Haastaja vai kupla? Katsaus NFL:n pudotuspelitaisteluun

NFL:n runkosarjan ensimmäisen neljänneksen ylityttyä on aika pysähtyä miettimään joukkueiden voimasuhteita varsinkin “pudotuspeliviivan” molemmin puolin. Siinä missä Chiefsin ja Ramsin tapaiset joukkueet tuntuvat marssivan suorastaan leikitellen kohti pudotuspelejä, ovat monet joukkueet juuri nyt selvästi vedenjakajalla – onko niistä playoff-junaan vai puhkeaako kupla ennen pitkää? Seuraavassa tarkastelussa muutama joukkue.

Los Angeles Chargers: Haastaja

3-2-rekordilla kauden avannut Chargers roikkuu AFC:n ensimmäisellä villi kortti -paikalla, mikä on kova suoritus huomioiden puolustuksen tärkeimmän pelaajan Joey Bosan puuttumisen kokoonpanosta. 23 säkitystä kahden viime kauden aikana raapinut tähtiendi palailee kentille vasta runkosarjan jälkimmäisellä puolikkaalla, joten Chargers joutuu tulemaan toimeen ilman Bosan säkityksiä vielä ainakin ottelut Brownsia ja Titansia vastaan.

Chargersin hyökkäys on varsin hyvässä iskussa, minkä lisäksi kannattaa huomioida tappioiden tulleen kahta liigan toistaiseksi ainoaa puhtaan pelin joukkuetta, Chiefsiä ja Ramsia vastaan. Chiefsin haastamiseen divisioonan kärkipaikasta Chargersin meno ei ilman loukkaantumisia taida riittää, mutta täydet mahdollisuudet pudotuspeleihin ovat tälläkin kaudella olemassa.

Miami Dolphins: Kupla

Runkosarjan kolmella voitolla avannut Dolphins on kahden viimeisen viikon aikana pudonnut keskinkertaisuuksien joukkoon, ja varsinkin hyökkäys on ollut viime viikkoina heikko sen päästettyä Patriotsille kärsityn 7-38-tappion jälkeen mm. kaksi Bengals-puolustuksen tekemää TD:tä viime viikon sulamisessaan.

Joukkueella on lähitulevaisuudessa vastassaan Jaguarsin ja Bearsin kaltaisia timantinkovia puolustusjoukkueita, minkä lisäksi se kohtaa seuraavien viikkojen aikana Patriotsin sekä Vikingsin. Patriotsin nykyvireen myötä divisioonan kestomenestyjä napannee jälleen itselleen suoran paikan pudotuspeleissä, mikä vaatisi Dolphinsilta selvää ylisuorittamista pudotuspelipaikan saalistamiseksi villi kortti -joukkueena.

Cleveland Browns: Haastaja

Browns on ollut alkukauden valopilkku sen aloitettua sesongin 2-2-1-rekordilla. Varsinkin puolustus on ollut rautaa sen päästettyä neljästi enintään 21 pistettä. Lisäksi joukkueen tuleva otteluohjelma näyttää suotuisalta joukkueen kohdatessa loppukaudesta vain liigan heikompaan kolmannekseen heittopuolustuksen osalta kuuluvia joukkueita.

Tämä lupaa hyvää pelinrakentaja Baker Mayfieldin orkesteroimalle hyökkäykselle, josta löytyy vieläpä monta nuorta ja jäätävän kovan potentiaalin omaavaa pelimiestä David Njokun sekä Nick Chubbin johdolla. Mikäli puolustus jatkaa alkukaudella nähdyllä tasollaan eikä hyökkäys kyykkää täysin, on Brownsilla – uskokaa tai älkää – saumat taistella jopa paikasta pudotuspeleihin. Toisaalta Brownsin pudotuspelipaikka vaatisi täyttä sulamista kahdelta kolmikosta Bengals, Ravens ja Steelers, joten kyse olisi monen asian summasta ennen kuin Clevelandissa päästäisiin nauttimaan pudotuspelifutiksesta ensimmäistä kertaa sitten kauden 2002.

Seattle Seahawks: Kupla

2-3-rekordilla kauden avanneelta Seahawksilta ei ennen kauden alkua odotettu mitään, mutta viimeisetkin uskonrippeet katosivat taivaan tuuliin Earl Thomasin loukkaantumisen myötä. Alkukaudella kolme syötönkatkoa napanneen 6-kertaisen Pro Bowl -safetyn puuttuminen näkyi heti Ramsia vastaan puolustuksen päästettyä rumat 468 jaardia huolimatta Brandin Cooksin ja Cooper Kuppin loukkaantumisista.

Puolustuksen urakkaa ei ainakaan helpota se, että joukkue kohtaa tulevina viikkoina tukun liigan top 10 -heittohyökkäyksiä, kun vastaan juoksee Chiefsin, Vikingsin, Chargersin ja Ramsin kaltaisia tähtisikermiä. Märät päiväunet pudotuspelipaikasta kannattaakin pyyhkiä mielistä hyvissä ajoin eli nyt.

