Ennakko: Yhdeksäs peliviikko hemmottelee NFL-faneja – tarjolla ultimaattinen kattaus huippuotteluita

Tom Brady ja Aaron Rodgers - kaksi liigan parasta pelinrakentajaa kohtaavat ensi yönä.

NFL:n runkosarjan toinen puolikas käynnistyy järisyttävän mielenkiintoisella viikonlopun ottelukattauksella, josta ei huippuotteluita puutu. Ilta potkaistaan käyntiin seitsemän ottelun rupeamalla, joista mielenkiintoisin ja panoksiltaan isoin on AFC Northin divisioonan legendaarinen rivalry Baltimore Ravensin ja Pittsburgh Steelersin välillä. Seuraavassa slotissa ennen puolta yötä on tarjolla mm. kahden voittoputkessa liitävän joukkueen, New Orleans Saintsin sekä tappiottoman Los Angeles Ramsin kohtaaminen, minkä jälkeen ilta huipentuu Sunday Night Football -otteluun New England Patriotsin sekä Green Bay Packersin, Tom Bradyn ja Aaron Rodgersin välillä. Seuraavassa ennakkopaketti jokaisen slotin kärkikamppailuihin. Bye weekiä yhdeksännellä peliviikolla viettävät Arizona, Cincinnati, Indianapolis, Jacksonville, New York Giants sekä Philadelphia.

Baltimore Ravens – Pittsburgh Steelers

Yksi liigan legendaarisimmista rivalryistä starttaa sunnuntain ollen avausslotin ehdoton helmi. Neljästä viimeisestä ottelustaan vain yhden voittanut Ravens on tipahtanut alkukauden korkealentonsa jälkeen 4-4-rekordiin, eikä edes alkukaudesta loistanut puolustus ole pystynyt viime viikkoina kannattelemaan joukkuetta riittävällä tavalla. Kolme ottelua putkeen voittanut Steelers puolestaan alkaa tuttuun tapaansa herätä kauteen vasta tässä vaiheessa, mikä tietää vaikeuksia varsinkin divisioonan muille pudotuspelipaikasta haaveileville nipuille, Ravensille sekä Bengalsille. Joukkueen edellinen tappio tuli reilu kuukausi sitten kotona juuri Ravensia vastaan (14-26), mutta tuon jälkeen joukkueiden kuntokäyrät ovat osoittaneet eri suuntiin.

Viime viikolla upean päälle 200 kokonaisjaardin ottelun pelannut James Conner alkaa lunastaa paikkaansa Steelersin tulevaisuuden ykköskeskushyökkääjänä, mikä auttaa huomattavasti myös tulivoimaista heittohyökkäystä, joka on tälläkin kaudella ollut totutusti liigan tehokkaimmasta päästä. Conner valittiin juuri AFC:n kuukauden parhaaksi hyökkäyspään pelaajaksi, joten myös itseluottamus lienee juuri nyt tapissa. Alati vaarallinen heittohyökkäys luo omalla läsnäolollaanConnerille tilaa, jonka nuori keskushyökkääjä on oppinut käyttämään tehokkaasti hyväkseen.

Ty Montgomeryn receiving backikseen aiemmin viikolla hankkinut Ravens on tuskaillut alkukauden juoksuhyökkäyksensä tehottomuuden kanssa, joten ottelusta voitaneenkin odottaa varsin heittopainotteista. Ravens-QB Joe Flaccon kärkikiinniottajakolmikko Michael Crabtree, Willie Snead, John Brown on kukin kasannut yli 60 kiinniottoa, eikä tahti liene hiljenemään päin myöskään kotiyleisön edessä. Tulokaspelinrakentaja Lamar Jackson on hyökkäyksen musta hevonen, joka otetaan aika ajoin kentälle aiheuttamaan hämmennystä vastustajien puolustuksissa. Jacksonin oman juoksukyvyn myötä miehen peleiltä onkin jälleen luvallista odottaa muutamaa kikkakolmosta.

