NFL:n 11. peliviikko – taistelu pudotuspelipaikoista kuumenee, luvassa maukas sunnuntaikattaus

NFL:n runkosarja alkaa olla vaiheessa, jossa verinen taistelu pudotuspelipaikoista kiihtyy kiihtymistään. Mätien omenien erottuessa todellisista pudotuspelikaliiberin joukkueista 11. peliviikko tarjoileekin monen monta huippuottelua, joissa mielenkiinto on aivan tapissa. Pitkään liigan kärkijoukkueisiin kuuluneet Seahawks ja Packers avasivat shown tämän viikon osalta Thurday Night Footballilla, eikä myöskään sunnuntain kattaus jätä totisesti kylmäksi. Seuraavassa ennakkopaketti viikonlopun huippuotteluihin. Bye weekiä 11. peliviikolla viettävät AFC Eastin joukkueiden (Buffalo, Miami, New England, New York Jets) lisäksi Cleveland sekä San Francisco.

Baltimore Ravens – Cincinnati Bengals

Klo 20 kattauksen ehkä mielenkiintoisin ottelu pelataan Marylandissä, jossa AFC Northin rivalryssä kohtaavat 4-5-rekordiin hyvän alkukauden jälkeen vajonnut kotijoukkue Ravens sekä 5-4-rekordin vierasjoukkue Bengals. Lupaavan alkukauden pelannut Ravens on romahtanut viiden viimeisen viikon aikana täysin, eikä merkintöjä voittosarakkeessa ole tuolta ajanjaksolta kuin yksi vaivainen kappale. Myös Bengals on voittanut vain yhden neljästä edellisestä ottelustaan, minkä seurauksena Steelers on karannut divisioonan kärjessä 6-2-1-rekordillaan jo selvälle karkumatkalle.

Pudotuspelipaikka on edelleen molempien ulottuvilla, minkä seurauksena ottelu on järisyttävän tärkeä kummallekin joukkueelle. Varsinkin ensimmäisen keskinäisen kohtaamisen runkosarjan kakkosviikolla hävinnyt Ravens tarvitsee ottelusta ehdottomasti voiton, muuten ero Bengalsiin kasvaisi keskinäisten otteluiden tulosten myötä kolmen voiton suuruiseksi.

Bengals jäi viime viikonloppuna täydellisesti Saintsin jalkoihin ja varsinkin puolustus oli 51-14-tappio-ottelussa jälleen täysin tuuliajolla sen päästettyä kolmatta peräkkäistä kertaa yli 500 kokonaisjaardia, mikä tiesi samalla lähtöpasseja puolustuksen koordinaattori Teryl Austinille. DC:n vastuut itselleen ottava päävalmentaja Marvin Lewis pääsee “debytoimaan” uudessa roolissaan juuri Ravensin vieraana, jossa mies teki aikanaan itsestään yhden liigan kuumimmista valmentajanimistä voittaen kuuden Ravensin puolustuksen koordinaattorina viettämänsä vuoden aikana kertaalleen myös Super Bowlin.

Jos on Bengalsin puolustus ollut tuuliajolla, niin hyökkäys puolestaan kärsii tärkeimmän kiinniottajansa A.J. Greenin sekä Tyler Kroftin puuttumisesta. Toisaalta kotijoukkueen kokenut pelinrakentaja Joe Flacco potee hänkin lantiovammaa, joka saattaa avata vihdoin avauksen paikan tulokas Lamar Jacksonille. Mahdollinen muutos pelinrakentajarintamalla tosin saattaa myös nostaa Ravens-hyökkäyksen tasoa, sen verran erityylinen ja ennakkoluuloton pelinrakentaja hyvin liikkuva tulokas-QB on. Panoksen lisäksi jo pelkkä Jacksonin mahdollinen debyytti aloittavana pelinrakentajana tekeekin ottelusta katsomisen arvoisen.

Washington Redskins – Houston Texans

Kuin varkain divisiooniensa kärkeen kivunneet Redskins ja Texans kohtaavat toisessa illan ensimmäisen slotin mielenkiintoisimmista otteluista. Molemmat ovat aloittaneet kautensa 6-3-rekordilla, joskin tälläkin kaudella valtavasta loukkaantumissumasta kärsivällä Redskinsillä on edessään vielä tuplaottelut kahden voiton päässä divisioonan kärkipaikkaa vaanivaa Eaglesiä vastaan. Vierasjoukkue Texans on Saintsin ohella tämän hetken kuntopuntarin ykkösjoukkue, sillä kolmella tappiolla kauden avanneet houstonilaiset ovat kuin ihmeen kaupalla raapineet voiton jo kuudesta peräkkäisestä ottelustaan. Bye weekiltä palaavat vieraat pääsevät lisäksi otteluun tuorein jaloin.

