NFL:n viides runkosarjaviikko – käännekohtien viikonloppu

NFL:n runkosarjan toinen neljännes käynnistyy erittäin mielenkiintoisissa merkeissä, sillä monen joukkueen kaudelle viikonloppu saattaa hyvinkin antaa lopullisen suunnan. Pudotuspelimahdollisuuksien kannalta varsinkin Giants, Texans sekä toisensa kohtaavat Steelers ja Falcons pelaavat tällä viikolla todella isoista asioista, unohtamatta Jetsiä, 49ersiä, Raidersiä, Billsiä ja Brownsia, joiden pudotuspelimahdollisuuksiin monikaan ei tunnu tällä kaudella ja tässä vaiheessa enää luottavan. Bye weekiä tällä viikolla viettävät Buccaneers sekä Bears. Seuraavassa ennakkoa illan kolmeen ennalta mielenkiintoisimpaan kamppailuun.

Pittsburgh Steelers – Atlanta Falcons

Alkuillan ehdottomasti mielenkiintoisin ottelu pelataan Heinz Fieldillä, jossa 1-2-1-rekordilla kauden avannut Steelers isännöi jo kolme tappiota kärsinyttä Falconsia. Molemmat huippujoukkueet ovat jumiutuneet divisiooniensa hännille, joten tuleva ottelu näyttelee valtavaa roolia kummankin loppukauden kannalta.

Kotijoukkueen juoksuhyökkäys on tyrehtynyt avausviikon jälkeen täysin (2,8 jaardin keskiarvo avausviikon jälkeen), minkä lisäksi joukkue on virhetilaston kärkipaikalla. Puolustus on päästänyt 1682 jaardia ja 12 heitto-TD:tä kauden avausneljänneksellä, mikä on seurahistorian heikoin noteeraus. Heittohyökkäys kyllä takoo tehoja, mutta juoksuhyökkäyksen ja surkean puolustuksen ansiosta jopa Steelersin mahdollisuudet pudotuspeleihin alkavat horjua, mikäli joukkue ei onnistu lyömään Falconsia kotonaan.

Vieraiden kausi uhkaa kääntyä pannukakuksi puolustuksen lukuisten avainmiesten loukkaantumisten myötä. Tilanne, jota edes keskimäärin 29 pistettä otteluun takonut hyökkäys ei pysty pelastamaan. Devonta Freeman palaa vieraiden kokoonpanoon, sen sijaan puolustuksesta puuttuu kaikkien vanhojen poissaolojen lisäksi DE Grady Jarrett, mikä tekee 30,5 pistettä otteluun päästäneen puolustuksen urakasta lähes mahdottoman nimekästä Steelers-hyökkäystä vastaan.

Ottelusta voidaan odottaa todella maalirikasta ilotulitusta, ovathan molempien puolustukset olleet todella pahasti tuuliajolla tällä kaudella. Sen sijaan hyökkäyksissä riittää tulivoimaa. Kumman puolustus onnistuu hidastamaan vastapuolen hyökkäystä enemmän, on vahvoilla. Myös pallonriistot näyttelevät ottelussa valtavaa roolia.

Kansas City Chiefs – Jacksonville Jaguars

Klo 20 slotin toinen huippumielenkiintoinen ottelu käydään liigan alkukauden vaarallisimman hyökkäyksen sekä vieraiden timanttisen puolustuksen välillä. Varsinkin 4-0-rekordilla alkukauden hurjastelleen Chiefsin heittohyökkäys joutuu nyt ensimmäistä kertaa todelliseen testiin kivikovan Jaguars-takapuolustuksen käsittelyssä. Jaguarsin puolustus pystyy mätchäämään pois heittohyökkäyksen pahimmat kiinniottokohteet, sen sijaan pelinrakentaja Patrick Mahomesin liikkuvuuden kanssa sekin saattaa joutua vaikeuksiin. Miten puolustus saa vikkeläjalkaisen ja uskomattomalla itseluottamuksella pelaavan pelinrakentajan pysäytetyksi ennen kuin tämä pääsee tekemään tuhojaan?

