Ennakko: New England Patriots ja Indianapolis Colts avaavat viidennen peliviikon

NFL-kausi jatkuu vauhdilla, kun ensi yönä aloitellaan jo runkosarjan viidettä peliviikkoa Patriotsin ja Coltsin välisellä Thursday Night Footballilla. Kotijoukkue lähtee otteluun selvänä ennakkosuosikkina, eikä vähiten tähtilaitahyökkääjä Julian Edelmanin paluun vuoksi. Mikäli myös Rob Gronkowski on pelikuntoinen, saa Patriots ensimmäistä kertaa tällä kaudella jalkeille todella vaarallisen hyökkäyskaluston, jonka täydentää Tom Bradyn uusin lelu Josh Gordon.

Varsinkin Edelmanin paluu jättää Gronkowskille enemmän tilaa kentällä, toisaalta mikäli Colts tuplaa Gronkin jättää se Edelmanin todella vaarallisesti usein yhden kulmapuolustajan vastuulle, jolloin helposti itsensä pelattavaksi saava laitahyökkääjä rankaisee armotta. Coltsin takapuolustus on tällä hetkellä todella kapea, sillä vain Pierre Desir on kulmapuolustajista täysin pelikuntoinen peräti kolmen muun CB:n nimen löytyessä loukkaantuneiden ja epäselvien tapausten listalta. Tämä taas saattaa avata valtavia aukkoja heittopeleissä, joihin Patriotsilla on kaivaa vielä Chris Hoganinkin tasoinen kiinniottaja, unohtamatta hyvin heittopeleihin osallistuvaa keskushyökkääjä James Whitea sekä vihdoin hyvän pelin alleen viime viikolla saanutta tulokas Sony Micheliä.

Ottelun mielenkiintoinen sivujuoni on Patriotsin hyökkäyksen koordinaattorin Josh McDanielsin tilanne. Jo uutena Colts-päävalmentajana offseasonilla uutisoitu McDaniels päätti lopulta jäädä Patriotsiin, mikä on omiaan lisäämään kitkaa joukkueiden välille. Myös useat pelaajat kohtaavat ottelussa entisiä seurojaan. Heihin kuuluvat mm. nykyinen Pats-WR Phillip Dorsett sekä TE Dwayne Allen.

Colts-pelinrakentaja Andrew Luck on hävinnyt urallaan kaikki viisi otteluaan Patrtiosia vastaan, eikä tilannetta helpota ykköskiinniottaja T.Y. Hiltonin todennäköinen poissaolo. Myös TE Jack Doyle kärsii vammoista, eikä miestä olla nähty kentällä alkuviikon harjoituksissa. Kun molemmilta joukkueilta löytyy lisäksi iso liuta enemmän tai vähemmän loukkaantumistensa kanssa painiskelevia pelaajia, saatetaan kentällä nähdä melko pitkä liuta varamiehiä. Kaiken lisäksi lyhyt valmistautumisviikko verottaa varmasti useiden pelikykyä.

1-3-rekordilla kauden avanneen Coltsin onneksi pelinrakentaja Luck alkaa pikku hiljaa osoittaa heräämisen merkkejä. Mies linkosi viime viikolla 464 jaardia ja neljä TD:tä tappio-ottelussa Texansia vastaan. Vieraissa miehen peli ei ole tosin ollut kotiotteluiden tasolla, ja tähän on saatava muutos, mikäli Colts aikoo taistella edes teoreettisesti pudotuspelipaikasta kauden jälkimmäisellä puoliskolla.

Tom Brady on ollut urallaan häikäisevä varsinkin torstain prime time -otteluissa, eikä mikään seikka puhu ennakkoon Coltsin vierasvoiton puolesta. Viime viikolla Dolphinsin murskannut Pats-orkesteri laittanee todellisen karusellin pystyyn, eikä Coltsin loukkaantumisista kärsinyt takapuolustus saatikka ilman parasta kiinniottajaansa todennäköisesti operoiva hyökkäys pysty vastaamaan sen tulivoimaan. Luvassa saattaakin olla melkoinen ylikävely peliviikon alkajaisiksi.