Laitahyökkääjä Jamison Crowderin sekä keskushyökkääjä Chris Thompsonin puuttuminen jo ennestään loukkaantumisten runtelemasta Skins-hyökkäyksestä vaikeuttaa kotijoukkueen pisteidentekoa entisestään, joten puolustuksen rooli nouseekin voittomahdollisuuksien kannalta tavallista tärkeämpään rooliin. Redskins tykkää juosta pallon kanssa ja odottaa vastustajan virheitä, joskin Texansin vahva puolustuksen linja tekee hommasta haastavan. Miten ilman tähtitackleaan Trent Williamsia sekä avauksen guardikaksikkoaan pelaava varamiehinen linja pystyy vastaamaan J.J. Wattin ja Jadaveon Clowneyn passrush-haasteeseen? Kotijoukkueen olisikin keinolla tai toisella saatava varsinkin heittohyökkäyksensä rullaamaan, mikä on toistaiseksi ollut paras ase Texansin puolustusta vastaan.

Texansin nuori pelinrakentaja Deshaun Watson on heittänyt kahdessa edellisessä ottelussa yhteensä seitsemän TD:tä ilman syötönkatkoja, minkä lisäksi liikkuva pelinrakentaja pelaa jatkuvasti omalla liikkeellään lisäaikaa omalle hyökkäykselleen, unohtamatta miehen jatkuvaa omaa juoksu-uhkaa. Redskinsin D-line on vahva ja varsinkin Texansin heikko tacklekaksikko joutunee ahtaalle puolustuksen rynniessä Watsonin kimppuun. Tästäkin syystä Watson saa tehdä jatkuvasti töitä ehtiäkseen puolustusten alta karkuteille. Kumpi joukkueista onnistuu mätchäämään pelitaktiikkansa paremmin vastustajan heikkouksiin, on sunnuntaina vahvoilla. Kotijoukkueen loukkaantumissuma uhkaa kuitenkin kääntää asetelmat vieraille.

New Orleans Saints – Philadelphia Eagles

NFL:n tämän hetken dominoivin joukkue löytyy New Orleansista, sillä takkuisen kauden avausviikon jälkeen Saints on napannut jo kahdeksan peräkkäistä voittoa, minkä myötä se lähtee otteluun hallitsevia mestareita vastaan selvänä ennakkosuosikkina vieraiden voittokertoimen huidellessa neljän paremmalla puolen. Hurjasta alkukaudestaan huolimatta Saintsin ero divisioonan kakkosena olevaan Panthersiin on vain kaksi voittoa, minkä lisäksi joukkueet kohtaavat toisensa loppukaudesta vielä kahteen otteeseen. Divisioonan ykköspaikka on hurjasta vireestä huolimatta siis kaikkea muuta kuin taputeltu, joskin vieraiden tilanne pudotuspelitaistelussa on huomattavasti tukalampi.

Eagles on omassa divisioonassaan 4-5-rekordilla kahden voiton takaa-ajoasemassa Redskinsiin nähden, joskin myös nämä joukkueet pelaavat vielä kahdesti vastakkain. Vierasvoitto olisikin todellinen jackpot paitsi henkiselle puolelle, myös pudotuspelitaistelun kannalta. Tähän yltääkseen puolustuksen olisi pysäytettävä kotikentällään pelaava Saints-hyökkäys, jonka riveistä löytyy liigan tämän hetken toiseksi eniten kiinniottojaardeja nakutellut ja siinä sivussa seitsemän TD:tä viimeistellyt Michael Thomas sekä hurjassa iskussa oleva keskushyökkääjä Alvin Kamara. Viime viikolla 51 pistettä ja 509 kokonaisjaardia Bengalsin kustannuksella mättänyttä hyökkäystä on tällä hetkellä lähes mahdoton pysäyttää, joten Eagles-puolustuksen tehtäväksi jääkin hidastaa sitä riittävästi, jolloin vieraiden hyökkäyksen ei tarvitse yltää pistesuorituksiin jokaisella hyökkäysvuorollaan. Kun vielä takapuolustuksesta puuttuu kova kolmikko Jalen Mills, Rodney McLeod sekä uusimpana IR-listalle päätynyt Ronald Darby, saattaa Saintsin heittohyökkäyksen pysäyttäminen osoittautua Eagles-puolustukselle täysin mahdottomaksi.