Miten alkukaudesta timantinkovana kentällä esiintynyt puolustus pystyy tällä kertaa pysäyttämään viisi TD:tä kolmessa edellisessä ottelussa iskeneen Antonio Brownin, lieneekin ottelun tärkein kysymys. Kauden ensimmäisessä kohtaamisessa se onnistui pitämään Steelersin tähdet Heinz Fieldillä 14 pisteessä, joten odotusarvo tempun toistamiseen kotona on olemassa. Ravens-puolustus johtaa liigaa niin pisteissä kuin annetuissa kokonaisjaardeissakin. Heittopuolustus on päästänyt liigan toiseksi vähiten edettyjä jaardeja, joten aseet Steelersin syömähampaan tylsyttämiseen ovat olemassa.

Mikäli Ravens onnistuu sweeppaamaan Steelersin tämän kauden osalta, kohentaa se järisyttävästi myös joukkueen mahdollisuuksia pudotuspelipaikkaan. Tappio kun nostaisi Steelersin 5-2-1-rekordiin jättäen Ravensin tappiolliseen 4-5:een. Huipputärkeä rivalry onkin klo 20 slotin mielenkiintoisin trilleri.

New Orleans Saints – Los Angeles Rams

Keskimmäisen slotin ja samalla yksi kierroksen ehdottomista helmistä pelataan New Orleansissa, jossa kuuden ottelun voittoputkessa liitävä kotijoukkue Saints saa vieraakseen liigan ainoan edelleen voittamattoman nipun Ramsin tullessa vierailulle NFC:n kärkiottelussa. Siinä missä Ramsin pudotuspelipaikkaa heikossa NFC Westissä voidaan pitää jo kauden puolivälissä varmana, joutuu Saints vääntämään runkosarjan loppuun täysillä Panthersin hengittäessä vain yhden voiton päässä takana. Asetelma onkin maksimaalisen kutkuttava, eikä viihdearvoa taatusti puutu ottelusta myöskään.

Saintsin puolustus on päästänyt tällä kaudella keskimäärin 300 jaardia ottelussa ollen päästetyissä jaardeissa viidenneksi heikoin. Sen sijaan juoksupuolustus on liigan eliittiä, minkä vuoksi Ramsin tähtikeskushyökkääjä Todd Gurley saakin vastaansa kovan haasteen. Saintsin juoksupuolustus on pitänyt vastustajan keskushyökkääjät keskimäärin 74,1 jaardissa keskiarvon ollessa vaivaiset 3,2 jaardia per yritys. Varsinkin viiden säkityksen DE Cameron Jordan on ratkaisevan tärkeässä roolissa Saintsin puolustuksessa, myös Gurleyn pysäyttämisen suhteen. Viisi TD:tä tällä kaudella iskeneen Cooper Kuppin paluu Ramsin laitahyökkääjäosastolle parin ottelun tauon jälkeen tuleekin tärkeään saumaan, saattaahan luvassa olla suoranainen maalintekokilpailu kahden tulivoimaisen hyökkäyksen kohdatessa.

Ramsin puolustus vahvistui alkuviikolla Jaguarsista hankitulla entisellä 3. varauksella Dante Fowlerilla, joka tuo vihdoin Rams-puolustukseen myös passrush-uhkaa linjan laidoilta. Saints-QB Drew Breesillä onkin edessään kiireinen ilta Aaron Donaldin ja Ndamukong Suhin rynniessä niskaan keskeltä Fowlerin hoitaessa heittoryntäyksen laidalta. Brees jos joku ottanee kuitenkin haasteen vastaan ilman suurempaa yöunien menetystä, onhan miehen alkukausi ollut suorastaan ilmiömäinen legendan heitettyä ennen kauden puoltaväliä jo 1990 jaardia ja 14 TD:tä, samalla kun syötönkatkosarakkeesta löytyy vain yksi merkintä. Jos löytyy molemmilta joukkueilta heittokohteita, niin myös keskushyökkääjäosastolla nähdään ilmiömäinen taisto yhdeksän TD:tä viimeistelleen Alvin Kamaran kohdatessa peräti 15 kertaa pallon maalialueelle kuskanneen Gurleyn.

