Kahdeksas peliviikko – NFL-viihdettä sunnuntai-iltapäivästä aamuyöhön

NFL:n kahdeksas peliviikko on täällä ja kiitos Lontoon huippuottelun Jacksonville-Philadelphia tätä herkkua on taas tarjolla jo puoli neljästä eteenpäin. Suomessa kellot siirtyvät sopivasti tunnilla taaksepäin, minkä vuoksi unisimmatkin NFL-fanit saavat lisäaikaa pelien seuraamiseen.

Vapaaviikkoa kahdeksannella peliviikolla viettävät Falcons, Chargers, Titans ja uuden ykköslaitahyökkääjä Amari Cooperin hankkinut Cowboys, sen sijaan kaikki muut 28 joukkuetta ovat tulessa tällä kierroksella. Jos Jaguarsin ja Eaglesin Lontoon ottelu tarjoaa todella mielenkiintoisen startin sunnuntaille, jättää kello 20 slotti suuren yleisön hieman kylmäksi. Seitsemän ottelun slotin suurin mielenkiinto kiinnittyy lähinnä Chiefsin valovoimaisen hyökkäyksen seuraamiseen Broncosia vastaan unohtamatta Steelersin ja Brownsin divisioonavääntöä.

Ennen puoltayötä starttaava Ramsin ja Packersin kohtaaminen taas on loppuillan herkkupala ennen Sunday Night Footballia ja kierroksen ehkäpä odotetuinta kamppailua viime kauden pudotuspeliuusinnasta Vikingsin ja Saintsin välillä. Otetaan seuraavassa kiinni kierroksen mielenkiintoisimpiin otteluihin.

Jacksonville Jaguars – Philadelphia Eagles

Puoli neljältä Suomen aikaa Lontoossa starttaava huippuottelu antaa upean startin sunnuntaille kahden alle odotusten kautensa avanneen huippujoukkueen kohdatessa. Molemmat ovat aloittaneet kautensa 3-4-rekordeilla, joten voitto ottelusta on nyt enemmän kuin kullanarvoinen molemmille. Eaglesin viime kauden lentokeli on tällä hetkellä vain kaukainen muisto, sillä syvyyttään menettäneet hallitsevat mestarit eivät tunnu saavan peliään uomiinsa. Sitten kauden avausottelusta otetun Falcons-voiton mestarit ovat raapineet voitot vain heikkoja Coltsia ja Giantsia vastaan.

Varsinkin hyökkäyksen pallonmenetykset ovat olleet tällä kaudella paha huolenaihe, sillä joukkue on fumblannut pallon useimmin kaikista joukkueista (7). Hyökkäys ei tahdo pysyä kentällä, sillä peräti 24,1 prosenttia draiveista on päättynyt kolme ja ulos -räpiköintiin. Loukkaantumisten lisäksi suurin syy piilee heikenneessä hyökkäyksen linjassa. Carson Wentz puolestaan pelaa tilastollisesti jopa viime kautta kovemmalla tasolla, joten pelinrakentajapuolella ei tällä hetkellä ole syytä huoleen. Viimeistään viime viikon sulaminen 17-0-johtoasemasta 17-21-kotitappioon Panthersia vastaan antaa kuitenkin syytä epäillä Eaglesin tämän kauden iskukykyä.

Jaguarsin pelinrakentaja Blake Bortlesilta sen sijaan voi odottaa viikosta toiseen aivan mitä tahansa umpisurkeasta huippuotteisiin. Lontoossa jo viidettä kertaa pelaava Bortles on voittanut tähän asti kolme ottelua Sumujen saarella ilman ainuttakaan syötönkatkoa. Tuoko Brownsista hankittu Carlos Hyde parannuksen juoksuhyökkäykseen Leonard Fournetten ollessa edelleen sivussa kentiltä? Jags on hävinnyt kolme ottelua putkeen tehden yhteensä 28 pistettä. Nyt olisi aika kääntää kelkka – jos se on kääntyäkseen. Puolustus joutuu otteluun ilman tähtikulmapuoustaja A.J. Bouyeta, mikä avaa selvästi tilaa Eaglesin heittohyökkäykselle.

Ottelu on molempien loppukauden kannalta lähes ratkaisevan tärkeä, joten panosta ei sunnuntain avausottelusta tule puuttumaan.