Liigan kovin hyökkäyslinjan tacklekaksikko Terron Armstead-Ryan Ramczyk antaa puolestaan Drew Breesille tarvittavan ajan löytää reiät Eaglesin takapuolustuksesta. Kun kotijoukkueelta löytyy lisäksi eniten (17) TD:itä viimeistellyt juoksuhyökkäys, voidaan Eagles-puolustuksen urakkaa pitää hyvällä syyllä vuoren korkuisena.

Vieraiden hyökkäys on takonut pisteitä 22 pisteen keskiarvolla, joten lähtökohdat keskimäärin lähes 37 pistettä otteluun tehtailevaa kotijoukuetta vastaan eivät totisesti lupaa hyvää. Lionsista siirtotakarajalla hankitun Golden Taten olisikin pystyttävä tuomaan tulitukea heittopeleissä, minkä lisäksi tulokaskeskushyökkääjä Josh Adamsiltä olisi syytä odottaa isoa panosta. Voittomahdollisuudet epätoivoisesti pudotuspelipaikkaa jahtaavan Eaglesin osalta ovatkin marginaalisia, ja ainoastaan täydellisen nappiin mennyt pelisuunnitelma voi pelastaa joukkueen selvältä tappiolta.

Chicago Bears – Minnesota Vikings

Sunnuntain prime timeen siirretyssä Sunday Night Footballissa kohtaavat NFC Northin kärkijoukkueet Bears ja Vikings, eikä ottelun merkitystä molempien loppukauden osalta voi tarpeeksi korostaa. Kolmen ottelun voittoputkessa 6-3-rekordilla divisioonan kärkipaikkaa hallussaan pitävä Bears on palannut liigan kovimman puolustuksen avustuksella takaisin voittojen tielle, tosin 5-3-1-rekordin Vikings pääsee otteluun bye weekinsä jälkeen tuoreena. Bears on ollut tällä kaudella todella vahva kotijoukkue, sillä viidestä kotiottelusta ainoastaan Patriots on onnistunut kairaamaan voiton Soldier Fieldiltä.

Chicagon alkutalvisessa säässä kotiedun merkitys ottelussa onkin huomattava, mikä tekisi vierasvoitosta entistä maukkaamman Vikingsille. Joukkueiden taistelu divisioonan voitosta ja suorasta pudotuspelipaikasta ratkeaa hyvin todennäköisesti keskinäisten kohtaamisten tulosten perusteella. Toinen kohtaaminen on luvassa Minnesotassa runkosarjan päätösviikolla.

Bearsin puolustus oli viime viikon voitto-ottelussa Lionsia vastaan suorastaan murskaava sen tehtailtua kuusi säkitystä, kaksi syötönkatkoa sekä kolme aiheutettua fumblea. Khalil Mack tuhoaa puolustuksia yksin, eikä mies jääne ilman säkityksiä myöskään sunnuntaina. Myös potkaisija Cody Parkey nousi otsikoihin viime viikolla miehen osuttua peräti neljällä potkullaan maalitolppaan.

Vikingsin hyökkäyspeli nojaa pitkälti Adam Thielenin sekä Stefon Diggsin varassa. Bears-puolustus pakottaa vieraat lataamaan ylimääräisiä miehiä linjaan pelinrakentaja Kirk Cousinsin suojaksi, mikä taas jättää WR-kaksikon melko yksin heittopeleissä. Varsinkin liigan kiinniottojaarditilastoa johtavalta Thieleniltä vaaditaan huippuottelua. Chicagon hyökkäyksen puolelta paluun kentälle tekevä Allen Robinson saa vastaansa Vikingsin tähtikulmapuolustaja Xavier Rhodesin – matchup jota kannattaa seurata suurennuslasin kanssa Chicagon hyökätessä.

Ottelun panos on valtava, joten kyseessä on todellinen huipennus ennestään huippumielenkiintoiselle sunnuntain kattaukselle. Eikä herkku NFL:n 11. peliviikon osalta lopu tähän, sillä kierroksen päättävä Monday Night Football -ottelu Los Angeles Ramsin ja Kansas City Chiefsin välillä kruunaa kierroksen tiistaiaamuna. Yksi koko runkosarjan ennakkoon odotetetuimmista otteluista siirrettiin viime hetkillä pelattavaksi Meksikosta Los Angelesiin. Ennakkopaketti tuohon matsiin ulkona maanantaina.