Chiefsin hyökkäyksen on taiottava taululle yli 20 pistettä, sillä Jags hävisi viime kaudella peräti viisi ottelua, joissa se päästi yli 20 pistettä. Voittoja se keräsi kyseisistä otteluista vain yhden kappaleen. Chiefs puolestaan voitti viime kaudella 10 ja hävisi vain kahdesti sen tehtyä itse yli 20 pistettä.

Toki ottelussa pelataan myös toinen kaksintaistelu Jags-hyökkäyksen sekä Chiefs-puolustuksen välillä, ja tämä taas kulminoituu pitkälti Jaguars-pelinrakentaja Blake Bortlesin päivän pelivireeseen. Kumpi kahdesta Bortlesista juoksee illalla kentälle? Leonard Fournetten puuttuminen näkyy sekin Jaguarsin hyökkäämisessä, vaikkakin T.J. Yeldon onkin miestä kohtuullisesti paikannut.

Chiefsin ja Jaguarsin välinen AFC:n kärkiottelu ei tärkeysaspektiltaan yllä lähellekään Steelersin ja Falconsin kohtaamista, joskin Jaguars nousisi vierasvoitolla tasoihin Chiefsin kanssa konferenssin kärjessä. Chiefsin kannalta ottelun tärkein anti on henkisellä puolella, sillä voitto liigan kovinta heittopuolustusta vastaan riittäisi vakuuttamaan loputkin epäilijät hyökkäyksen laadusta.

Philadelphia Eagles – Minnesota Vikings

Illan keskimmäisen slotin herkkupala pelataan Lincoln Financial Fieldillä, kun Eagles ja Vikings kohtaavat NFC:n viime kauden finaaliuusinnassa. Vikings ei tunnu vieläkään toipuneen tuosta 38-7-pyllymyräkästä, vaan sen alkukausi on ollut todella takkuinen. Joukkue on hävinnyt nyt kolme ottelua peräkkäin, ja varsinkin viime kaudella joukkuetta kannatellut puolustus on pettänyt alkukaudella. Se päästi Jared Goffin viime viikolla 465 heittojaardiin ja viiteen TD-heittoon, mikä oli viime vuoden yhdeltä parhaista puolustuksista luokaton esitys.

Hyökkäyksessä sen sijaan uusi pelinrakentaja Kirk Cousins tuntuu löytäneen yhteisen sävelen tärkeimpien heittokohteidensa Stefon Diggsin ja Adam Thielenin kanssa, jotka molemmat merkkauttivat päälle 120 jaardia viime viikon 31-38-tappio-ottelussa Ramsia vastaan. Dalvin Cookin pelikunto näyttelee isoa roolia juoksupeleissä, joka on ollut alkukaudella liigan surkeinta.

Kotijoukkueen puolustus puolestaan on ollut kotiotteluissaan suorastaan murskaava, eikä varsinkaan juoksupeleistä ole luvassa ilmaisia jaardeja joukkueen päästettyä alkukaudella keskimäärin vain 68,3 juoksujaardia per ottelu, mikä on liigan kovin noteeraus. Puolustus on pitänyt vastustajansa 14 pisteessä kotikentällä pelatessa – viime kausi mukaanlukien. Vieraissa määrä sen sijaan on tuplaantunut. Hyökkäykseen viime viikolla palannut WR Alshon Jeffery neppaili heti paluuottelussaan Eagles-uransa ensimmäisen päälle 100 kiinniottojaardin suorituksen, mikä tuo hyökkäykselle uuden täsmäaseen loppukautta ajatellen. Carson Wentzin paluu on sekin rauhoittanut hyökkäyksen tekemistä, joskin juoksuhyökkäyksessä myös Eaglesillä on edelleen parannettavaa.

Onnistuuko Vikings katkaisemaan pitkäksi venähtäneen tappioputkensa liigan kenties äänekkäimmän kotiyleisön edessä? Puolustukselta vaaditaan kovaa tasonnostoa, sillä Eagles-puolustus ei totisesti päästä kotonaan vieraiden hyökkäyksiä helpolla. Loistavaa myöhäisillan viihdettä luvassa!

Katso koko sunnuntain otteluohjelma täältä.