Ennakko: Rams ja Chiefs vastakkain kauden odotetuimmassa runkosarjakamppailussa

11. peliviikko huipentuu ensi yönä Los Angelesissä, jossa kohtaavat NFL:n tämän hetken top-3-joukkueet Los Angeles Rams ja Kansas City Chiefs. Alunperin Meksikossa pelattavaksi tarkoitettu Monday Night Football -huippuottelu siirrettiin lopulta Los Angelesiin Meksikon stadionin nurmen oltua pelikelvottomassa kunnossa Shakiran konsertin jäljiltä. Mutta hyvä näin, sillä edessä on runkosarjan tähän saakka kenties se kaikkein odotetuin huippuottelu.

Molemmat joukkueet ovat 9-1-rekordillaan NFL:n kärjessä yhdessä ehkä tämän hetken kaikkein tulivoimaisimman joukkueen Saintsin kanssa. Sekä Rams että Chiefs edustavat tällä hetkellä NFL:n tulevaisuutta, minkä takia joukkueita on todella mielenkiintoista seurata. Molempien kivenkovaa hyökkäystä johtaa nuori tähtipelinrakentaja, minkä lisäksi myös valmentajien kohtaaminen on enemmän kuin mielenkiintoinen matchup. Onnistuuko nuori nero Sean McVay löylyttämään kokenutta Andy Reidiä valmentajien shakkiottelussa?

Ottelulla on kaikki ainekset nousta siihen kategoriaan otteluita, joista puhutaan vielä vuosien päästäkin. Vain kahdeksan pelinrakentajaa on historian saatossa yltänyt 3000 heittojaardiin kauden ensimmäisissä kymmenessä ottelussa, ja kaksi heistä kohtaavat ensi yönä. Ramsin Jared Goff on heittänyt alkukaudesta 3134 jaardia, 22 TD:tä, ja kuusi syötönkatkoa QBR:llä 113,0. Chiefsin Patrick Mahomesin lukemat ovat 3150 jaardia, 31 TD:tä, seitsemän syötönkatkoa, QBR 117,4. Chiefs on tehnyt liigassa eniten pisteitä (353) Ramsin ollessa toisena (335).

Kahden loistavan pelinrakentajan kohtaaminen tulee olemaan nautinnollista seurattavaa, jossa puolustukset saattavat jäädä pahasti statistin rooliin. Ramsin laitahyökkääjä Cooper Kuppin loppukauden sivussa pitävä eturistisidevamma tuli Ramsin kannalta pahaan saumaan, toisaalta hyökkäyksestä löytyy edelleen riittävästi jerkkua edetä pitkälle pudotuspeleissä, joskin tällä hetkellä Saintsiä voitaneen pitää NFC:n suurimpana suosikkina Super Bowliin. Josh Reynoldin nimi Kuppin paikkaajana kannattaa painaa mieleen. Toisen vuoden pelimies saa nyt kantaakseen ison vastuun slot receiverinä.

Vierasjoukkue Chiefs jyrää vakuuttavasti kohti AFC:n ykkösseediä, jolla se saisi kotiedun aina konferenssifinaaleihin saakka. Nuorta joukkuetta testataankin todenteolla vasta pudotuspeleissä, joskin Rams on sille jo nyt todella hyvä mittari NFC:n kärjen tasosta. Yhdeksän TD:tä iskenyt laitahyökkääjä Tyreek Hill yhdessä liigan parhaan sisemmän laitahyökkääjän Travis Kelcen sekä Ramsistä täksi kaudeksi hankitun Sammy Watkinsin kanssa ovat napanneet valtaosan heitto-TD:istä, minkä lisäksi viime kauden juoksujaardikuningas Kareem Hunt odottaa varmasti Ramsin heikon juoksupuolustuksen kohtaamista, päästihän Rams viime viikolla 273 juoksujaardia voitto-ottelussa Seahawksia vastaan.

Jos on pelinrakentajien sekä valmentajien matchup huikea, sitä on myös Huntin sekä Rams-keskushyökkääjä Todd Gurleyn välinen taistelu. 988 juoksujaardillaan ja 13 jouksu-TD:llään molemmissa kategorioissa koko NFL:n kärkipaikkaa pitävä Gurley on juuri nyt täysin ylivertainen pideltävä, minkä lisäksi Gurley sekä vieraiden Hunt ovat loistavia myös heittopelien kiinniottajina. Puolustuksille onkin ennakkoon tarjolla pelkkää statistin roolia ja varsinkin kolmesti yli 500 jaardia tällä kaudella päästänyt Chiefs-puolustus saa venyä parhaimpaansa pitääkseen pelin tasaisena. Yhdeksän säkitystä raapinut Chiefsin Dee Ford sekä koko liigan säkitystilastoa 12,5 säkityksellään johtava Ramsin megatähti Aaron Donald ovat jälleen suuressa roolissa puolustustensa johtajina.

Jos aiot katsoa yhden NFL-runkosarjaottelun kaudella 2018, valitse tämä! Huikeita hyökkäyspään suorituksia on tarjolla taatusti liukuhihnalta, kun liigan parhaat hyökkäykset iskevät yhteen. Kumpi ottaa henkisen yliotteen mahdollista Super Bowlia varten? Molemmat viettävät ensi viikolla bye weekiä, joten kumpikin joukkue tulee antamaan aivan kaikkensa voiton eteen. Runkosarjan THE huippuottelu vuosimallia 2018 potkaistaan käyntiin tiistaiaamuna klo 3.15 Suomen aikaa.