NFL-ennakko: Seitsemäs peliviikko

Kauden seitsemäs peliviikko tarjoaa NFL-viihdettä puoli viidestä aamun tunneille saakka, kiitos Chargersin ja Titansin aikaisen Lontoon ottelun. Chiefsin hävittyä viime viikolla niukasti Patriotsille jäljellä on enää yksi puhtaan pelin joukkue (Rams) ison ryppään aloitettua kauden lähellä 50% voittorekordia. Tässä ennakkokatsaus illan neljään huippuotteluun. Bye weekiä tällä viikolla viettävät Raiders, Packers, Seahawks ja Steelers.

Chicago Bears – New England Patriots

Soldier Fieldin päähuomion varastaa alkukauden parhaimpiin kuuluvan Bears-puolustuksen sekä pelinsä kuntoon saaneen Patriots-hyökkäyksen vastakkainasettelu, johon oman viime hetken lisämausteensa tuo nilkkavammasta kärsivän Rob Gronkowskin poissaolo Patriots-kokoonpanosta.

Bearsin puolustuksen olisi saatava Tom Bradylle tuleva paine suuntautumaan linjan keskustaan, mikä pakottaisi Bradyn pois miehen mielipaikalta hyökkäyslinjan taskusta. Bradyn ns. huonommat pelit ovat sattuneet yleensä nimenomaan puolustuksia vastaan, jotka ovat saaneet liikutettua miehen pois pocketista. Alkukauden hirmuvireessä olleen tukimies Khalil Mackin pelikunto on Bears-puolustuksen onnistumisen kannalta ratkaisevan tärkeää.

Philadelphia Eagles – Carolina Panthers

Toinen klo 20 slotin huippuottelu pelataan Philadelphiassa, kun 3-3-rekordilla kauden avanneet mestarit isännöivät Panthersia. Eagles näytti viime viikon 13-34-voitolla Giantsista hyökkäyksen palanneen viime kauden tasolleen välittömästi, kun nelikko Wentz, Jeffery, Clement, Ertz pääsi vihdoin kentälle yhtä aikaa. Varsinkin pelinrakentaja Wentz alkaa näyttää jälleen viime vuoden versiolta itsestään.

Panthers on voittanut kauden kaikki kolme kotiotteluaan, sen sijaan vierassaldo näyttää kahta tappiota. Pelinrakentaja Cam Newton on ollut alkukaudesta varma suorittaja. Sen sijaan puolustus on ollut heikkoa vieraissa, varsinkin juoksupuolustuksen osalta.

Baltimore Ravens – New Orleans Saints

Keskimmäisen slotin mielenkiintoisin ottelu on näiden kahden divisioonansa kärkijoukkueen kohtaaminen. Bye weekiltä palaavan Saintsin päävalmentaja Sean Payton ei ole 12-vuotisella Saints-urallaan voittanut Ravensia kertaakaan – sen sijaan kaikkia muita liigan joukkueita vastaan mies on juhlinut voittoa.

4-1-rekordilla kauden avanneen Saintsin hyökkäys on ollut vieraissa täysin eri näköistä mitä vahvalta kotijoukkueelta on totuttu näkemään sen kotiluolassa Superdomella. Tällä kertaa haaste on kova, kuuluuhan Ravensin puolustus alkukauden ehdottomasti parhaimpien puolustusjoukkueiden joukkoon. Ravens-puolustus on liigan vähiten jaardeja päästänyt nippu (270,8), heittojaardeissa joukkue on toisena (188). Saints-hyökkäys taas on liigan kolmanneksi tehokkainta sekä kokonaisjaardeissa (424) että heittojaardeissa (332) per ottelu.

Kahden heittovoimaisen hyökkäyksen taistelussa Saintsilta löytyy heittopelin tueksi Ravensia dynaamisempi juoksuhyökkäysarsenaali, joskin puolustusten taistelu kääntyy nykyisellään kotijoukkueen eduksi huolimatta loukkaantumissumasta takapuolustuksen osalta.

Myös Saintsin juoksupuolustus on alkukaudesta toiminut mallikkaasti, ja varsinkin viimeisen kolmen viikon aikana joukkue on ollut osa-alueella liigan kovin sen pidettyä Falconsin, Giantsin ja Redskinsin yhteensä 152 juoksujaardissa. Liigan alempaan kastiin juoksuhyökkäyksessä kuuluvan kotijoukkueen onkin nyt löydettävä avaimet Saintsin juoksupuolustuksen rikkomiseksi.

4-2-rekordilla kauden avannut kotijoukkue pöllytti viime viikolla Titansia vieraissa rumasti lukemin 0-21 puolustuksen iskettyä uskomatomat 11 säkitystä. Luvassa onkin ennakkoon täysin ennalta-arvaamaton ottelu, jossa molemmilla on täydet saumat voittoon. Etu lienee kuitenkin kotiedun ja vahvan puolustuksen myötä kotijoukkueella.

Kansas City Chiefs – Cincinnati Bengals

Pitkä NFL-sunnuntai huipentuu Sunday Night Football -huippuotteluun viime viikolla ensimäisen tappionsa kärsineen Chiefsin sekä vahvan alkukauden pelanneen Bengalsin välillä. Chiefs-pelinrakentaja Patrick Mahomes osoitti viime viikolla vihdoin merkkejä kuolevaisuudesta, joskin kauden tähän saakka tasokkain ottelu Patriotsia vastaan olisi toisen jakson loistavan kirin ansiosta voinut kääntyä yhtä hyvin myös Chiefsin voitoksi.

4-2-rekordilla kauden avannut Bengals joutuu Arrowhead Stadiumin sudensuuhun ilman avauksen kulmapuolustajaansa sekä liigan taklaustilaston ykkösmiestä, tukimies Nick Vigiliä, mikä avaa lisätilaa alkukauden tulivoimaisimmalle hyökkäykselle.

Chiefsin lentoa on viikosta toiseen todella mielenkiintoista seurata, eikä tätäkään ottelua kannata jättää välistä.