Ottelussa saattaa olla kyse jopa NFC:n tulevasta loppuottelusta, sen verran vakuuttavasti molemmat ovat hurjastelleet alkukaudella voitosta voittoon Saintsin ainoan tahran voittorekordiin tultua jo kauden avausviikolla. Kumman voittoputki napsahtaa poikki sunnuntaina, entä kumpi ottaa henkisen yliotteen ja ehkä jopa mahdollisen kotiedun tulevaa pudotuspelikohtaamista silmällä pitäen?

New England Patriots – Green Bay Packers

Kahden NFL:n parhaan pelinrakentajan kenties viimeinen kohtaaminen huipentaa NFL-sunnuntain ottelulla, josta kannattaa ottaa ilo irti nyt kun siihen on vielä mahdollisuus. Packers myi ennen tiistain siirtotakarajaa pois takapuolustuksensa parhaan pelaajan Ha Ha Clinton-Dixin sekä keskushyökkääjä Ty Montgomeryn, mikä sai monet epäilemään seurajohdon todellista halua menestyä tällä kaudella.

Patriots lähtee otteluun ennakkosuosikkina, joskin varsinkin TE Rob Gronkowskin pelikunto arvelluttaa ottelun alla. Selkä- ja nilkkavammoista kärsinyt hyökkäyksen megatähti ei ole onnistunut maalinteossa sitten kauden avausviikon, eikä mies näytä tällä hetkellä omalta itseltään. Patriotsin onneksi joukkueelta löytyy riveistään useampi mitat täyttävä laitahyökkääjä, minkä lisäksi tulokaskeskushyökkääjä Sony Michel palannee kentälle vahvistamaan joukkueen juoksuhyökkäystä. Michel saattaakin tehdä isoa tuhoa Packersia heikkoa juoksupuolustusta vastaan. Miten Packersin puolustuksen takakenttä puolestaan kestää ilman Clinton-Dixiä Bradyn iskiessä syöttömyllynsä liikkeelle?

Packers-hyökkäys on ottelussa pitkälti Rodgersin heittokäden varassa, sillä juoksupeli ei tälläkään kaudella ole ollut minkäänlainen uhka vastustajien puolustuksille ykkösmies Aaron Jonesin runtattua juoksujaardeja vaatimattomalla 3,3 jaardin keskiarvolla. Heittopeleissä Patriots-kulmapuolustaja Stephon Gilmore on isossa roolissa Rodgersin heittojen pysäyttäjänä. Mies on antanut alkukaudesta suuntaansa kohdistuneilla peleillä keskimäärin vain 0,62 edettyä jaardia ollen shutdown-CB:na liigan parhaimmistoa. Gilmoren vastuulle jäänee peräti 30 prosenttia Rodgersin kauden kiinniotoista vastaanottanut laitahyökkääjä Davante Adamsin pysäyttäminen. Etupuolustuksessa Trey Flowers on puolestaan liigan parhaimmistoa sekä pressureissa, että ylipäänsä sekä juoksua että heittoa vastaan puolustettaessa.

Molemmille tuleville Hall of Fame -pelinrakentajille toistensa kohtaaminen tuo tekemiseen taatusti oman lisämausteensa, eikä kumpikaan halua hävitä tätä ottelua pelkästään jo tämän takia. Patriots on jälleen surffailemassa divisioonansa ykköseksi rekordin kauden puolivälissä ollessa 6-2. Voitto olisikin huomattavasti tärkeämpi vierasjoukkue Packersille, joka löytyy vasta NFC Northin kolmospaikalta (3-3-1). Joukkue näytti viime viikolla rahkeiden riittävän jopa Ramsin tasoisen tähtisikermän voittamiseen, joten Patriots saaneekin panna parastaan ottaakseen ottelusta kuudennen peräkkäisen voittonsa.