineen pelinrakentaja Matt Ryanin johtamaan heittopeliin tuo Alabaman yliopistosta 1. kierroksella varattu laitahyökkääjä Calvin Ridley, jolla on potentiaalia nousta jo tulokaskaudellaan liigan huippulaitahyökkääjien joukkoon. Sarkisianille yliopistoajoilta tuttu Ridley paukutti redzonella viime kaudella 10 TD:tä, joten maalialueelle päästessään Falcons on liigan parhaiten palkatun pelinrakentajansa johdolla todella vaarallinen nippu.

    Yhdessä viimekin kaudella lopulta 1444 kiinniottojaardia keränneen ja ansaitun palkankorotukseen sopimukseensa kauden alla saaneen megatähti Julio Jonesin kanssa Ridley muodostaa todella vaarallisin keihäänkärjen menestyksekkäälle heittohyökkäykselle. Viime kaudella Jonesin takana komeasti vastuuta kantanut Mohamed Sanu (703 jaardia, 5 TD:tä) on hänkin laatupelaaja, joka käyttää vuorenvarmasti hyväkseen nyt vapautuvan tilan kentällä. Vauhtikone Taylor Gabrielin korvaaminen Ridleyllä tekee Falconsin heittohyökkäyksestä joka tapauksessa viime kautta vaarallisemman.

    Keskushyökkääjinä jatkavat Devonta Freeman sekä liigan ainut kuuro pelaaja Tevin Coleman muodostivat viime kaudella äärimmäisen monipuolisen RB-duon. Freeman runttaa jaardeja varmasti Colemanin ollessa myös käyttökelpoinen heittoase. Coleman tuurasi Freemania ykkösbackina komeasti jo viime kaudella tämän kärsiessä loukkaantumisestaan, joten Falconsilla onkin heittää viheriölle kaksi ykköskorin vaihtoehtoa RB:n positiolle.

    Atlantalaiset yllättivät varaustilaisuudessa, kun seura päätti jättää parannusta kaivanneen guardin paikan täyttämättä hankkien paikalle 49ersista tulleen kokeneen Brandon Fuscon. Linjan keskustan All-Pro-sentteri Alex Mack sekä RT Ryan Schraeder ovat pelipaikkansa parhaimmistoa liigassa, minkä lisäksi jättimäisen jatkosopimuksen signannut LT Jake Matthews pitää huolen pelinrakentaja Ryanin blindsidesta. Pitkällä tähtäimellä uuden guardin hankinta varaustilaisuudesta olisi kuitenkin tehnyt linjasta entistä pitävämmän.

    Puolustus

    Puolustuksen linja meni uusiksi Dontari Poen ja Adrian Claybornin lähdön myötä, joskin tämä antaa omille nuorille mahdollisuuden nousta parrasvaloihin. Endinä pelaava Takk McKinley rohmusi tulokaskaudellaan kuusi säkitystä ja mies lieneekin viimeistään nyt valmis Claybornin jättämän aukon paikkaamiseen. Tähtiendi Vic Beasley sekä DT Grady Jarrett vastaavat viimeistään linjan pitävyydestä. Toissa kaudella 15,5 säkkiä repinyt Beasley keräsi viime kaudella vain viisi säkitystä, joten miehellä onkin edessään todellinenn bounceback-kausi.

    Tukimiesoastolla Deion Jones kuuluu varsinkin juoksupuolustajana pelipaikkansa ehdottomaan eliittiin. De’Vondre Campbell on monipuolinen ulompi tukimies, joka tuo apuja niin heittoryntäykseen kuin takapuolustukseenkin. Weak-siden paikka sen sijaan on auki Duke Rileyn ja Kemal Ishmaelin kisatessa avauksen paikasta.

