Ennakko: Siipirikkoinen Philadelphia Eagles ja Atlanta Falcons avaavat NFL-kauden ensi yönä

Kauan odotettu NFL-runkosarja vuosimallia 2018 starttaa ensi yönä kahden edellisen NFC-mestarin, viime kauden Super Bowl -voittaja Philadelphia Eaglesin sekä Atlanta Falconsin kohtaamisella. Kyseessä on samalla viime kauden Divisional-kierroksen uusinta, jossa Eagles venyi niukkaan 15-10-voittoon matkalla kohti historiansa ensimmäistä mestaruutta. Jos Falconsin megatähti Julio Jones olisi napannut neljännen downin yrityksen vain 65 sekuntia ennen ottelun päättymistä, Eagles olisi tuskin enää noussut mukaan voittotaisteluun.

Eagles lähtee otteluun varsinkin hyökkäyksen puolella siipirikkoisena, ovathan sivussa sekä edelleen viime kauden lopulla tullutta polvivammaansa paranteleva ykköspelinrakentaja Carson Wentz että ykköslaitahyökkääjä Alshon Jeffery. Myös Nelson Agholor lienee sivussa pelaavasta kokoonpanosta, mikä viimeistään jättää heittohyökkäykseen ammottavan ison aukon. Keskushyökkääjä Jay Ajayin rooli juoksupelin vastuunkantajana korostuukin avausviikolla entisestään.

Wentziä edelleen tuuraavan, heikosti preseasonilla esiintyneen helmikuun Super Bowlin MVP:n Nick Folesin on pakko nousta takaisin viime kauden lopun tasolleen, muuten viime sesongin neljänneksi parhaalle puolustukselle jää valtava urakka sen yrittäessä antaa joukkueelle mahdollisuudet voittoon. TE-kaksikko Zach Ertz-Dallas Goedert saa varsinkin alkukaudesta kantaa isoa vastuuta pallon kiinniottajina.

Jos on Eagles-hyökkäys alkukaudesta vajaamiehinen, samaa ei voi sanoa Falconsin vastaavasta. 30 miljoonaa kaudessa uuden sopimuksensa myötä kuittaava pelinrakentaja Matt Ryan on saanut käyttöönsä uuden lelun, Julio Jonesin tapaan Alabaman yliopistossa pelanneen tulokaslaitahyökkääjä Calvin Ridleyn, joka tekee Falconsin heittohyökkäyksestä entistä vaarallisemman ja laajemman. Löytävätkö Jones ja Ryan viime kaudella kateissa olleen yhteispelinsä, vai jakautuuko maalintekovastuu tasaisesti Jonesin, Mohamed Sanun, Ridleyn sekä RB-kaksikko Devonta Freeman-Tevin Colemanin kesken?

Jones iski viime kaudella vain kolme TD:tä Ryanin jäädessä 20 TD-heittoon, mikä oli samalla miehen heikoin lukema sitten tulokaskauden 2008. Falcons oli muutenkin heikko redzonelle tultaessa viimeistellen TD:n vain 49,2 prosentista redzonelle kantaneista hyökkäysvuoroistaan (liigan 23. paras lukema).

Eaglesin puolustus on vastannut siipirikkoisen hyökkäyksen huutoon hyvin preseasonilla ja joukkue päästi vain 14 pistettä kahdessa viimeisessä harjoituspelissään. Fletcher Coxin ja Brandon Grahamin rooli D-linen ankkuripelaajina on alkukaudesta valtavan suuri. Miesten on saatava luotua nopeasti painetta vastustajien pelinrakentajien suuntaan ja sitä kautta luotava hyökkäykselle paremmat lähtökohdat omiin yrityksiinsä.

Falconsin puolustusta on monien mielissä pidetty ehkä turhankin vaatimattomana sitten toissa kauden Super Bowl -sulamisen, mutta viime kauden 9. paras puolustusjoukkue on edelleen iskukykyinen tukimiehensä Deion Jonesin johdolla. Viime kaudella ensimmäistä kertaa Pro Bowliin valittu 23-vuotias ottaneekin tällä kaudella viimeisen harppauksen liigan eliittiin.

Kahden huippujoukkueen kohtaamisesta Thursday Night Footballissa heti runkosarjan kärkeen on lupa odottaa tasaväkistä ja erittäin mielenkiintoista avausta futiskaudelle 2018, eikä Phillyn huikeaa kotikenttää ja sen tuomaa kotietua kannata väheksyä. Pallo peliin, tästä se alkaa! Nautinnollista NFL-kautta kaikille!

Eaglesin ja Falconsin välinen kauden avausottelu potkaistaan käyntiin Lincoln Financial Fieldillä torstain ja perjantain välisenä yönä klo 3.20 Suomen aikaa.