Uudistuneen Seahawksin tähtipuolustaja K.J. Wright: “Joukkue on taas nälkäinen”

NFL:n täksi kaudeksi kaikkein eniten uudistunut joukkue on NFC Westiä pitkään ennen viime kautta hallinnut Seattle Seahawks, joka korvasi varsinkin useita puolustuksen pitkäaikaisia nimimiehiä uusilla ja nimettömillä lupauksilla.

Puolustuksen nykyinen johtaja K.J. Wright kertoo pitkäaikaisten, Legion of Boom -lempinimen saaneen puolustuksen tähtien poistumisen yksi toisensa jälkeen offseasonilla tuntuneen pahalta, mutta uuden harjoitusleirin alettua myös joukkueen konkarin usko joukkueeseen on palautunut.

“Kumpi on vaarallisempi, kylläinen leijona vaiko nälkäinen leijona? Tämä puolustus on nälkäinen. Täällä on niin monta jätkää, jotka haluavat todistaa tasonsa. Joillekin tavoite on sopimuksen saaminen, joillekin avauksen mieheksi nouseminen. Todella monella pelaajalla on missio meneillään”, Wright selventää Seahawksin harjoitusleirin kovaa kilpailua. “Voitimme aiemmin Super Bowlin ja pelaajia valittiin Pro Bowleihin. En sano, että olisimme olleet kylläisiä, mutta tämä kausi palautti silti nälän aiemmalle tasolle”.

Seahawksin entinen tukimiesvalmentaja, täksi kaudeksi seuraan puolustuksen koordinaattoriksi palannut Ken Norton Jr. näkee nykytilanteessa paljon samaa verrattuna miehen ensimmäiseen stinttiin seurassa (2010-14), jolloin nimettömästä puolustuksesta kehittyi kaikkien pelkäämä Legion of Boom.

Nykyiset puolustuksen nuoret takamiehet Shaquill Griffin, Bradley McDougald ja Tedric Thompson ovat toistaiseksi kaikille tuntemattomia pelaajia, mutta Norton muistuttaa niin olleen aiemminkin. “Kukaan ei tiennyt alussa mitään Richard Shermanista, hän oli pelkkä myöhempien kierrosten varaus”, Norton muistuttaa.

“Nuoruus on aina voimavara. Monet offseasonilla lähteneet pelaajat olivat loukkaantumisten vuoksi sivussa jo viime kaudella”, Norton muistuttaa mm. Shermanin, Chancellorin ja Avrilin puuttumisesta suuren osan ajasta jo viime kaudella. Nyt tilalle on kasvanut uusia vastuunkantajia, jotka koordinaattorin mukaan ovat valmiita isoihin tekoihin samaan tapaan, kuin Legion of Boomin jäsenet alkuaikoinaan.

Tukimies Wright puolestaan kehuu varsinkin joukkueen puolustuksen nykyistä linjaa. “Rakastan D-lineamme, se on paras jonka olen nähnyt täällä aikoihin”.

Wrightin 3-kertainen All-Pro-tukimiespari Bobby Wagner puolestaan kertoo nuorten pelaajien antaneen rutkasti lisäpotkua myös seuraan jääneille konkareille. “Minä, Russell (Wilson, pelinrakentaja) ja K.J. olemme saaneet ympärillemme paljon uusia pelaajia, jotka voivat auttaa meitä menestymään. Monet ovat valmiita ottamaan isomman roolin ja astumaan esiin. He haluavat lopulta myös ottaa paikkamme, mikä on ok. Olemme itse olleet joskus samassa tilanteessa”, Wagner huomauttaa.

“Voit nähdä ympyrän sulkeutuvan. Muistan, kun tulin tänne ensimmäisen kerran ja meitä pidettiin vain nuorina uusina kundeina. Nyt minä ja K.J. olemme ne vanhat kundit, joilla on nuoria kavereita ympärillä. Otan tämän hauskana ja jännittävänä haasteena”, Wagner päättää.

Myös Seahawksin hyökkäys on alkavalla kaudella varsin nimetön, joskin sitä johtaa edelleen tähtipelinrakentaja Russell Wilson. Tosin myös siltä puolelta on nousemassa esiin uusia nimiä, joista varsinkin toisen vuoden keskushyökkääjä Chris Carson kerää jopa tuoretta ykkösvarausta Rashaad Pennyä enemmän hehkutusta. “Jos hän pelaa täyden runkosarjan, ei ole epäilystäkään etteikö hän pystyisi 1000 jaardin kauteen”, Wright arvioi.

Miehellä on heittää myös toinen pelaaja, jolta voidaan odottaa läpimurtoa tulevalla kaudella. “Rakastan Marcus Johnsonia“, tukimies heittää ilmoille toista kauttaan liigassa aloittavan laitahyökkääjän nimen. “Uskon että hän on loistava ase joukkueelle nopeutensa ansiosta. Todella iso uhka pitkiin heittopeleihin”.

Pystyykö Seahawksin nuori joukkue vastaamaan alkavalla kaudella konkareiden puheeseen teoilla, vai onko edessä pidempikestoinen uudelleenrakennusprosessi?

Lue myös:

Keskiviikon NFL-katsaus: Keskiviikon NFL-katsaus: Andrew Luck palaa kentälle, Panthersille paha takaisku…