Kolumni: Chiefsin Travis Kelce on tätä nykyä NFL:n paras sisempi laitahyökkääjä

Kansas City Chiefsin 29-vuotias tight end Travis Kelce on noussut tällä kaudella liigan parhaaksi sisemmäksi laitahyökkääjäksi tulivoimaisen Chiefs-hyökkäyksen luotettavana ja monipuolisena työmyyränä sekä maalintekijänä. Viime kaudet parhaan TE:n paikkaa hallussaan pitänyt New England Patriotsin Rob Gronkowski on kärsinyt tälläkin kaudella loukkaantumisista, minkä myötä nelinkertainen All-Pro-pelaaja ei ole ollut pelaamissaan otteluissa lähelläkään menneiden vuosien tasoaan. Kun Gronkin kanssa samanikäinen Kelce on samaan aikaan takonut tulosta tulivoimaisen Chiefsin hyökkäyksen kärkirooleissa, voidaan vallan todeta pikku hiljaa vaihtuneen parhaan tight endin tontilla.

Siinä missä vanhan koulukunnan sisemmät laitahyökkääjät Antonio Gatesin, Greg Olsenin ja Jimmy Grahamin johdolla pelaavat viimeisiä vuosiaan liigassa, loistaa pelipaikalle parhaassa iässä oleva Kelce juuri nyt kirkkaimpana sisempänä laitahyökkääjänä. 198-senttinen ja 118-kiloinen atleetti on takonut yhdeksässä ensimmäisessä pelissä 741 kiinniottojaardia uransa parhaalla kiinniottokohtaisella keskiarvolla 14,5, minkä lisäksi koossa on jo nyt kuusi TD:tä. Kohti kolmatta peräkkäistä yli 1000 jaardin kauttaan rynnivä kuudennen kauden NFL-pelaaja rikkonee viime kauden ennätyksensä (kahdeksan tehtyä TD:tä) ehkä jo seuraavassa ottelussa.

Isokokoinen Kelce tekee jatkuvasti tilaa Chiefsin nopeille laitahyökkääjille imemällä itseensä usein myös yhden kulmapuolustajan. Syy tähän on yksinkertainen – safetyt ja tukimiehet eivät millään saa yksin pysäytetyksi väkivahvaa ja kokoonsa suhteutettuna huippuatleettista sekä ennen kaikkea monipuolista hyökkääjää. Kelce tekee pelejä slottina sekä lähellä sivurajaa, mutta mies pystyy pelaamaan myös halfbackin roolia. 3. kierroksen varauksena liigaan kaudella 2013 tullut vuoden 2016 All-Pro-pelaaja juoksee space routeja ulos, tekee juoksuscreenejä sekä repii tehokkaasti jaardeja myös kiinnioton jälkeen, mikä tekee miehestä lähes mahdottoman pysäytettävän.

Kelce pelaa harvemmin traditionaalisen TE:n pelaamaa in-line-roolia. Tällä kaudella mies onkin noussut lopullisesti pois Gronkowskin varjosta, kiitos Chiefsin uuden ykköspelinrakentaja Patrick Mahomesin mahdollistaman heittopelin ilotulituksen sekä luonnollisesti Gronkowskin oman loukkaantumisherkkyyden, mikä on saanut Kelcen näyttämään liigan ylivoimaisimmalta pelaajalta pelipaikallaan.

Kelcen atleettisuus, tekniikka, sekä kyky route runnerina tekevät miehestä kenties kaikkien aikojen parhaan route runnerin liigan historiasta kaikki sisemmät laitahyökkääjät mukaan lukien. Miehen kyky juosta häneltä pyydetyt routet sisään, ulos tai vertikaalisti pystyyn hakee vertaistaan koko lajin historiassa.

Kelcen älykkyys kentällä tekee miehestä entistä ylivoimaisemman pysäytettävän. Mies lukee ilmiömäisesti puolustusta ja puolustajien sijoittumista ennen pelejä ja osaa pelata itsensä taitavasti vapaaksi riippuen puolustuksen sijoittumisesta. Tämä yhdistettynä miehen seuraavaan ylivoimaiseen kykyyn, kiinnioton jälkeisten jaardien tekemiseen tekee yhdistelmästä voittamattoman.

Mikäli puolustus keskittyy liikaa Kelcen poispelaamiseen, takovat nopeat laitahyökkääjät puolestaan isoja pelejä hurjakätisen Mahomesin tarjoilusta. Esimerkki tästä nähtiin runkosarjan avausviikolla, jolloin Kelce jätettiin Chargersin toimesta yhteen kuuden jaardin kiinniottoon. Tuossa ottelussa liigan nopein laitahyökkääjä Tyreek Hill iski 169 jaardia, minkä jälkeen vastustajien puolustukset ovat keskittyneet enemmän Chiefsin isojen heittopelien poispelaamiseen. Tämä puolestaan on jättänyt Kelcelle tilaa 15 jaardin peleille, minkä seurauksena mies on seuraavassa kahdeksassa ottelussa nakuttanut huonoimmillaankin 69 kiinniottojaardia. Vähintään 95 jaardia on rikkoutunut noissa peleissä viidesti, mitä voidaan pitää TE:lle kovana statementinä.

Kelcen kyky blokkaajana on sekin TE:lle varsin kelvollisella tasolla ja miestä käytetäänkin kohtalaisen paljon blokkaamaan vastustajien puolustajia esimerkiksi ulospäin suuntautuvissa juoksupeleissä. Mies on kehittynyt blokkaajana huomattavasti siitä, mitä hän oli tultuaan liigaan. Linjassa joukkueen kakkos-TE Demetrius Harris on Kelceä parempi blokkaaja, eikä joukkueen ykköstä juurikaan tuhlata sille tontille. Kärkiblokkaajana juoksupeleissä Kelce sen sijaan on usein käytetty pelimies.

Kolminkertaisen Pro Bowl -pelaajan rooli Chiefsin hyökkäyksessä onkin lopulta jopa suurempi mitä edes kovat tilastot antavat ymmärtää. Miehen läsnäolo luo valtavasti tilaa joukkueen muille hyökkäysaseille mahdollistaen keskushyökkääjä Kareem Huntin sekä laitahyökkääjäosaston käyttämisen hyödyksi maksimaalisella tavalla. Kelcen rooli liigan kenties viihdyttävimmän hyökkäyksen työmyyränä onkin valtava. Niin kauan kun 29-vuotias megatähti pysyy terveenä, on joukkueella täydet mahdollisuudet rynniä AFC:stä aina päätyyn asti.