Tennessee Titans: Haastaja

Titans on aloittanut kautensa kaikessa hiljaisuudessa 3-2-rekordilla, minkä lisäksi se kuittasi vierasvoiton niin ikään 3-2-rekordilla kauden avanneesta divisioonavastus Jaguarsista. Tämä puolestaan tuo sille edun tie-breakereissa Jaguarsia vastaan. Samoin Titansilla on tällä hetkellä tie-breaker-etu 2-3-rekordissa divisioonan kolmospaikalla olevaa Texansia vastaan.

Joukkueen loppukauden ohjelma on lisäksi ehkä koko NFL:n helpoin, sillä sen kaikki vieraspelit ovat tappiollisia joukkueita vastaan. Lisäksi yksi vieraspeliksi merkattu ottelu pelataan ns. puolueettomalla kentällä Lontoon Wembleyllä.

Titansista ei juurikaan isoja otsikoita nouse, ehkä johtuen sen ei niin seksikkäästä hyökkäyksestä. Sen sijaan puolustus on ollut alkukaudella rautainen päästäen vain 17,2 pistettä per ottelu, mikä on liigan kolmanneksi paras noteeraus. AFC Southin pudotuspelitaistelu on huipputasainen, mutta Titans saattaa silti kaikessa hiljaisuudessa painella pudotuspeleihin kovan puolustuksensa ansiosta.

Denver Broncos: Kupla

Kolme peräkkäistä otteluaan hävinnyt Broncos päästi juuri käsittämättömät 323 juoksujaardia(!) Jetsiä vastaan, mikä ei totisesti lupaa hyvää taistelussa villi kortti -paikoista, varsinkin kun myös sen hyökkäys Case Keenumin johdolla on ollut todella epätasaista. Viisi TD:tä ja peräti seitsemän syötönkatkoa heittänyt Keenum ei ole löytänyt viime kaudella nähtyä varmuuttaan uuden hyökkäyksen ja suurten odotusten myötä.

Joukkue kohtaa seuraavien kolmen viikon aikana sarjan kärkijoukkueet Chiefsin ja Ramsin sekä välissä vastaan tulevan Cardinalsin, joten on vaikea nähdä joukkueen lähtevän kauden toiselle puolikkaalle 3-5-rekordia paremmista asemista. Kyseinen alkukauden rekordi puolestaan ei millään riitä villi kortti -paikkaan tasaisessa AFC:ssä.

Houston Texans: Haastaja

Kolmella tappiolla kauden avannut Texans on löytänyt pelinsä kahden edellisviikon aikana napaten jatkoaikavoitot Cowboysista ja Coltsista, joskaan kumpikaan näistä ei ollut mikään varsinainen tasomittari. Niin kauan kuin kiinniottojaarditilastoa johtava DeAndre Hopkins sekä vihdoin terveenä pelaava ja kovia lukemia viime viikkoina nakutellut J.J. Watt jatkavat nyt nähtyjä otteitaan, on Texansilla kaikki avaimet menestykseen.

Joukkueen heikkous on sen vaisu takapuolustus sekä hyökkäyksen linja, joka on päästänyt lävitseen jo 18 säkitystä, joista seitsemän voitto-ottelussa Coltsia vastaan. Texansin apuna on puolestaan sen helpohko vierasohjelma, sillä kaikki sen tulevat vierasottelut ovat tappiollisen rekordin joukkueita vastaan.

Texansin etuna on myös sen tasaisuus, ovathan sen kaikki ottelut päättyneet yhden pistesuorituksen erolla. Mikäli loistavasti viime kaudella loukkaantumiseensa asti pelannut QB Deshaun Watson löytää viime kauden vireensä, saattaa Texans taistella jopa divisioonansa kärkipaikasta.

NFC Eastistä mennään pudotuspeleihin surkealla rekordilla?

NFC Eastin osalta alkukausi on ollut todella mielenkiintoinen. Ottelun muita vähemmän pelannut Redskins johtaa divisioonaa 2-2-rekordilla, mutta Eagles, Cowboys ja Giants ovat kaikki aloittaneet kauden tappiollisella rekordilla.

Eagles kärsii loukkaantumisongelmista, Cowboys on onnistunut vain kertaalleen takomaan yli 20 pistettä ottelussa, eikä Giantskaan 1-4-rekordillaan tunnu riittävän tasapainoiselta taistellakseen pudotuspelipaikasta. Sen onneksi joukkue pelaa liigan tämän hetken heikoimmassa divisioonassa (voittotilaston perusteella), josta divisioonavoittaja saattaa päästä pudotuspeleihin jopa 8-8-rekordilla. Toisaalta, villi kortti -paikoista ei tämän divisioonan kohdalla kannata edes haaveilla.