Los Angeles Rams – Green Bay Packers

Seuraava huippuottelu on vuorossa klo 22.25, kun liigaa ainoana puhtaan pelin joukkueena johtava Rams tavoittelee seurahistoriansa ensimmäistä 8-0-starttia. Kahden tulivoimaisen hyökkäyksen kohtaaminen on taatusti viihdyttävä, joskaan Packersin megatähtipelinrakentaja Aaron Rodgers ei liene vielä koskaan urallaan lähtenyt otteluun yhtä suurena altavastaajana spreadin puolesta (9,5).

Rams jyrää ylivoimaisesti kohti pudotuspelejä, sen sijaan 3-2-1-rekordin Packers on omassa NFC Northissaan puolentoista voiton päässä divisioonaa johtavasta Vikingsista, jolla on hallussaan tie-breaker joukkueiden keskinäisistä kohtaamisista. Niimpä ottelu on Packersille tuloksen suhteen huomattavasti kotijoukkuetta tärkeämpi. Ramsin pelin tärkein yksittäinen asia olisi varsinkin takapuolustuksen kuntoon laittaminen, sillä Aqib Talibin poissaolo sekä ulomman passrushin puute näkyy tällä hetkellä selvästi joukkueen puolustamisessa.

Packers-hyökkäys saa takaisin tärkeän kiinniottokaksikkonsa Devante Adamsin ja Geronimo Allisonin, mikä puolestaan on omiaan Aaron Rodgersin showlle. Miten Packersin O-line pystyy pysäyttämään Aaron Donaldin? Siinä suurin kysymysmerkki hyökkäyksen rullaamisen kannalta. Aaron Rodgersin tilastot bye weekin jälkeisistä peleistä ovat vakuuttavat (9-2), joskin haaste on tällä kertaa järisyttävä.

Minnesota Vikings – New Orleans Saints

Illan toinen herkkupala nähdään SNF-ottelussa, jossa viime kauden Divisional-ottelussa viimeisellä mahdollisella hetkellä voittoon rynninyt Vikes kohtaa Saintsin, jolla on todella paljon hampaankolossa. Ottelusta on lupa odottaa todella viihdyttävää hyökkäysrallia, pelataanhan ottelu molemmille hyökkäyksille suotuisassa domessa. Molemmat joukkueet lähtevät otteluun voittoputkien siivittämänä; kotijoukkueella on allaan kolme voittoa kun taas vieraat ovat avausviikon Buccaneers-tappion jälkeen raapineet voiton jo viidesti putkeen.

Vikes saa takaisin kokoonpanoonsa alkukaudesta sivussa mielenterveysongelmiensa kanssa olleen Everson Griffenin, jonka paluu näkyy takuulla todella selvästi kotijoukkueen puolustamisessa passrushin osalta. Sitä todella tarvitaan tulivoimaista Saints-hyökkäystä vastaan. Liigan alkukauden paras laitahyökkääjä Adam Thielen on iskenyt jokaisessa ottelussa yli 100 kiinniottojaardia johtaen koko liigan kiinniottojaarditilastoa 822 jaardin lukemallaan. Lisäksi mies on tällä hetkellä pysäyttämätön viimeistelijä viidellä TD:llään. Kahdeksas yli 100 jaardin noteeraus putkeen nostaisi miehen koko liigahistorian ykköspaikalle peräkkäisissä yli 100 kiinniottojaardin otteluissa.

Saintsin alkukausi on ollut vakuuttava. Puolustuksen tökkiessä heittopelien osalta hyökkäyksen moottori laulaa iloisesti Drew Breesin johdolla. Pelinrakentajalegenda on heittänyt tällä kaudella 13 TD:tä ilman syötönkatkoja ja varsinkin Michael Thomas tekee jatkuvalla syötöllä isoja pelejä. Mies on avauksen pelaajista liigan ylivoimaisesti varmakätisin yli 91% kiinniottovarmuudellaan, minkä lisäksi atleettinen lähes 100-kiloinen laitahyökkääjä rikkoo jatkuvasti vastustajan taklauksia. Takapuolustukseen Giantsista juuri hankitulta Eli Applelta lienee odotettavissa tukea joukkueen umpisurkeaan heittopuolustukseen kauden edetessä. Sitä todella tarvitaan, sillä puolustus on päästänyt alkukaudesta peräti 27,2 pistettä per ottelu heittojaarditilaston näyttäessä 297 päästettyä jaardia per peli.

Löydät koko sunnuntain ottelukattauksen täältä.