Kolumni: Patriotsin kausi vedenjakajalla

NFL:n 2000-luvun kestodynastia New England Patriots koki viime viikolla nöyryytyksen Tennessee Titansin vieraana häviten todella rumasti pistein 34-10. Joukkueen hyökkäyspeli oli kuin tervassa tarpomista, puolustus ei pystynyt vastaamaan Titans-hyökkäyksen tulitukseen maassa eikä ilmassa, eikä spessujoukkueidenkaan taso häikäissyt sen annettua useita pitkiä pelejä pelkästään aloituspotkuista.

Samalla niin monta kertaa aiemmin kuullut puheet Patriots-dynastian murenemisesta saivat taas vettä myllyynsä. Onko Tom Bradyn ja Bill Belichickin johtama dynastia tulossa päätökseensä jo tällä kaudella? Onko aika vihdoin ajamassa 41-vuotiaan pelinrakentajalegendan ohi? Varmasti, muttei vielä tällä kaudella. 7-3-rekordilla kauden aloittanut bostonilaisjoukkue tulee olemaan loppukaudella totutun vahva itsensä. Seuraavassa perustelut sille, miksi Patriots palaa takaisin voittokantaan bye weekinsä jälkeen.

Kokoonpano on tervehtymään päin

Titans-ottelusta sivussa olivat mm. tärkeä oikea guardi Shaq Mason sekä TE-tähti Rob Gronkowski, joiden odotetaan palaavan kokoonpanoon 12. peliviikolla Patriotsin matkustaessa New York Jetsin vieraaksi. Myös puolikuntoisena Titansia vastaan esiintynyt tulokaskeskushyökkääjä Sony Michel saa nyt laittaa rauhassa kroppansa kuntoon, samoin laitahyökkääjä Josh Gordon. Myös kulmapuolustaja Duke Dawson sekä toinen keskushyökkääjä Rex Burkhead ovat palaamassa kentälle IR-listalta. Patriots saaneekin seuraavaan otteluunsa kasaan terveimmän rosterin, millä se on päässyt operoimaan koko kaudella.

Patriotsilla on edelleen kaikki avaimet omissa käsissään

Joukkueen mahdollisuudet pudotuspelien avausviikon byehin heikkenivät Titans-tappion myötä, mutta kaikki on edelleen joukkueen omissa käsissä sen kohdatessa loppukaudesta vielä sekä Steelersin että Chiefsin. Patsilla on jo keskinäisten otteluiden etu Chiefsiä vastaan, joten voitto Steelersistä nostaisi joukkueen erinomaisiin asemiin ensimmäisen pudotuspeliviikon byen suhteen.

Brady ja Belichick ovat tottuneet palaamaan tappion jälkeen kentälle ryminällä

Bradyn saadessa koko hyökkäyksensä terveeksi saattaa jälki loppukaudesta olla totutun tuhoisaa, vaikkakin miehen kausi tähän asti on ollut tilastollisesti aiempaa heikompi. Tähän suurina yksittäisinä syinä tosin voidaan pitää loukkaantumisia sekä useita uusia pelaajia hyökkäyksen rosterissa. Belichick puolestaan on tottunut valmistamaan joukkueensa huippuiskuun nimenomaan tappiopelien jälkeen. Nyt joukkueella on kaksi viikkoa aikaa laittaa palettinsa kuntoon, ja kukapa muu olisi parempi mies bounce backin arkkitehdiksi kuin legendaarinen päävalmentaja adjutantteineen.

Patriotsilla ei ole jäljellä prime time -otteluita

Joukkue pääsee iskemään loppukauteen hieman puskista ilman prime time -otteluiden lisäpaineita. Ennen kaikkea se tarkoittaa sitä, ettei tiedossa ole lyhyitä peliviikkoja, mikä on valtava etu sitä mukaa kun kausi etenee pidemmälle. Lyhyiden peliviikkojen puuttuminen ehkäisee tunnetusti tehokkaammin myös loukkaantumisilta.

Joukkue ei ole pelannut vieläkään kokonaista ottelua omalla tasollaan

Patriots on näyttänyt ajoittain pysäyttämättömältä, mikä on pelottavaa muiden joukkueiden kannalta, sillä edes tuo taso ei ole vielä vaikuttanut joukkueen ehdottomalta maksimisuoritukselta. Bye week antaa vihdoin mahdollisuuden hioa myös valtavan potentiaalin omaava hyökkäyspeli kuntoon terveellä kokoonpanolla, mikä kantaa hedelmää loppukauden tiukassa AFC:n voittotaistelussa. Myös äärettömän kova rutiinitaso ja kokemus kovista paikoista auttaa joukkuetta taatusti kauden edetessä kohti huipennustaan. Myös puolustus on jo väläytellyt potentiaaliaan ja sillä onkin kaiken onnistuessa täydet mahdollisuudet pysäyttää myös liigan kovimpia hyökkäyksiä, mikä nähtiin vaikkapa Chiefs-ottelun avausjaksolla, jolloin puolustus piti liigan tulivoimaisimman hyökkäyksen yhdeksässä pisteessä. Mikäli puolustus pystyy pelaamaan samalla tasolla säännöllisemmin, luo se hyökkäykselle vakaan selkänojan toteuttaa omaa peliään ilman pakko-onnistumisen painetta.

Patriotsin puutteet ovat korjattavissa

Joukkueella ei ole huutavia puutteita millään osa-alueella, joten kyse onkin suurimmaksi osaksi uudistuneen joukkueen yhteen hitsautumisesta. Eläkeikää lähestyvän Bradyn taso on edelleen riittävä, eikä liian suuria puutteita ole myöskään millään muulla pelipaikalla. Suurin ongelma onkin ollut epätasaisuus, sillä kaikki sylinterit eivät ole vielä kertaakaan toimineet yhdessä kokonaista ottelua. Valmennuksen onkin prepattava joukkue sellaiseen iskuun, että se pystyy vihdoin antamaan itsestään tasapainoisen 60-minuuttisen kokonaisuutena.

Oma arvioni onkin, ettei Patriots-dynastia kaadu vielä tällä kaudella. Tom Bradyn tekemät ratkaisut kentällä ovat välillä kyseenalaisia, eikä joukkue ehkä jaksa päätyyn saakka ilman tervettä Rob Gronkowskia. Myös puolustuksen tasaisuus on avainasemassa mentäessä pudotuspeleihin. Ilman suurempia takapakkeja joukkue taistelee kuitenkin tälläkin kaudella jälleen kerran – ehkä viimeistä kertaa – paikasta Super Bowlissa. Vai onko kyseessä sittenkin dynastian joutsenlaulu, joka alkoi tappiosta Titansille? Tähän on edelleen vaikea uskoa. Loppukausi Bostonissa tuleekin olemaan todella mielenkiintoista seurattavaa.

Markus Nuutinen