Ennakkopaketti NFL:n toisen peliviikon neljään huippuotteluun

Sunnuntai-ilta tarjoaa jälleen kasapäin NFL-herkkua, kun jo klo 20 slotissa on tarjolla yhdeksän toinen toistaan mielenkiintoisempaa toisen peliviikon ottelua. Kun vielä klo 23 jälkeen tarjolla on neljä ottelua ennen Sunday Night Footballia, saadaan kotikatsomoissa jälleen nauttia kunnon kattauksesta. Seuraavassa nostot ennakkoon mielenkiintoisimpiin otteluihin.

Atlanta Falcons – Carolina Panthers, klo 20

Kasin slotissa on tarjolla kolme todellista herkkupalaa, joihin myös Falconsin ja Panthersin välinen NFC Southin rivalry kuuluu. Falconsin kannalta sen olisi äärimmäisen tärkeää avata voittotilinsä tappiollisen Eagles-avauksen jälkeen, muuten kautensa Cowboys-voitolla startannut Panthers karkaa siltä jo kahden voiton karkumatkalle.

Tukimies Deion Jonesin sekä safety Keanu Nealin tippuminen pitkäaikaisloukkaantuneiden listalle ei voi olla näkymättä kotijoukkueen puolustuspelissä, joten hyökkäyksen rooli korostuukin nyt entisestään. Falconsilta on sivussa myös ykköskeskushyökkääjä Devonta Freeman, joskin Tevin Coleman on ehkä liigan kovin kakkonen, joka kantoi ykkösen vastuut kunnialla viime kaudella Freemanin ollessa osan kaudesta sivussa loukkaantumisen vuoksi.

Falconsin heittohyökkäysarsenaali Julio Jonesin johdolla on armottoman kova, mikä laittaa melko heppoisen Panthers-takapuolustuksen koville. CB James Bradberryn rooli Jonesin päällystakkina on valtava, joskin Jonesin kurissapito vaatii jatkuvaa tuplausapua safetyosastolta. Tämä taas jättää enemmän tilaa tulokas Calvin Ridleylle sekä Mohamed Sanulle. Kaikki eväät maalijuhlaan ovat olemassa.

Panthers-hyökkäys joutuu otteluun ilman tähti-TE Greg Olsenia sekä tackle Daryl Williamsia, mikä kasvattaa isokokoisen Devin Funchessin roolia heittohyökkäyksessä entisestään. Juoksupeleissä Christian McCaffrey sekä pelinrakentaja Cam Newton ottanevat jälleen isoa roolia. Silti Falconsin huomattavasti leveämmän hyökkäyksen kanssa maalintekokilpailuun lähtiessään Panthersin lähtökohdat eivät ole parhaat mahdolliset. Vieraiden puolustukselta vaaditaankin todella onnistunutta iltapuhdetta. Joukkueiden viime kauden keskinäiset menivät tasan molempien voitettua kotiottelunsa.

Green Bay Packers – Minnesota Vikings, klo 20

Kahden NFC Northin kärkeen tälläkin kaudella povatun joukkueen kivenkova rivalry on ehkäpä kierroksen ennakkoon kaikkein odotetuin kohtaaminen. Viime kaudella Vikings-puolustus teloi Packers-pelinrakentaja Aaron Rodgersin telakalle, mikä avasi sille itselleen tien divisioonan voittoon. Tälläkin kertaa koko ottelun asetelmat riippuvat Rodgersin polven kunnosta. Mikäli mies on saatu lääkittyä viime viikon tapaan pelikuntoon, on Packersilla kaikki mahdollisuudet napata ottelusta voitto.