    Takakenttä on kokenut ja laadukas. Desmond Trufant ei loista syötönkatkospesialistina, mutta miehen tehtävä onkin pitää vastustajien kovimmat laitahyökkääjät mahdollisimman pienissä jaardimäärissä. Toinen kokenut kulmapuolustaja Robert Alford saa kirittäjäkseen draftin 2. kierroksen varaus Isaiah Oliverin, joka saattaa jopa ryövätä itselleen avauskokoonpanopaikan kauden edetessä. Safetyosastolla toista kauttaan aloittava Keanu Neal on nousemassa viimeistään tällä kaudella takapuolustajien eliittiin. Vasta 23-vuotias takakentän lukko naulasi tulokaskaudellaan komeat 83 taklausta.

    Arvio: Falcons on jälleen lähes takuuvarma pudotuspelijoukkue ja varsinkin Calvin Ridleyn tulo tekee hyökkäyksestä yhden liigan vaarallisimmista. Pudotuspeleistä joukkueella alkaa olla jo hyvin kokemusta, joten tärkein tehtävä onkin laittaa paletti siihen iskuun, että tosipelien alkaessa joukkue on valmiina menestymään. Kivikovassa NFC:ssä pienet asiat ratkaisevat kuitenkin sen, kuka pääsee lopulta taistelemaan Lombardi Trophystä Atlantan Mercedes-Benz Stadiumilla.

    Lue myös:

    Atlanta Falconsin pelinrakentaja allekirjoitti 150 miljoonan dollarin jättidiilin

    CAROLINA PANTHERS

    Viime kaudella: 11-5, hävisi Wild Card -kierroksella Saintsille (26-31)
    Tärkeimmät hankinnat: DT Dontari Poe, CB Ross Cockrell, WR Torrey Smith, WR Jarius Wright, S Da’Norris Searcy, G Jeremiah Sirles
    Pahimmat menetykset: LG Andrew Norwell, DT Star Lotulelei, RB Jonathan Stewart, S Kurt Coleman, DE Charles Johnson, CB Daryl Worley
    2018 draft: 1. WR Moore (Maryland); 2. CB Jackson (LSU); 3. S Rashaan Gaulden (Tennessee); 4a. TE Ian Thomas (Indiana); 4b. DE Marquis Haynes (Ole Miss); 5. LB Jermaine Carter (Maryland); 7a. LB Andre Smith (North Carolina); 7b. LB Kendrick Norton (Miami).

    Viime vuosien takuuvarma pudotuspelijoukkue palasi viime kaudella takaisin post season -joukkueeksi yhden vihkoon menneen välivuoden jäljiltä. Kivikovassa divisioonassa tulevan kauden pudotuspelipaikka on kuitenkin kaikkea muuta kuin kirkossa kuulutettu läpihuutojuttu, onhan seura kärsinyt vieläpä muutamasta pahasta menetyksestä.

    Viime kauden kuudesta tappiosta peräti kolme tuli divisioonavastus Saintsia vastaan, mukaanlukien kauden päättänyt tappio Wild Cardeissa. Saako Panthers viimein Saints-peikkonsa karistetuksi? Vastaus kysymykseen ratkaisee osittain seuran tulevan kauden menestyksen.

    Hyökkäys

    Panthers hankki uudeksi hyökkäyksen koordinaattorikseen jo 1970-luvun puolivälistä saakka valmentaneen 66-vuotiaan Norv Turnerin. Nuoruuden innon sijaan hyökkäyksen pelikutsuja jakaakin alkavalla kaudella kokenut konkari, joka nähtiin viimeksi Vikingsin OC:n paikalla toissa kaudella.

    Hyökkäys ja varsinkin sen linja kärsi todella pahan takaiskun tähtiguardi Andrew Norwellin karattua ison rahan perässä Jacksonvilleen. Seura ei lähtenyt kilpailemaan isoista nimistä, vaan se luottaa alkavalla kaudella Kalilin veljesten sekä 2. All-Prohon valitun RT Daryl Williamsin kokemukseen.

