Sunnuntain NFL-ennakko: Taistelu tiivistyy

NFL:n 13. peliviikko on täällä ja kamppailu pudotuspelipaikoista on viimeistään nyt joulukuun alkaessa kuumimmillaan.

Viikon ylivoimaisesti suurin uutinen tähän asti on ollut Kansas City Chiefsin supertähti Kareem Huntin potkut, jotka saattavat vaikuttaa yhden suurimmista mestarisuosikeista loppukauteen jopa dramaattisella tavalla. Viime kauden juoksujaardikuninkaan potkuista voit lukea lisää täältä.

13. peliviikon avanneessa Thursday Night Footballissa Dallas Cowboys yllätti koko NFL:n ehkäpä kovakuntoisimman nipun New Orleans Saintsin lukemin 13-10, mikä tiivisti NFC:n kärkikamppailua entisestään. Myös sunnuntaina tarjolla on muutama herkkupala. Seuraavassa ennakkokatsaus kierroksen ennalta mielenkiintoisimpiin otteluihin.

Cincinnati Bengals – Denver Broncos

5-6-rekordissa olevat Bengals ja Broncos kohtaavat AFC:n viimeisten pudotuspelipaikkojen suhteen ratkaisevan tärkeässä ottelussa. Ottelun voittaja jatkaa pudotuspelipaikan metsästystä, häviäjän kohdalla kausi alkaa olla sen suhteen taputeltu.

Kotijoukkue on voittanut kuudesta edellisestä ottelustaan vain yhden samalla kun Broncos on noussut kuin yllättäen mukaan pudotuspelikamppailuun sen voitettua kaksi edellistä otteluaan. Andy Daltonin peukalovamma pitää Bengals-pelinrakentajan poissa kentiltä loppukauden, mikä oli järisyttävän kova takaisku kotijoukkueen mahdollisuuksille.

Colts, Titans ja Broncos ratkaisevat mitä suuremmalla todennäköisyydellä AFC:n viimeisen Wild Card -paikan, sen sijaan Dolphinsin ja Bengalsin syöksykierre ei lupaa niille hyvää. Kaikki joukkueista ovat vain yhden voiton sisällä toisistaan, joten myös tie-breakerit nousevat kauden lopulla todella suureen rooliin.

Bengalsin lohdutonta tilannetta ei auta myöskään sen reikäjuustopuolustus. Varsinkin Daltonin poissaollessa sen rooli korostuisi entisestään, mutta nykyisellään D:stä ei ole hyökkäykselle minkäänlaista apua. Kotivoitto tästä alkuillan kamppailusta olisikin todella kovan luokan yllätys. Bengalsin kausi lienee sunnuntain jälkeen taputeltu, sen sijaan Broncos jatkaa omaa taisteluaan pudotuspelipaikoista.

New England Patriots – Minnesota Vikings

Klo 23.25 Suomen aikaa alkavan ottelun ennakkoasetelmat ovat kutkuttavan tasaiset. Patriotsin edelleen takkuileva hyökkäys haastaa Vikingsin huippunimekkään hyökkäyksen ottelussa, jossa kotiedun merkitystä ei sovi väheksyä. 6-4-1-rekordin Vikings ajaa takaa divisioonaansa johtavaa Bearsia, jolla on kasasssa kahdeksan voittoa. Niin ikään kahdeksan voittoa napannut Patriots voi jokavuotiseen tapaansa jo tässä vaiheessa keskittyä pudotuspelivireen löytymiseen, joten se pääseekin otteluun huomattavasti paineettomammassa tilassa.

Patriotsin olisi saatava yskähdellyt hyökkäyksensä pudotuspelivireeseen ja tässä Rob Gronkowskin viime viikkoinen paluu auttaa sitä huomattavasti. Pysyykö tähti-TE ehjänä loppukauden? Entä löytääkö Tom Brady vielä kerran huippuvireen kauden tärkeimpien pelien lähestyessä?

Vikingsilla on heittohyökkäyksessään käytettävissä yksi liigan vaarallisimmista WR-kaksikoista Stefon Diggsin ja Adam Thielenin muodossa. Patriotsin kulmapuolustaja Stephon Gilmore saanee vastuulleen jomman kumman, sen sijaan toisen kaksikosta pysäyttämiseen hitaalla Patriots-puolustuksella ei ole asettaa vain yhtä miestä. Se, kumpi miehistä jää Gilmoren vastuulle ja kumpi otetaan tuplavartiointiin, jää nähtäväksi.

Pittsburgh Steelers – Los Angeles Chargers

Sunday Night Footballissa on tarjolla kahden todella tulivoimaisen hyökkäysjoukkueen kohtaaminen, joka tarjonnee samalla faneille kierroksen suurimman viihdeaspektin.

Kuin puskista yhdeksi NFL:n kovimmista nipuista noussut Chargers on voittanut kahdeksasta viime ottelustaan yhtä vaille kaikki. Ainoa tappiokin tuli sen omaa tyhmyyttään joukkueen päästettyä Broncosin viime hetkellä 22-23-voittoon. Ilman tuota tappiota Chargers jakaisi AFC Westin sekä koko AFC:n kärkipaikkaa yhdessä Chiefsin kanssa. Nyt joukkue on voiton päässä kakkosena, joskin Chiefs voitti joukkueiden ensimmäisen kohtaamisen vieraissa ja sillä on tie-breaker puolellaan. Joukkueet kohtaavat toisensa vielä 15. peliviikolla ottelussa, joka saattaa ratkaista samalla koko AFC:n kärkipaikan.

Chargersin loppukauden tilannetta helpottaa huomattavasti tähtiendi Joey Bosan paluu sekä Chiefsin tähtikeskushyökkääjälleen Kareem Huntille antamat potkut, joiden ansiosta Latureilla onkin täysin realistiset mahdollisuudet napata lopulta koko konferenssin ykköstila itselleen. Tosin myös joukkueen oma ykköskeskushyökkääjä Melvin Gordon on hänkin sivussa polvivamman vuoksi. Chargersin onneksi heittohyökkäys pystyy kantamaan kuormaa tehokkaan kakkosmies Austin Ekelerin kantaessa päävastuun juoksupeleissä.

Viime kaudella 12,5 säkitystä repineen Bosan paluu auttaa Chargersin puolustusta valtavasti heti Steelersiä vastaan, sillä miehen paluun myötä Steelers-pelinrakentaja Ben Roethlisbergerillä on huomattavasti vähemmän aikaa löytää tulivoimainen laitahyökkääjäkaksikkonsa Antonio Brown-JuJu Smith-Schuster. Steelers on tunnetusti vahva kotonaan, tosin Chargers puolestaan on ollut vahva vierasjoukkue sen hävittyä tällä kaudella vain yhden vieraspelin. Chargersin vierasohjelma on tosin ollut todella helppo, ja sen ainut vierastappio tulikin oikeastaan ainutta todella kovaa mittaria, Ramsia vastaan.

Sunnuntain päätösottelu on joka tapauksessa yksi loppukauden mielenkiintoisimmista, joten suomalaisittain huonoon katseluaikaan varhain maanantain vastaisena yönä tuleva ottelu kannattaa ainakin ajastaa nauhalle – tämä ottelu tulee olemaan yksi runkosarjan viihdyttävimmistä!