Vikings-puolustus näytti viime viikon 49ers-ottelussa jälleen tasonsa, kun se käytännössä katsoen söi Niners-pelinrakentaja Jimmy Garoppolon elävältä uskomattoman heittoryntäyksensä avulla. Nyt vastassa on paria pykälää kovempi O-line sekä pelinrakentaja (mikäli A-Rod pelaa), mutta lähtökohtaisesti Vikings-puolustuksella on yliote jokaista liigan linjaa vastaan. Davante Adamsin pelikunto Packers-hyökkäyksessä on vielä kysymysmerkki, mikä on omiaan lisäämään epätietoisuutta hyökkäyksen suhteen. Monien mielestä pitkään lähes olemattomasta juoksuhyökkäyksestä kärsineen Packersin tulisi nyt tehdä kaikkensa hankkiakseen Le’Veon Bell hyökkäykseensä treidin avulla. Tässä kohtaa jossittelu on kuitenkin turhaa, joten Packersin on luotettava pitkälti Rodgersin hatustaan vetämiin kaneihin, jotka tosin usein johtavat varsin uskomattomiin peleihin.

Lähtökohdat kotijoukkueen hyökkäyksen kannalta ovat joka tapauksessa äärimmäisen haastavat ja varsinkin pallonmenetyksiin sillä ei olisi nyt varaa. Loistavan frontin lisäksi takapuolustus safety Harrison Smithin sekä CB Xavier Rhodesin johdolla rankaisee armotta hyökkäyksen virheistä.

Vikings-hyökkäys saa Lambeau Fieldillä vastaansa viime viikkoista Ninersia kovemman takapuolustuksen, joka sai hyökkäyksen tavoin lisäbuustia upeasta noususta voittoon Bearsia vastaan. Kirk Cousinsin johtamasta hyökkäyksestä löytyy tulivoimaa ja myös TE Kyle Rudolph saanee tällä viikolla enemmän vastuuta heittopelien kiinniottajana. Miten sentteri Pat Elfleinin poissaolo näkyy ennestään heikon hyökkäyslinjan keskustassa? Linja päästi viime viikolla lävitseen kolme säkitystä, minkä lisäksi keskushyökkääjiltä vaaditaan tällä hetkellä todella paljon duunia jokaisen juoksujaardin eteen.

Cousins on parhaillaan vertikaaleissa heittopeleissä, kun taas pieneen ikkunaan heitettäessä Packersin nuori takapuolustus Jaire Alexanderin ja Josh Jacksonin johdolla saattaa rankaista armotta jopa parilla syötönkatkolla. Heikko linja taas ei anna Cousinsille juuri aikaa hakea pitkiä heittopelejä.

Molemmat joukkueet aloittivat kautensa voitoilla, joten sunnuntaina ratkeaa, kumpi divisioonan ennakkoon kovimpana pidetystä joukkueesta nappaa itselleen kuskin paikan taistelussa suorasta pudotuspelipaikasta. Varsinkin Packersille voitto olisi henkisellä tasolla valtava.

Pittsburgh Steelers – Kansas City Chiefs, klo 20

Kello kahdeksan kolmannesta huippuottelusta voidaan ennakolta odottaa todella runsasmaalista ja viihdyttävää kamppailua kahden loistavan hyökkäyksen iskiessä heppoisten puolustusten kimppun. Steelers jäi Clevelandin kaatosateessa tasapeliin, mutta kotikentällään joukkue on todella vaarallinen nippu. Varsinkin liigan parhaan laitahyökkääjä Antonio Brownin rooli on jälleen valtava. Miten Chiefsin takapuolustus pystyy minimoimaan Brownin aiheuttamat tuhot, vieläpä ilman tähtisafety Eric Berryn apua?

Bellin poissaollessa kakkos-RB James Conner saa tilaisuuden jatkaa viime viikon huippuotteitaan. 135 juoksujaardia, 57 heittojaardia ja kaksi TD:tä Clevelandin sateessa oli kova statement nuoren yliopistotähden potentiaalista. Mikäli Conner pystyy jatkamaan edes lähellä samaa tasoa tulevina viikkoina, saattaa kiukuttelevan Bellin treidaaminen tulla kyseeseen nopeallakin aikataululla.