    Panthers antoi lähtöpassit seurahistorian juoksujaardikuningas Jonathan Stewartille, mikä oli odotettu ratkaisu toista kauttaan aloittavan Christian McCaffreyn noustua jo tulokaskaudellaan liigan eliittikeskushyökkääjien joukkoon. Mies sai backupikseen Broncosin seurahistorian juoksujaardiykkösen C.J. Andersonin.

    Pelinrakentaja Cam Newton juoksi itse pallon kanssa viime kaudella pelinrakentajalle uskomattomat 754 jaardia ja kuusi TD:tä. Kuinka kauan 29-vuotiaan isokokoisen ja pelinrakentajaksi käsittömättömän atleettisen Newtonin paikat kestävät moista juoksurallia? Joka tapauksessa Newtonin juoksupelote tuo Panthersin hyökkäyspeliin täysin oman ulottuvuutensa.

    Panthersin kiinniottajaosasto saattaa muodostua sen akilleen kantapääksi. Laitahyökkääjäksi isokokoinen, 196-senttinen ja lähes 110-kiloinen Devin Funchess on vaikea pideltävä, mutta nopeat ja tuloksentekoon kykenevät laitahyökkääjät eivät varsinaisesti ole viime vuosina kuuluneet Panthersin hyökkäysarsenaaliin, joskin Eaglesissä pieneen rooliin jäänyt Torrey Smith tuo kentälle kaivattua nopeutta. 1. kierroksella varattu DJ Moore puolestaan on hyvä blokkaava laitahyökkääjä, joka ainakin draft-ennakoiden mukaan tuo peliin myös kaivattua syvien pelien uhkaa, joka Panthersista on puuttunut Ted Ginnin siirryttyä Saintsiin ennen viime kautta.

    TE-osastolla kokenut Greg Olsen on vanhoilla päivilläänkin liigan eliittiin kuuluva sisempi laitahyökkääjä, joka tuo tehojen lisäksi kentälle aimo annoksen johtajuutta. Miehen viime kausi meni piloille loukkaantumisen vuoksi, mutta edelliset kolme kautta tuottivat kaikki yli 1000 kiinniottojaardia. Olsen on yhdessä kahdeksan TD:tä viime kaudella naulanneen Funchessin kanssa heittopelin tärkein täsmäase redzonelle tultaessa.

    Puolustus

    Panthersin puolustuksen etuseitsikko on jo vuosia kuulunut liigan parhaisiin. Seurajohto on keskittynyt ennen kaikkea kovaan heittoryntäykseen sekä nopeiden, takapuolustuksen avuksi ehtivien tukimiesten hankintoihin. Liekö kovan puolustuksen ansiota, että kaksi joukkueen edellistä puolustuksen koordinaattoria, Sean McDermott ja Steve Wilks, toimivat tällä kaudella NFL-päävalmentajina. Uutena DC:na vastuuseen nouseekin nyt entinen D-line-koutsi Eric Washington.

    Pelaajapuoli pysyi varsin hyvin ennallaan, joskin täytettäviä aukkoja sieltäkin olisi löytynyt. Linja on jälleen kunnossa, kun viime kaudella 11 säkitystä mieheen raapineet Mario Addison sekä jo 38-vuotias Julius Peppers ovat edelleen mukana kokoonpanossa. Kawann Short sai linjan keskustaan seurakseen Falconsista tulleen Dontari Poen.

    Liigan paras keskimmäinen tukimies Luke Kuechly on puolestaan ratkaisevassa roolissa puolustuksen johtajana, varsinkin ulompana tukimiehenä Pro Bowliin viime kaudella valitun Thomas Davisin aloittaessa kauden neljän ottelun pelikiellon merkeissä. Davisin poissaolo puolestaan kasvattaa nuorten Shaq Thompsonin sekä David Mayon roolia entisestään.

    Takapuolustus on edelleen nimetön, eikä Giantsissa viimeksi pelannut ja harjoitusleirin alussa loukkaantunut kiertolais-CB Ross Cockrell ole kuin laastarilappu takakentän ongelmiin. Tulokas-CB Donte Jackson saattaakin nopeampana pelaajana ottaa avauksen paikan James Bradberryn vierellä. Titansista naarattu Da’Norris Searcy on kelpo hankinta safetyn paikalle, jossa toisen aloittajan paikkaa hallinnoiva Mike Adams on jo 37-vuotias, viimeisiä hetkiään liigassa pelaava veteraani. Panthersin takapuolustus tarvitseekin jälleen paljon apuja tukimiehiltään, muuten vastustajat rankaisevat armotta.

    Arvio: Heittohyökkäykseen on vihdoin saatu nopeita jalkoja, joskin Andrew Norwellin puuttuminen näkyy varmasti Cam Newtonin pelissä lisääntyvänä kiireenä. Takapuolustus on jälleen melko heikko, joten joukkueesta löytyy useampia kysymysmerkkejä. Pudotuspelipaikka on mahdollisuuksien rajoissa, joskaan helpolla sitä ei tästä divisioonasta kairata. Cam Newtonin ja Luke Kuechlyn terveenä pysyminen on elinehto Panthersin menestykselle.

    Lue myös:

    Kolumni: Cam Newtonin tilastot hämäävät – entinen MVP-pelinrakentaja osaa myös heittää

    Bills-laitahyökkääjä Kelvin Benjamin suolaa kovin sanoin ex-pelinrakentajansa Cam Newtonin

    TAMPA BAY BUCCANEERS

    Viime kaudella: 5-11
    Tärkeimmät hankinnat: DE Jason Pierre-Paul, C Ryan Jensen, DE Vinny Curry, DE Beau Allen, DT Mitch Unrein
    Pahimmat menetykset: RB Doug Martin, DT Clinton McDonald, G Kevin Pamphile
    2018 draft: 1. DT Veta Vea (Washington), 2a. RB Ronald Jones (Southern California), 2b. CB MJ Stewart (North Carolina), 2c. CB Carlton Davis (Auburn), 3. OL Alex Cappa (Humbolt State), 4. Whitehead (Pittsburgh), 5. WR Justin Watson (Pennsylvania), 6. LB Jack Cichy (Wisconsin)

    Viimeksi kaudella 2007 pudotuspeleissä nähty Buccaneers kärsii tälläkin kaudella liigan kovimmasta divisioonasta, joka nykyisellään ei oikeastaan anna sille edes mahdollisuutta taistella pudotuspelipaikoista. Alkavaan kauteen valmistautumista haittaa lisäksi ykköspelinrakentaja Jameis Winstonin kähmintäkohusta saama kolmen ottelun pelikielto, joka pitää miehen sivussa koko kauden suunnan pitkälti määrittävisä tärkeistä ensimmäisen kierroksen otteluista. Joukkueesta löytyy tähtiloistoa, muttei riittävää tasaisuutta.

    Hyökkäys

    Kokenut Ryan Fitzpatrick kantaa alkukaudesta aloittavan pelinrakentajan vastuun Winstonin kärsiessä pelikieltoaan, eikä Bucsin mahdollisuuksien pitäisi kaatua 35-vuotiaaseen entisen NFL-ykköspelinrakentajaan. Seura teki pitkät jatkosopimukset hyökkäyksen kahden syömähampaansa, WR Mike Evansin sekä TE Cameron Braten kanssa, mikä tuo samalla turvaa tuleville vuosille. Jokaisella neljällä kaudellaan yli 1000 kiinniottojaardiin yltänyt Evans on heittohyökkäyksen ehdoton ykkösase, ja miehen teholukemat huomioiden 5-vuotinen ja 82 miljoonan dollarin jatkosopimus on täysin ansaittu.

    Adam Humphries toimii hyvänä slotti-WR:nä, sen sijaan ikääntyvän DeSean Jacksonin nykykunto on täysi arvoitus. Tulokaskaudellaan 525 jaardia merkkauttanut Chris Godwin saattaa hyvinkin olla valmis isompiin saappaisiin alkavalla kaudella. Lähes kaksimetrinen Brate puolestaan on edelleen hyökkäyksen paras ase redzonella, jossa myös toinen TE O.J. Howard on käyttökelpoinen vaihtoehto. TE-kaksikko iski viime kaudella yhteensä 12 TD:tä.