Steelers on voittanut kuusi joukkueiden seitsemästä edellisestä keskinäisestä kamppailusta. Kolmen edellisen keskinäisen juoksujaardit puolestaan menevät kotijoukkueelle lukemin 514-176. Steelers-puolustus onkin saanut viime vuosina Chiefsin tehokkaan hyökkäyspeliin kuriin kiitettävällä tavalla ja jopa viime viikolla täysin käsittämättömässä lyönnissä ollut Tyreek Hill on jäänyt Steelersiä vastaan 4,8 jaardin keskiarvoon heittopeleissä.

Chiefsin hyökkäys lepäsi viime viikon Chargers-ottelussa täysin Hillin varassa, joskin loistavalla menestyksellä. Tällä viikolla joukkueelta nähtäneen silti tasapainoisempaa hyökkäyspeliä, jossa myös keskushyökkääjä Kareem Hunt, TE Travis Kelce sekä rahakkaalla sopimuksella Ramsista hankittu Sammy Watkins saanevat enemmän vastuuta pelintekijöinä. Miten nuori pelinrakentaja Patrick Mahomes onnistuu Heinz Fieldin painekattilassa? Entä nostaako Big Ben Roethlisberger tasoaan viime viikosta, jolloin miehen jatkuva pallon hautominen sekä heitetyt syötönkatkot maksoivat joukkueelle voiton? Railakasta hyökkäyspeliä lienee joka tapauksessa luvassa ottelussa, jossa hyökkäysjoukkueiden virheet ratkaisevat todennäköisesti lopulta voiton.

Jacksonville Jaguars – New England Patriots, klo 23.25

Viime vuoden AFC:n finaaliuusinnassa Jaguars lähtee haastamaan siipirikkoista Patriotsia. Voitto nostaisi Jagsin ehkäpä henkisesti kuskinpaikalle AFC:ssa ja karistaisi samalla viime kauden Patriots-peikon sen päältä.

Ottelun ennakkoasetelma on selvä. Löytääkö siipirikkoinen Pats-hyökkäys aukot vieraiden timanttisesta puolustuksesta, entä onko Jaguarsin hyökkäyksen vaarallisin syömähammas, takareisivamman avausviikolla kärsinyt keskushyökkääjä Leonard Fournette pelikunnossa?

Patriotsin hyökkäyksessä on yksi huippuvaarallinen ase, sisempi laitahyökkääjä Rob Gronkowski, joten suurisuinen CB Jalen Ramsey on tuttuun tapaansa hiillostanut mediassa ennen ottelua. Gronk voikin nyt lyödä Ramseylle jauhot suuhun kentän puolella, tosin mies saa osakseen todella paljon huomiota myös muulta puolustukselta. Patriots tullee lähtemään otteluun joka tapauksessa todella nopeita ja lyhyitä heittopelejä suosivalla taktiikalla, jossa se ei halua päästää Jaguarsin salamana päälle vyöryvää heittoryntäystä Tom Bradyn kimppuun.

Jaguarsin hyökkäyksen suhteen sen kaudesta on tulossa haasteellinen. Fournetten lisäksi ykköslaitahyökkääjäksi kaavailtu Marqise Lee on sivussa koko kauden, joten heittokohteiden puuttuminen on joukkueelle iso ongelma. Linjapelaajista sekä sentteri Brandon Linder että RT Jeremy Parnell kärsivät polvivammoista, mikä ei ainakaan lisää luottoa joukkueen hyökkäyspuoleen. Kyseessä on joka tapauksessa sunnuntain keskimmäisen slotin mielenkiintoisin ottelu, joka ei välttämättä huikaise viihdearvoltaan muiden päivän huippuotteluiden tavoin.

Pelivihje sunnuntaille

Saquon Barkleyn viime viikon debyytti lupaa hyvää tälle viikolle. Tulokaskeskushyökkääjällä on potentiaali rykäistä isoja juoksupelejä ja varsinkin heikon pelinrakentajan vuoksi Giants luottanee Barkleyhin myös redzonella – myös heittopeleissä. Miehen TD:lle toista viikkoa peräkkäin annettu kerroin 2,1 (Unibet) heikkoa Cowboys-puolustusta vastaan kannattaakin poimia talteen.