    Draftin 2. kierroksen varaus Ronald Jones korvaa Raidersiin siirtyneen loukkaantumisherkän Doug Martinin keskushyökkääjänä, mutta todella kovaa RB:tä rosterista ei silti löydy, ellei sitten Jones osoittaudu juuri sellaiseksi. Charles Simsin sopimuksen purkaminen viikko ennen runkosarjaa antaa Jonesille ykkösmiehen viitan kauteen lähdettäessä.

    Buccaneers luopui monipuolisesta linjapelaajastaan Kevin Pamphilesta, joka pystyi pelaamaan oikeastaan jokaista linjan paikkaa varsin kelvollisella tasolla. Linjan ainut tähti onkin polvivammastaan edelleen toipuva vasen tackle Demar Dotson. Seura luottaa selvästi nuoren kolmikkonsa (Caleb Benenoch, Leonard Wester, Cole Gardner) kehittymiseen luotettaviksi avauksen linjapelaajiksi. Ravensista hankitun sentteri Ryan Jensenin tulo siirtää Ali Marpetin vasemman guardin paikalle. LT:n paikka on ennakkoon puolustukseen akilleen kantapää.

    Puolustus

    Viime kaudella vain 22 kertaa säkityksessä onnistunut puolustus vahvistui offseasonilla peräti kolmella aloituksen miehellä, jotka tuovat tulitukea ja kokemusta 6-kertaisen Pro Bowl -tackle Gerald McCoyn ympärille. Giantsista treidattu Jason Pierre-Paul (8,5 säkitystä viime kaudella) sekä Eaglesistä saapuneet Vinny Curry ja Beau Allen virittävätkin linjan huomattavasti viime kautta parempaan iskukykyyn.

    Bucs hankki lisäksi draftin avauskierrokselta linjan keskustaan kokoa peräti 157-kiloisen jättiläisen Vita Vean muodossa, minkä lisäksi se käytti kolme varausvuoroaan takapuolustuksen tilkitsemiseen. Tämä onkin tarpeen, päästihän heittopuolustus viime kaudella keskimäärin 260,6 jaardia pelissä, mikä oli koko liigan heikoin lukema. Lisäksi juoksupuolustus päästi 37 kertaa vastustajan yli 12 jaardin peleihin, mikä on auttamatta liikaa. Tukimiesosaston tähti Lavonte Davis on kova taklaaja, jonka on nostettava kuitenkin tasoaan viime kaudesta.

    Toinen draftissa napatuista kulmapuolustajista (Carlton Davis ja M.J. Stewart) saattaa nousta samantien avauksen mieheksi ohi viime kaudella flopanneen Vernon Hargreavesin. Kuinka kauan jo 35-vuotias Brent Grimes jatkaa huipputasolla? Takapuolustus totisesti kaipasi nuorta verta ja sitä se nyt myös sai. Safetyosasto on todella keskinkertainen aiheuttaen haasteita varsinkin pitkissä heittopeleissä.

    Arvio: Muutama supertähti sekä hyökkäys- että puolustusjoukkueissa ei riitä pudotuspelipaikkaan, niin epätasainen nippu seuralla on kasassa. Ykköspelinrakentajan pelikielto, Evansin ja Braten jälkeen kapea kiinniotto-osasto sekä avoin keskushyökkääjätilanne lupaavat ongelmia hyökkäykselle, minkä lisäksi takapuolustus huutaa kahta aloittavaa safetyä. Jää tälläkin kaudella auttamatta kovan divisioonansa jumboksi.

    Lue myös:

    Mike Evansista NFL:n toiseksi parhaiten palkattu laitahyökkääjä – solmi 5-vuotisen jättisopimuksen Buccaneersin kanssa

    Lue kaikki tähän saakka julkaistut divisioonaennakot täältä.